reportage

Welkom in het grootste techbedrijf van België dat niemand kent

©Dieter Telemans

Cronos? Nooit van gehoord? En toch is dit het grootste IT-bedrijf van België. Een mysterie met 560 miljoen omzet, 350 dochterbedrijven en 4.800 werknemers, uitgebouwd door de al even discrete eigenaars Jef De Wit en Dirk Deroost. ‘Ons geheim? Al onze medewerkers zijn ondernemers.’

Dries en Gert - ze moeten ergens tussen 25 en 30 jaar zijn - hangen in een luie zetel en spelen vol overgave een spelletje ‘FIFA 2018’ op een gigantisch tv-scherm. Rondom ons in het kantoor in Leuven staan bureaus met daaraan even jonge jongens en meisjes tussen verrolbare kasten, flipcharts, een ruime koffiehoek. Tot zover het plaatje, volledig opgebouwd volgens het hippe recept van een Silicon Valley-start-up.

Dries en Gert werken samen met een 18-tal andere whizzkids voor Craftworkz, een IT-bedrijf dat heel snel prototypes kan bouwen voor de nieuwste technologieën als chatbots, blockchain of internet of things. Naast ons staat hun CEO geamuseerd mee te kijken.

350 bedrijven, twee hoofdaandeelhouders

Zo discreet als Jef De Wit en Dirk Deroost zelf zijn, zo transparant is hun organisatie. De ondernemers bezitten elk de helft van Nuclys, van waaruit ze Cronos Groep controleren. Dat is de kernvennootschap die op haar beurt participeert - meestal met een meerderheid - in de ongeveer 350 bedrijfjes.

‘We laten bewust geen externe aandeelhouders toe in de groep’, onderstreept Deroost. ‘Omdat we in alle vrijheid ons bedrijf willen uitbouwen, volgens onze eigen filosofie. Daarom zullen we ook nooit naar de beurs gaan.’

Maar dat speelt ook in het nadeel van de groep. Bij gebrek aan extern kapitaal en omdat ze met hun veelheid aan bedrijfjes op talrijke terreinen tegelijk spelen, kunnen ze niet snel opschalen naar een Europese dimensie.

Jef De Wit en Dirk Deroost zijn bestuurder in zowat alle bedrijven waarin ze participeren. De mandatenlijst van De Wit telt 307 bedrijven, waarin hij meestal bestuurder is. Slechts in 15 daarvan nam hij ooit ontslag. Een gelijkaardig beeld is te zien bij Deroost: 205 mandaten, waarvan hij nog in 167 actief is.

De ellenlange lijsten van techbedrijven - met exotische namen als Kooach en GreenOranges, maar ook Theofiel & Marie is er eentje - of bevestigen niet alleen de ‘laat duizend bedrijfjes bloeien’-filosofie, maar ook dat beide ondernemers-investeerders in de voorbije decennia tamelijk succesvol waren. In de hele lijst is geen enkel faillissement terug te vinden.

Sam Hendrickx is met zijn 24 jaar zelf nog maar net de aulabanken ontgroeid. Samen met drie andere laatstejaarsstudenten won hij twee jaar geleden Hack the future, een hackathon (techwedstrijd) van Cronos. Dat opende de poort om hun stageproject - een slimme polsband voor senioren - uit te werken onder de vleugels van de Antwerpse groep. Hendrickx en zijn medestudenten mochten blijven en richtten Craftworkz op.

Het is een verhaal zoals er honderden te rapen vallen bij Cronos, een hybride organisatie die het midden houdt tussen een investeringsholding, een start-upincubator en een wervings- en selectiebureau.

Jef De Wit

Het bedrijf, dat bij het grote publiek nauwelijks bekend is, werd in 1991 opgericht door Jef De Wit, een visionaire industrieel ingenieur die, lang voor het internet ontstond, aanvoelde hoe technologie ons leven en werk zou veranderen. Enkele jaren later leerde hij Dirk Deroost kennen, die toen CEO was van Oracle België.

26 jaar later is de groep uitgegroeid tot een gigant met 4.800 werknemers en 560 miljoen euro omzet, verspreid over 350 bedrijven.

‘Dat aantal verandert voortdurend. Dit jaar alleen al zijn er een 40-tal bijgekomen’, zegt Dirk Deroost aan een hoge tafel in het atelier waar enkele robots klaarstaan voor experimenten. Voor het eerst vonden we de 57-jarige Antwerpenaar, voor de helft eigenaar en bestuurder van de groep, bereid mee te werken aan een reportage. Een kleine revolutie, want discretie en anonimiteit waren altijd heilig voor het ondernemersduo.

En dan is Deroost nog de meest zichtbare van de twee. Hij is bestuurder bij de Antwerpse afdeling van de werkgeversorganisatie Voka, geeft af en toe acte de présence op ondernemersevents en neemt het externe, commerciële werk op zich. De 60-jarige oprichter Jef De Wit blijft de eeuwige schim die enkel binnen de muren van Cronos opereert en de media schuwt.

Betalen met Jefkes

De Wit is wel de filosoof van dienst, dat staat vast. Hij ontwikkelde het idee om rond diverse IT-specialisaties telkens een gespecialiseerde start-up op te richten, gevoed door de ambitie van meestal jonge mensen.

