App voor aanstaande moeders

©Bloomlife

Bloomlife, een Belgisch-Amerikaanse start-up in San Francisco, wil het giswerk uit zwangerschappen halen met een monitor en app voor aanstaande moeders. De oprichters, beide alumni van IMEC, halen 4 miljoen dollar op.

Een baby op komst, dat is een gebeurtenis die haast evenveel vreugde als onzekerheid oproept. Nog altijd zijn er amper manieren om echt doortastend de risico’s bij een zwangerschap en een bevalling in te schatten. Dokters zijn aangewezen op het gevoel van moeders die per definitie zelf niet veel ervaring hebben. ‘Er is al meer dan veertig jaar zo goed als geen enkele innovatie gebeurd in de opvolging van het eindstadium van zwangerschappen’, zeggen Julien Penders en Eric Dy van Bloomlife. ‘Waarom worden kinderen te vroeg geboren? Niemand weet het.’

De oplossing, volgens Bloomlife, bestaat uit Belli, een monitor die vrouwen op hun zwangere buik kunnen dragen en die via bluetooth in verbinding staat met een app op hun smartphone. De sensoren in de Belli registreren vitale waarden van baby en moeder. In de data die het bedrijf de komende jaren op grote schaal hoopt te verzamelen, tekenen zich mogelijk patronen af die vragen van aanstaande ouders kunnen oplossen, en op langere termijn de wetenschap over geboortes en de complicaties erbij vooruit kunnen helpen.

Vandaag registreert de Belli, voorlopig enkel verkrijgbaar in de VS en voornamelijk bedoeld voor gebruik tijdens het derde trimester van de zwangerschap, enkel nog de samentrekkingen van de baarmoeder. De sensor meet de elektrische activiteit, zodat moeders een betrouwbaarder beeld hebben van hun weeën. Dat is stap één. ‘Maar we zijn niet gewoon een monitor voor weeën. De sensor meet ook beweging, stress en slaap bij moeders en beweging en hartslag van baby’s. Dat zijn allemaal parameters waarvan bekend is dat ze een invloed kunnen hebben op risico’s bij zwangerschappen’, zegt Penders.

‘We crowdsourcen dus klinische data via een consumentenproduct, uiteraard met instemming van de gebruikers. Vroeger had je daar heel omslachtige onderzoeksprojecten voor nodig. Vergelijk het met 23andme, het bekende biotechbedrijf uit Silicon Valley (opgericht door Anne Wojcicki, de ex-vrouw van Google-stichter Sergey Brin) dat een genetische test verkoopt en op basis van de gegevens een enorme genetische databank aanlegt. Het is een heel krachtig model.’

Om dat proces te versnellen, passeerde Bloomlife bij investeerders voor een ronde van 4 miljoen dollar, wat het totale durfkapitaal in het tienkoppige bedrijfje op meer dan 6 miljoen dollar brengt.

De uit Luik afkomstige Penders en zijn Amerikaanse co-stichter Dy leerden elkaar kennen aan het Leuvense technologieinstituut IMEC, waar ze pionierden met draagbare technologie. ‘Een jaar of vijf geleden waren we voor op onze tijd. We ontwikkelden alle soorten wearables die vandaag op de markt zijn: slimme horloges, activiteitstrackers, zelfklevende hartslagmeters, enzovoort. Toen was de wearablemarkt nog niet volwassen als nu. Bedrijven hadden er nog geen interesse in omdat ze er vooral gadgets in zagen’, zegt Dy.

‘Toch wilden we uit die kennis een bedrijf puren, maar dan met een product dat een concreet probleem van consumenten oplost én dat een bijdrage kan leveren aan de medische wetenschap’, zegt Penders. ‘Toen mijn vrouw voor de eerste keer zwanger was, beseften we dat we totaal het raden hadden naar haar conditie en die van de baby.’

Bij de investeerders in Bloomlife is onder meer Marc Benioff, de oprichter van softwaregigant Salesforce. Hij gaf zijn naam ook aan een groot kinderziekenhuis in San Francisco en staat bekend als een van de meest vrijgevige weldoeners van Silicon Valley. Er zijn nog banden met grote namen: eerder dit jaar won Bloomlife de Extreme Tech Challenge, een start-upwedstrijd van Sir Richard Branson, de man achter het Virgin-imperium. Voor die gelegenheid vloog Dy in eigen persoon naar het Caribische privé-eiland van de Britse miljardair.

Het diploma dat Dy op Necker Island van Branson in ontvangst nam, staat nu op de kast in de woonkamer van het huis in een buitenwijk van San Francisco waar Dy en Penders hun hoofdkwartier in echte start-uptraditie hebben ingericht. In de inkomhal staat een surfplank klaar, Ocean Beach ligt niet veraf. ‘Hier doen we alles: van verpakking en verzending tot dataonderzoek. En regelmatige barbecues’, lacht Penders.

De rest van het personeel zit in België, waar Bloomlife samenwerkt met het Ziekenhuis Oost-Limburg in Genk voor klinisch onderzoek. Uit eerste tests blijkt onder meer dat zwangere vrouwen die van hun dokter constante rust voorgeschreven krijgen dankzij de baarmoederactiviteit die de Belli meet preciezer kunnen weten wanneer ze moeten platliggen en wanneer niet. ‘Je maakt het onzichtbare zichtbaar.’

Bloomlife is niet de enige producent van zwangerschapsmonitoren, een handvol andere bedrijven werkt aan een gelijkaardig product. Maar Penders en Dy gaan er prat op dat de Belli over de meeste capaciteiten beschikt, en dat hun model het best schaalbaar is. ‘We hebben nu een tweehonderdtal mama’s die Belli gebruiken. Tegen het einde van het jaar moeten dat er 500 zijn.’

Rond één probleem waarmee elke technologiestart-up te maken krijgt, kan Bloomlife onmogelijk heen: het klantenverloop. Vrouwen blijven hooguit enkele maanden gebruiker, daarna wordt de Belli alweer overbodig. Bloomlife verhuurt daarom de sensor voor 29 dollar per week. Penders en Dy zien dat verloop als een uitdaging. ‘In de VS zijn er op ieder moment rond de 4 miljoen zwangere vrouwen. Dus het aantal potentiële klanten wordt constant vernieuwd.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content