Angst voor e-sigaret nekt CEO tabaksreus Imperial Brands

Alison Cooper, de ontslagnemende CEO van Imperial Brands. ©Bloomberg

En toen waren ze nog met vier, de vrouwelijke CEO’s van de belangrijkste 100 Britse beursgenoteerde bedrijven. Alison Cooper, de topvrouw van Imperial Brands, de moeder boven onder andere Davidoff, Rizla en Gauloises, werd donderdag na negen jaar als topvrouw bedankt voor bewezen diensten bij de kleinste van ’s werelds tabaksreuzen.

We worden ongeduldig.
Een grote aandeelhouder van Imperial Brands

Coopers ontslag valt niet uit de lucht. Als CEO van een tabaksgroep die haar klassieke sigarettenverkoop in het Westen zag afkalven, werd ze openlijk geviseerd door de grote aandeelhouders, die de prijs van het aandeel zagen halveren sinds 2016. Ze vonden dat Cooper de tanker niet snel genoeg keerde.

Op Coopers schouders rustte een titanenjob. Ze mocht enerzijds de boot niet missen van de producten van de ‘nieuwe generatie’, lees: e-sigaretten en andere vapingartikelen. Maar anderzijds, en minstens zo belangrijk, werd van haar geëist dat ze verse ponden in het laatje zou brengen door de verkoop van de premiumsigarentak, met ronkende namen als Montecristo en Cohiba. Coopers desinvesteringsprogramma zou tegen mei 2020 tot 2 miljard pond moeten opbrengen.

'Ongeduldig'

Maar in de ogen van de grote aandeelhouders was het allemaal 'too little, too slow'. 'We worden ongeduldig', zei een van hen medio augustus in de Britse zakenkrant Financial Times. 'Het gaat te traag.' Anderen foeterden dat 'het leiderschap groot werd in de oude wereld' en er 'nood is aan een vers team als je een frisse kijk wil'. Een rechtstreekse vingerwijzing aan het adres van de 53-jarige oudgediende Alison Cooper, die al sinds 1999 voor Imperial Brands werkte.

Cooper werd er ook op afgerekend dat ze te traag ageerde op de cruciale Amerikaanse vapingmarkt, waar de Californische start-up Juul iedereen wegblaast met een marktaandeel van meer dan 70 procent. Tot haar afgrijzen zag Cooper hoe het voorheen onschuldig gewaande vaping in de VS steeds meer onder vuur ligt bij overheden en regulatoren. Een flink aantal longaandoeningen en sterfgevallen die met e-sigaretten in verband gebracht worden, deden er de vraag gevoelig afnemen.

In die mate dat Cooper vorige week een winstalarm de wereld in moest sturen. Terwijl Imperial Brands in mei nog een omzetklim van 4 procent verwachtte, werd dat bijgesteld naar een stijging van 2 procent en ziet de tabaksgroep dit jaar geen winstgroei.

Bristol

Dat het aandeel het voorbije jaar met 30 procent is gezakt, nekte Cooper. Al pakt ze niet meteen haar biezen op de hoofdzetel in het Engelse Bristol. Cooper blijft tot een 'geschikte opvolger' is aangeduid.

Die zoektocht wordt niet makkelijk. Imperial Brands maakt al acht maanden jacht op een nieuwe voorzitter. Kandidaten die als een van de gezichten van de Big Tobacco willen fungeren, staan niet in lange rijen aan te schuiven.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud