reportage

‘Elke snijbloem gaat door robothanden'

©Aurélie Geurts

De geraniums op de vensterbank en uw Audi op de oprit hebben meer met elkaar gemeen dan op het eerste gezicht lijkt. De kans is groot dat ze beide door de handen gingen van intelligente robots met een brein van Belgische makelij.

Op een felblauwe band liggen een hoop kleine stekjes met twee blaadjes en een fijn steeltje door elkaar. Het is vandaag de beurt aan de paarse chrysant om geplant te worden. Twee vrouwen schudden nieuwe zakjes stekken leeg op de band om de machine vlot te laten doorwerken.

©Aurélie Geurts

We bevinden ons in een grote serre van de plantenkwekerij Florensis in Dordrecht (Nederland). Naast een 15-tal Oost-Europese vrouwen, die naarstig plantjes in potjes aarde steken, vind je er ook vijf robots, die even verderop ritmisch heen-en-weer spinnen. De machines zijn ontwikkeld door het Gentse bedrijf Robovision.

Op het computerscherm toont Jonathan Berte, de oprichter van Robovision, hoe de robot de plantjes herkent: ‘Via camerabeelden zoekt de robot de steeltjes. Als hij weet waar ze zijn, neemt hij ze voorzichtig op en zet ze juist in de potten.’ Plots klinken enkele luide klappen. ‘Als de robot de stekken niet herkent, schudt hij met de klapperband zodat ze verder uit elkaar komen te liggen en hij weer aan de slag kan’, zegt Berte.

Piet Oomen, de oprichter van de Nederlandse robotbouwer Iso Group, vroeg Berte in 2009 om een algoritme te creëren dat eenvoudig en snel verschillende plantenstekken kan herkennen. Het werd het brein van Iso Groups robots, die de plantenindustrie helemaal op haar kop zetten. ‘Er is nu geen enkel perkplantje in de supermarkt, dat niet in handen van robots geweest is’, zegt Berte.

Robovision

Robovision is in 2008 opgericht door Jonathan Berte. Sinds de komst van technisch directeur Tim Waegeman in 2012 ontpopte het bedrijf zich tot de ontwikkelaar van zelflerende software.
Zijn team bestaat uit elf mensen met veel alumni van het IDLab van UGent.
Hun algoritmen worden ingezet door een 70-tal bedrijven, zoals Audi, PepsiCo en Colruyt.
Het bedrijf draait volledig op eigen krachten zonder investeringen van buitenaf. Het is zijn bedrijfsstructuur aan het stroomlijnen met het oog op investeerders.
Robovision boekte vorig jaar een omzet van 1 miljoen euro.

Jungle

Er staan van Robovision nu al 160 robots wereldwijd te draaien. Daar komen er dit jaar nog 30 bij. Het merendeel staat in Nederlandse kwekerijen, maar ook in de Verenigde Staten, Japan en Australië. ‘Er staat zelfs een in een eucalyptuskwekerij in de Braziliaanse jungle’, zegt Wim Van Der El, technologisch directeur bij Iso Group.

Al die kwekerijen hebben hun eigen gekweekte plantensoorten, die de robot moet leren kennen. De machines bij Florensis kennen al de stekken van 442 verschillende planten en daar komen er steeds meer bij. ‘Als een kwekerij een nieuwe soort wil laten planten, heeft de robot amper 15 minuten nodig voor hij ook daarmee aan de slag kan’, aldus Berte.

In amper 15 minuten leert de robot een nieuwe plantensoort herkennen.
Jonathan Berte
Oprichter Robovision

Om de robot een nieuwe plant te leren herkennen, worden enkele foto’s gemaakt waarop de robot aanduidt waar hij het plantje zou vastnemen. De verantwoordelijke geeft dan aan of dat correct is. ‘Bij deze plant zijn er 20 foto’s gemaakt om de stekken correct te herkennen, wat veel is, maar extra foto’s voor de zekerheid kunnen geen kwaad‘, zegt Van der El.

