Een bezoekje aan de toekomst

Met de EyeRing kunt u wijzen naar iets en krijgt u daar prompt meer informatie over.. ©rv

Glazen bollen bestaan niet. Maar wie in de toekomst wil kijken, kan wel elders terecht. In het vermaarde Massachusetts Institute of Technology (MIT) krijgt ons leven van morgen vandaag al vorm.

Washington, het jaar 2054. Terwijl zelfrijdende wagens de bevolking laten pendelen in een nooit meer stroppend verkeer, cirkelen politiedrones over de stad om het beetje criminaliteit dat er nog rest in de kiem te smoren. Wie een winkelcentrum binnengaat, wordt begroet met persoonlijke advertenties. Computers zijn vervangen door slimme, met bewegingen te controleren 3D-schermen.

Met de EyeRing kunt u wijzen naar iets en krijgt u daar prompt meer informatie over.. ©rv

Klinkt als de setting van een sciencefictionfilm? Dat is het ook. Meer bepaald ‘Minority Report’ uit 2002, van regisseur Steven Spielberg, met onder anderen Tom Cruise en Colin Farrell in de hoofdrollen. Maar misschien wel de belangrijkste rol in de film is weggelegd voor de technologie. In 2002 leek die nog uit de rijke fantasie van een Hollywood-regisseur te spruiten. Vandaag staat veel van de toen zo geschift ogende technologie op doorbreken. Drones? Check. Zelfrijdende auto’s? Check. Gepersonaliseerde advertenties? Check.

De volgende generatie telefoons zal je beter kennen dan je vrouw.
Pattie Maes
Professor MIT Media Lab

Hoe kon Spielberg de toekomst zo raak voorspellen? Met de nodige hulp. De regisseur ging als voorbereiding van ‘Minority Report’ te rade bij wetenschappers van het Massachusetts Institute of Technology, kortweg MIT. Onderzoekers en studenten buigen zich daar al decennia over de meest vooruitstrevende technologieën denkbaar. Een hoop daarvan belanden in de vuilnisbak. Maar enkele veranderen straks waarschijnlijk voorgoed ons leven. Meteen de reden waarom de Belgische minister voor de Digitale Agenda Alexander De Croo (Open VLD) op zijn weg terug van de VN-conferentie in New York deze week even halt hield op de MIT-campus in Boston. ‘Toen we de kans kregen om dit te bekijken, hebben we niet getwijfeld’, zegt De Croo.

Met de applicatie AfterMath kan uw smartphone een situatie analyseren en er verschillende scenario's op loslaten. Zakt een blokkenconstructie ineen als je één blok wegneemt? AfterMath weet het. ©rv

Eén plek op de campus springt eruit qua futurisme. In het MIT Media Lab hokken honderden studenten en onderzoekers uit alle onderzoeksdomeinen samen om na te denken over de toekomst van mens en technologie. ‘We werken hier interdisciplinair samen aan projecten met in de grond hetzelfde doel’, legt de Belgische professor Pattie Maes uit. ‘Alles vertrekt hier vanuit de vraag hoe we het leven van de mens beter kunnen maken met technologie.’

Laat de naam Pattie Maes in  de gemiddelde Vlaamse huiskamer vallen, en u krijgt waarschijnlijk weinig respons. Maar in Amerikaanse technologiekringen is Maes het equivalent van een rockster.  

De in 1961 geboren Vlaamse studeerde aan de Vrije Universiteit Brussel, waar ze ook doctoreerde in de computerwetenschappen. Niet lang nadat ze was afgestudeerd, besloot ze uit te wijken naar de VS, om samen te kunnen werken met de specialist in artificiële intelligentie, Rodney Brooks van het MIT.  Met haar intelligentie en geestdrift drukte Maes al snel haar stempel op het domein. Brooks vroeg haar daarom te blijven. ‘Ik kon me niet voorstellen dat ik terug zou keren naar België’, zei Maes daar later over in een interview. ‘De energie en opwinding van het MIT is verslavend.’