We willen in alle vrijheid ons bedrijf verder uitbouwen. Daarom laten we geen externe aandeelhouders toe in de groep en zullen we ook nooit naar de beurs gaan.
mede-eigenaar cronos groep Dirk deroost

Deroost: ‘Van in die eerste jaren hebben we ervoor gekozen om telkens weer jonge mensen op te leiden - de gemiddelde leeftijd is nog steeds 31 jaar - en hun vervolgens de kans te geven hun eigen bedrijf op te richten. Er zijn er ook die meteen met een start-upidee binnenkomen, maar niet weten hoe eraan te beginnen of er geen centen voor hebben. Het geheim van dit bedrijf is dat iedereen hier op een of andere manier ondernemer is.’

‘Vanuit de groep bieden we ondersteuning: financiering, contracten, boekhouding, werving en selectie, fiscale en juridische zaken, sociaal secretariaat. We verlossen ondernemers in spe van alles waar ze zich liever niet mee bezighouden.’

En zo is Cronos Groep een wereld op zich, geconcentreerd rond de hoofdzetel in Kontich of even verderop in Edegem, en enkele hubs elders in het land. Met een eigen crèche, strijkatelier, sportevenementen, een opleidingscentrum en een winkel waar werknemers met korting elektronica kunnen kopen. Ooit baatte de groep zelfs een café in Kontich uit waar je met ‘Jefkes’ kon betalen. Alles om de mensen te ontzorgen, inclusief het financiële risico. De Wit en Deroost nemen meestal een meerderheidsbelang. Uniek is dat de groep bijna puur organisch is gegroeid, de voorbije drie jaar zelfs met 20 procent per jaar.

‘Af en toe dient zich een bedrijf aan dat ook onder de Cronos-vlag wil varen. Vult het een lacune in ons gamma aan specialisaties, dan nemen we daar graag een participatie in. We willen ons meer profileren als brug tussen IT en business. Zo hebben we de jongste jaren geïnvesteerd in digitale marketingconsulting, waarin we al enkele honderden mensen aan de slag hebben.’

Vaker nog slaat Cronos aan het headhunten. De Wit en Deroost hebben immers geen formeel groepsmanagement onder zich. Wel omringen ze zich met vertrouwelingen, ervaren rotten die elk verantwoordelijk zijn voor een aantal bedrijven en vrij door de groep zweven. Zo iemand is de 45-jarige Wim Bijnens, broer van LRM-baas Stijn, die in 20 jaar al aardig wat technologiewatertjes doorzwommen heeft. Sinds drie jaar werkt hij voor Cronos. Bijnens is senior consultant en ‘business angel’ in zo’n 25 Cronos-bedrijven.

©Dieter Telemans

De samenwerking tussen de Cronos-bedrijven is een tweede succesfactor. ‘Blockchain, e-commerce, big data, chatbots, artificiële intelligentie, de cloud, noem een technologische discipline en we hebben er de beste mensen voor in huis’, zegt Deroost stellig. ‘Door onze horizontale structuur zijn we ook snel. Iets waar grote consultants maanden voor nodig hebben, doen wij in enkele weken.’

De hybride aanpak rendeert ook financieel: Cronos is uitgegroeid het grootste onafhankelijke techdienstenbedrijf van België en steekt met kop en schouders boven concurrenten Cegeka en Realdolmen uit. Niet alleen qua omzet, maar ook qua rendabiliteit. De bedrijfswinstmarge van Cronos Groep bedroeg in 2016 7,3 procent, tegenover 6 procent voor Cegeka en 2 procent voor Realdolmen. Ook Cegeka is een stevige groeier, maar haalt die groei vooral uit overnames in het buitenland. Cronos groeit organisch en 80 procent van de omzet komt uit ons land.

Maar die groei is niet vol te houden binnen de landsgrenzen. ‘Willen we doorgroeien naar een groep met 1 miljard euro omzet - en dat willen we - dan moeten we naar het buitenland’, zegt Deroost. ‘Dat wordt Nederland, een gigantische markt.’ De eerste internationale expansie betekent ook een voorzichtig einde aan de geslotenheid. Dat blijkt uit de aanstelling van een pr-manager.

Goeroe

Een vlakke organisatie van honderden bedrijfjes vol ambitieuze whizzkids, twee eigenzinnige ondernemers met een aparte bedrijfsfilosofie en de beslotenheid van een zelfvoorzienende groep, het zou voor buitenstaanders kunnen neigen naar een sekteachtige organisatie. Maar Jurgen Ingels, de fintechpionier die ooit Clear2Pay oprichtte en verkocht, is een en al lof over De Wit en Deroost. Hij gaat elk half jaar wel eens lunchen met hen. ‘Noch De Wit noch Deroost heeft goeroeallures. Ze zijn inderdaad gesteld op hun discretie, maar het enige dat hen interesseert, is hun unieke businessmodel uitbouwen.’

Ook als we de vraag stellen aan medewerkers, verzekeren die ons dat we fout zitten. ‘Zowel Jef als Dirk is heel bereikbaar, ze zitten niet op een of andere troon.’

‘Het is gewoon ongelooflijk leuk om te zien dat zoveel jonge mensen zich rond je verzamelen, hoe ze kansen grijpen en doorgroeien tot volwassen ondernemers. Dat maakt mij heel gelukkig’, zegt Deroost.

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Partner content