interview

Collibra-CEO: ‘Een softwarebedrijf bouw je in Amerika'

©Saskia Vanderstichele

Als data de nieuwe olie zijn, dan is Collibra de raffinaderij. En dus struikelen investeerders uit Silicon Valley over elkaar voor een stuk van de Belgische start-up. ‘We willen de grootste in onze categorie worden’, zegt CEO Felix Van de Maele.

Niet dat de mijlpaal op zich een doelstelling was, verzekert Felix Van de Maele, maar sinds deze week zit Collibra aan meer dan 100 miljoen dollar aan investeringen van durfkapitalisten. Het geld komt van grote Amerikaanse financiers, zoals Iconiq Capital, een investeringsboetiek van de vermogensbeheerder van techgrootheden als Mark Zuckerberg (Facebook), Jack Dorsey (Twitter) en Reid Hoffman (LinkedIn), die voor de tweede keer in een jaar tijd tientallen miljoenen dollars in de start-up pompte. Weinig Belgische technologiebedrijven deden het Collibra al voor.

Ze geloven in de missie: met software grote multinationals helpen om het beste te halen uit de berg data waar ze op zitten. Zo speelt Collibra in op de data-explosie die bedrijven meemaken. ‘Data governance’ heet het. ‘Al haat ik de term’, zegt de 33-jarige Van de Maele. ‘Governance, dat ruikt naar vertraging en bureaucratie.’

Voor een opwindend jong techbedrijf is Collibra gevestigd op een opvallend slaperige locatie, naast de parking van een Delhaize in Neder-Over-Heembeek, met zicht op de verbrandingsoven. Maar binnenin vertoont het alle tekenen van snelle groei, met een lege vleugel die binnenkort vol moet zitten. Het kantoor met 65 mensen is maar een deel van Collibra, de rest van de 300 personeelsleden zit verspreid over New York, Parijs, Londen en Wroclaw. ‘Vorig jaar gingen we met heel het bedrijf naar Lissabon. Dan zie je ze allemaal bij elkaar en besef je het pas. Heel cool.’

Speel je in een hogere klasse als de beau monde van Silicon Valley in je bedrijf stapt?
Felix Van de Maele: ‘De verwachtingen liggen zeker in een hogere league. De definitie van succes is anders, je wordt vergeleken met andere bedrijven van dezelfde investeerders die zijn uitgegroeid tot miljardenbedrijven of die naar de beurs zijn gegaan. Op elke board meeting worden onze cijfers naast die van hen gelegd. Dat is goed, want je hebt die duw nodig. We moeten ons altijd heruitvinden. Wat we over zes maanden willen bereiken moet over twaalf maanden niet meer goed genoeg zijn. Je komt ook bij een bepaald netwerk. Ze doen bijvoorbeeld retreats voor CEO’s in Napa Valley, waar mensen als Zuckerberg en Hoffman spreken. Het helpt ook om mensen aan te werven met ervaring, managers die het allemaal al eens gedaan hebben. Heel leerrijk ook om te leren van andere bedrijven die twee, drie jaar verder zitten. Het is een extra argument om in Amerika geld op te halen in plaats van in België.’

BIO Felix Van de Maele
Felix Van de Maele

Geboren in Oostende in 1984. Studeerde computerwetenschappen aan de VUB. Kwam na het lezen van ‘Founders at Work’, een boek met verhalen over startende ondernemers in Silicon Valley, op het idee om een bedrijf te beginnen. Woont in New York.

Met zulke bedragen en namen dringt de vraag zich op: wordt Collibra de eerste Belgische unicorn - een techstart-up met een waarde van minstens 1 miljard?
Van de Maele: ‘Misschien ooit, maar alles in functie van hoe we bezig zijn als bedrijf. Dat is ook intern het enige dat telt: een goed product en tevreden klanten. De investeerders geloven in ons omdat ze denken dat we daar kunnen geraken. Dus de verwachtingen liggen daar wel, en we gaan ernaar streven. Maar we staren ons niet blind op de waardering. Plus, in de unicornhype van de voorbije jaren had je bedrijven die zich vergalopperen om het bedrag zo hoog mogelijk te krijgen. Dat kan niet de bedoeling zijn.’

Hebt u veel investeerders moeten wegsturen?
Van de Maele: ‘Ja, we hadden eigenlijk geld genoeg. Maar de bestaande investeerders waren excited. Het is grappig: als je klein bent, moet je smeken om geld. In 2012 haalden we voor het eerst 1 miljoen dollar op, en dat was toen heel moeilijk. Weinig mensen begrepen wat we deden. Nu is het volledig omgekeerd. Nu moeten we heel de tijd nee zeggen.’

Drie jaar geleden zei u: ‘Over drie jaar willen 100 miljoen omzet draaien met 400 mensen.’
Van de Maele: ‘Daar zitten we bijna. Er is een gezegde in onze industrie, die van de software as a service (SAAS): triple, triple, triple, double, double. Je moet je omzet drie jaar op rij verdriedubbelen, en daarna twee keer verdubbelen. Daar zijn we de voorbije vijf jaar in geslaagd. Nog een keer en we zitten aan 100 miljoen dollar omzet.’