Maes gooide snel hoge ogen met haar eigen onderzoek naar slimme ‘software agents’: programma’s die het surf- en koopgedrag van mensen analyseren om de juiste aanbevelingen te kunnen doen. Dat soort software is vandaag onmisbaar voor reuzen als Amazon en Netflix. Maes richtte met Firefly ook een softwarebedrijf op dat al gauw voor 40 miljoen dollar aan Microsoft werd verkocht. Iets te vroeg wellicht. Want Net Perceptions, een start-up die exact hetzelfde deed, werd een jaar en een deal met Amazon later naar de beurs gebracht met een waardering van 1,7 miljard dollar.

Maes lag er niet wakker van. Hoewel ze een duidelijk ondernemende geest heeft, ligt haar echte passie bij het creëren van technologie die het leven van mensen makkelijker kan maken. Daarvoor kreeg ze erkenning van onder andere Newsweek, Time, FastCompany en het World Economic Forum.

Na haar onderzoek naar software agents richtte ze aan het MIT het ‘fluid interfaces’-lab op, waar ze nu onderzoek doet naar manieren om technologie beter in het dagelijkse leven te integreren.

 

 

De werkgroepen zijn erg divers. Het lab dat nadenkt over de organisatie van de stad van de toekomst ligt naast het lab dat werkt aan voorspellende economische datamodellen, terwijl aan de overkant een werkgroep bezig is met het onderwijs van morgen, manieren om agricultuur in een stedelijke omgeving te integreren of - godbetert - nieuwe muziekinstrumenten te ontwikkelen. Architecten werken samen met fysici, computerwetenschappers met ingenieurs. Het resultaat is een van creativiteit bruisende omgeving, waarin iedereen elkaar aanspoort om net dat stapje verder te gaan in denken en doen.

Maes staat aan het hoofd van een werkgroep met de welluidende naam Fluid Interfaces. ‘Technologie is voor velen onmisbaar geworden in het dagelijkse leven’, verklaart Maes haar doel. ‘Maar we halen onze smartphone dan ook te pas en te onpas boven, het is veel te invasief geworden. Wij zoeken manieren om technologie beter en nuttiger in te passen in het dagelijkse leven.’

Maes en haar team gaan daarin ongelooflijk ver. In 2009 al verbaasde de Belgische professor op de bekende TED-conferentie het publiek met het onderzoeksproject SixthSense, een draagbare interface die de offline wereld verrijkt met digitale informatie. Een klein cameraatje ziet waar u mee bezig bent, en met een miniprojector voegt het daar dan info aan toe. Bijvoorbeeld: u leest iets in de krant over een speech van president Barack Obama. Waarom die speech dan niet even projecteren naast het artikel?

Ondertussen zijn er in de Fluid Interfaces-werkgroep tientallen projecten bijgekomen. De EyeRing is een slimme ring met een cameraatje op, waarmee je ergens kan naar wijzen om er meer informatie over te krijgen - een compactere stap verder dan SixthSense. AfterMath is een app die een situatie filmt, analyseert, en vervolgens voorspelt wat er in bepaalde scenario’s kan gebeuren. AutoEmotive is dan weer een project dat een voertuig met sensoren de gemoedstoestand van de chauffeur laat kennen, om zo de veiligheid te verhogen. Het is slechts een greep uit de projecten waar Maes & co mee bezig zijn.

Het oogt allemaal futuristisch en waanzinnig. En het zal uiteindelijk misschien niet in deze vorm ons leven binnenkomen. Maar dit soort projecten lichten al een tip van de sluier op. ‘En we staan nog maar aan het begin’, zegt Maes. ‘Met sensoren en big data is oneindig veel mogelijk. De volgende generatie telefoons zal jou beter kennen dan je eigen vrouw. Want je telefoon heb je altijd bij. Hij weet straks hoeveel je beweegt, wat je eet, hoe veel je slaapt... Stel je voor wat een impact dat kan hebben op bijvoorbeeld de gezondheidszorg.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content