De vijf robots draaien al bijna een jaar mee in de serre, samen goed voor 30 miljoen geplante plantjes. ‘Hun topsnelheid is 2.800 plantjes per uur, maar de versie met vier grijpers haalt er wel 3.600 in een uur’, zegt Berte. Elke robot vervangt zo twee werkkrachten.

Er zijn nog andere redenen om de robots in te zetten. Verrassend genoeg gaan de robotgrijparmen zachter met de plantjes om dan mensenhanden, waardoor er minder beschadigd raken. ‘Ze zijn veel preciezer en leveren een constantere kwaliteit af.’

Weinig data

De robots vervangen niet enkel mensen op de werkvloer. Dankzij zelflerende machines is niet langer dezelfde mankracht nodig als voordien om de software te schrijven. ‘Vroeger moest elke taak van de robot handmatig geprogrammeerd worden. Nu moet je het hen één keer leren. Als ze dat kunnen, krijgen ze er vanzelf nieuwe kennis bij zonder extra werk voor ons.’

Bij zelflerende machines zijn vaak grote hoeveelheden data nodig voor het systeem correct taken kan uitvoeren. De machines van Robovision hebben dat niet nodig. ‘We zijn uniek met onze software, omdat we al met beperkte hoeveelheden data onze machines voldoende kunnen opleren.’

Planten kweken met robots

De software van Robovision kan dat omdat het beelden herkent net zoals het menselijk brein. ‘Een beeld wordt uiteen gehaald in lagen: eerst de contouren, dan de kleur en de details.’

Plantjes planten is slechts een van de vele toepassingen, waarvoor het algoritme getraind kan worden. De Amerikaanse producent PepsiCo gebruikt Robovisions technologie om in zijn Mexicaanse fabriek Dorito-chips in te pakken. Het bedrijf bekijkt nu of het de machines ook kan uitrollen in zijn andere fabrieken.

Robovision werkt ook samen met de start-up Appiness aan software om producten en kledij in televisiebeelden automatisch te herkennen. ‘Terwijl Jeroen Meus staat te kokkerellen, kan de kijker zien welke pepermolen hij gebruikt of welke trui hij aan heeft’, zegt Berte, ‘En je kan die dan meteen online bestellen.’

Het bedrijf ontwikkelde ook de zelflerende software van de collaboratieve robot van de Audi-fabriek in Vorst. Hij herkent de gebaren van de fabrieksarbeiders en volgt hun commando’s op. ‘We bieden artificiële intelligentie aan grote bedrijven aan, die ze dan wereldwijd inzetten.’

©Aurélie Geurts

Talentenoorlog

Robovision is leverancier van heel wat grote bedrijven, maar kon toch lange tijd onder de radar blijven. ‘We hebben nooit de media-aandacht actief opgezocht, omdat veel klanten uit zichzelf hun weg naar ons vinden.’ Bovendien zet een start-up gespecialiseerd in zelflerende machines zich best niet te veel in de schijnwerpers, omdat concurrenten zo talentvolle ingenieurs kunnen wegsnoepen. ‘Er woedt een echte talentenoorlog om de beste koppen in AI te pakken te krijgen.’ Robovision probeert daarom IDLab, het AI-lab van de UGent, dichtbij te houden. Heel wat van hun ingenieurs komen van dat labo. ‘We willen die link met de UGent zeker behouden.’

In het atelier in Merelbeke toont Berte ons enkele prototypes van machines, die hij voor verschillende multinationals bouwt. Voor welke bedrijven blijft geheim. ‘Ze willen niet dat het te veel geweten is dat we in de achtergrond meedraaien uit vrees dat hun concurrenten ook komen aankloppen.’

Het amper tien jaar oude bedrijf heeft alle elementen voor een succesvolle toekomst. In 2015 haalde het bijna een contract binnen met Tesla om de intelligente software voor de productie van zijn Model 3 te leveren, maar het bleek te duur. ‘We kregen veel contracten aangeboden, die we niet aannamen omdat we het algoritme eerst wilden afronden. Dat is nu gebeurd.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content