Als je klein bent, moet je smeken om geld. Nu is het omgekeerd. Nu moeten we heel de tijd nee zeggen.
Felix Van de Maele
CEO Collibra

En daarna? Waar wilt u met Collibra naartoe?
Van de Maele: ‘Hoe vaak heb je de kans om een category defining bedrijf te worden? Om de lijnen uit te zetten in een nieuwe categorie en die te leiden? En dan nog één die heel snel groeit. Wat Oracle heeft gedaan met databases, Twitter met sociale media en Salesforce met software voor klantenrelaties. Die opportuniteit hebben wij nu ook, voor databeheer. Alles digitaliseert, en dat betekent steeds meer data. Bedrijven beschikken over steeds meer gegevens, en tegelijk steunen steeds meer jobs op het gebruik van data. Maar het is chaos. Wij scheppen orde via wat we de amazonificatie van data noemen.’

Wat moeten we ons daarbij voorstellen?
Van de Maele: ‘Bedrijven beschikken over een schat aan data, maar dat is niet voldoende. Data moeten ook tot bij de juiste persoon geraken die er effectief iets mee kan doen. Als ik in de marketingafdeling zit en ik wil een analyse doen over het verloop van klanten: waar vind ik die gegevens? Hoe help je mensen juiste data te vinden, zeker bij bedrijven die over honderden databases beschikken? Wij maken catalogi en die tonen we op een site die er sterk uitziet alsof je op Amazon zou shoppen. Met aanbevelingen, een winkelkar om een dataset te bestellen, suggesties, ratings in de vorm van sterren, reviews, enzovoort.’

Collibra
Collibra

Collibra werd in 2008 opgericht als spin-off van de VUB door Felix Van de Maele, Pieter De Leenheer en Stan Christiaens, alle drie alumni. Het databedrijf haalde al 133 miljoen dollar op bij investeerders, onder wie kleppers uit de Amerikaanse techindustrie. Het telt 300 mensen verspreid over Brussel, Parijs, Londen, Polen en New York.

De grootste banken ter wereld werden uw eerste klanten. Hoe geraakt een Belgisch clubje binnen bij de reuzen van Wall Street?
Van de Maele: ‘We gingen veel naar conferenties in de VS, en daar voelde je sterk dat er bij banken grote vraag was. Na de crisis maakten ze budgetten vrij onder druk van de regulatoren. Een grote internationale bank koos toen bij een strategisch project voor ons en niet voor IBM. Waanzinnig, want we waren een team van 15 man. Op dat moment kregen we in België geen meetings met durfkapitalisten omdat ze ons afschilderden als academische broekventjes zonder ervaring.’

Was de blik meteen gericht op de Verenigde Staten?
Van de Maele: ‘We wisten van in het begin dat de Belgische markt te klein was voor ons. Onze klanten zijn typisch grote bedrijven omdat ze op de grootste databerg zitten. Hoe complexer, hoe meer chaos.’

In mei treden in Europa de strenge GDPR-regels over datagebruik van bedrijven in werking. Speelt dat u in de kaart?
Van de Maele: ‘Ja. Het is nog maar de eerste vorm van wetgeving, het begin van een mind shift. Het zal bedrijven leren dat het voor consumenten belangrijk is goed te weten wat bedrijven met hun data doen. Het is ook superbelangrijk voor hun reputatie. Kijk hoeveel waarde vernietigd wordt als een bedrijf een grote hacking opbiecht. In elke boardroom is dat een big topic nu.’

Zijn bedrijven daarop voorbereid?
Van de Maele: ‘Voor GDPR is de deadline 25 mei, maar veel bedrijven wachten nog af. Ik denk dat er eerst enkele klinkende boetes moeten worden uitgedeeld voor ze echt in actie schieten.’

Als data de nieuwe olie zijn, zoals weleens gezegd wordt, hoe ziet u Collibra dan?
Van de Maele: (denkt na) ‘Doe maar de raffinaderij. Om van de ruwe olie iets waardevols te maken. Er heerst veel onzekerheid, angst en twijfel rond data. FUD, zoals dat in het Engels heet: fear, uncertainty and doubt. Als je niet zeker bent of bepaalde gegevens wel correct zijn, ga je op basis daarvan ook geen beslissingen nemen. Dan blijf je bij buikgevoel.’

Collibra zit verspreid over twee continenten. Vindt u het belangrijk om naar buiten te komen als Belgisch?
Van de Maele: ‘We presenteren ons niet als Belgisch bedrijf, dat is ook niet iets om mee uit te pakken. We doen niet in chocolade of diamanten. Voor software geldt dat niet. In stijl zijn we misschien meer een Amerikaans bedrijf geworden dan een Belgisch. Ons management zit bijna helemaal in de VS. De verdeling is goed: sales en marketing in Amerika, ingenieurs in Europa. Dat model werkt prima voor softwarebedrijven. Ik zie weinig alternatieven. Er zijn veel voorbeelden van bedrijven die goede technologie hadden en zo makkelijk baas in eigen land werden, en dan krijg je een Amerikaanse concurrent die meerdere malen groter is. Als die naar Europa komt, is het gedaan. Een softwarebedrijf wordt gemaakt in Amerika. Punt uit. Daar is de markt.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content