‘Wij Belgen moeten de lat hoger leggen. Barco ook, ja'

Barco-topman Jan De Witte ©Wouter Van Vooren

Barco-topman Jan De Witte heeft een hekel aan zelfgenoegzaamheid. De lat moet altijd hoger, ook voor de Kortrijkse technologiegroep die hofleverancier is van cinema’s, vergaderzalen en ziekenhuizen.

‘Jullie zijn atleten die 2,30 meter hoog springen’, zei Jan De Witte tegen de werknemers van Barco in zijn eerste speech toen hij Eric Van Zele ruim een jaar geleden opvolgde als CEO. ‘Maar kijk om u heen, we krijgen geen applaus. De lat ligt op zes meter, de discipline is veranderd. We moeten niet langer hoogspringen, maar polsstokspringen.’ Met die metafoor legde de burgerlijk ingenieur vanaf dag één de lat meteen hoger.

De Witte, die 18 jaar internationaal carrière maakte bij het Amerikaanse industriële conglomeraat General Electric, wil niet dat Barco op zijn lauweren rust nu het wereldwijd koploper is in cinemaprojectoren, een oplossing voor mobiele presentaties (ClickShare) en medische schermen. ‘We moeten die positie gebruiken om een nóg sterkere business uit te bouwen.’ Om de concurrentie voor te blijven legde de motor- en duikfreak in zijn eerste CEO-jaar de nadruk op ambitie. ‘We moeten elkaar meer uitdagen. Actief naar een consensus streven, in plaats van passief.’

Valt het na 18 jaar in Parijs, Milwaukee en Chicago mee om in Kortrijk te werken en wonen?
Jan De Witte: ‘Ik probeer bewust de helft van mijn tijd niet in België te zijn om geen voeling te verliezen met wat in de rest van de wereld omgaat. Het helpt ons te begrijpen hoe hoog we de lat moeten leggen om een podiumplaats te verdienen.’

BIO Jan DE Witte Barco
Jan DE Witte

Oost-Vlaming, 53 jaar, drie kinderen.

Burgerlijk ingenieur elektromechanica (KU Leuven), MBA (Harvard).

Maakte carrière bij General Electric Healthcare, McKinsey en Procter & Gamble.

‘België is soms gecompliceerd, waardoor je vaak ergens meer energie dan nodig moet stoppen om iets gedaan te krijgen. Het zijn allemaal factoren die maken dat je niet kan bezig zijn met wat er gebeurt in Silicon Valley, de Chinese politiek, de bedrijven die in Shenzhen de kop opsteken. Het is heel belangrijk die ‘pulse’ niet te verliezen.’

©Mediafin

Wat zag u in 2017 in het buitenland?
De Witte: ‘De snelheid waarmee Silicon Valley cloudtechnologie en softwareapplicaties ontwikkelt, is zoveel groter dan hier. En die technologie moet meteen de hele wereld veroveren. Wat me daar nog meer opvalt, is de wil en de openheid om samen te werken. Dat is logisch, want als je mikt op het wereldwijde marktleiderschap is er plaats genoeg om een heleboel bedrijven mee te nemen in je ecosysteem.’

‘Belgische technologiebedrijven moeten daar een voorbeeld aan nemen, we kunnen samen veel meer dan apart. Met het Leuvense onderzoekscentrum Imec, een wereldspeler in chips, bekijken we hoe bepaalde chiptechnologieën gebruikt kunnen worden om de volgende generatie ClickShare te ontwikkelen.’

Onze concurrenten zijn snelle start-ups en heel actieve Aziatische bedrijven. Barco moet even sterk, snel en wendbaar zijn.
Jan De Witte
Barco-CEO

Wat valt op aan ons land sinds u terug bent?
De Witte: ‘Dat Belgen minder ambitieus zijn dan pakweg twintig, dertig jaar geleden. Toen ik in de jaren 80 afstudeerde, was het de tijd van Flanders Technology (het tweejaarlijkse technologiebeurs op initiatief van de Vlaamse regering, red.). Er heerste een enorme fierheid over het kunnen van onze ingenieurs. Een drive ook om de wereld te veroveren. Die sfeer voel ik vandaag niet. Nochtans hebben we dezelfde kunde als toen, we hebben internationale mogelijkheden. Maar de ambitie moeten we weer opkrikken naar het niveau van toen.’

Wat met Barco?
De Witte: ‘Ook Barco mag ambitieuzer zijn, wat zeg ik, móét ambitieuzer zijn. Het gaat ons de juiste push geven om onszelf te versterken. We werken aan de cultuur. De uitvoering krijgt meer aandacht: als we beslissingen nemen, voeren we die ook uit. Na de vergadering worden beslissingen geen vier keer meer aangepast.’

Ging het er dan te los aan toe?
De Witte: ‘We moeten beseffen dat de wereld sneller draait dan vroeger. We moeten directer schakelen, we kunnen ons minder permitteren om te proberen. Onze concurrenten zijn snelle start-ups en heel actieve Aziatische bedrijven. We onderschatten in België nog altijd hoe innovatief de Chinezen zijn, en welke kwaliteit ze kunnen afleveren. Barco moet even sterk, snel en wendbaar zijn.’

BARCO

Wereldmarktleider in digitale projectoren, medische schermen en een oplossing voor mobiele presentaties (ClickShare).

Ruim 1 miljard euro omzet.

3.500 werknemers in 90 landen, van wie 1.200 in Kortrijk.

400 patenten in portefeuille.

 

U moest in uw eerste jaar meteen de omzetprognose verlagen.
De Witte: ‘De Amerikaanse cinemamarkt evolueerde trager dan verwacht. En we hebben een aantal activiteiten teruggeschroefd, afgestoten of stopgezet. Activiteiten die wel omzet bijbrachten maar weinig of geen winst: lichtspots voor evenementen, interactieve patiëntenzorg en ook in de retail- en reclamesectoren hebben we de initiatieven vertraagd.’

‘Dat geeft op korte termijn wat druk op de groepsomzet, maar het maakt de onderliggende winst wel gezonder. De winstprognose hebben we overigens niet aangepast. En dat is de belangrijkste parameter.’

Welke beslissingen nam u?
De Witte: ‘Ik heb het managementteam met gemiddeld vijf jaar verjongd, gediversifieerd en verbreed. Vroeger waren er negen mensen, vandaag veertien, van wie twee vrouwen. Er zijn ook meer managers met een softwareachtergrond. Barco is heel innovatief in technologie, maar dat is niet voldoende voor de toekomst. We moeten meer in diensten en software doen. En we moeten écht globaal zijn: Chinees zijn in China en Indiaas in India. Daarom staan daar nu lokale mensen aan het hoofd.’

Grote overnames doen is niet aan de orde. Kleine, tactische acquisities zijn wel mogelijk.
Jan De Witte
Barco-CEO

Wordt het niet hoog tijd om de oorlogskas van 200 miljoen euro aan het werk te zetten?
De Witte: ‘We hebben er al iets mee gedaan. 55 miljoen euro gaat naar de nieuwe joint venture voor cinema. Voorts biedt die pot ons flexibiliteit. Het is niet onze eerste prioriteit die miljoenen in grote overnames te stoppen. Kleine tactische acquisities in technologie of verkoopkanalen zijn wel mogelijk.’

Komt de vernieuwingsgolf in de cinema’s dit jaar op gang? De klassieke lampen in projectoren worden vervangen door lasers.
De Witte: ‘Ja, vorig jaar zagen we de eerste tendens. Die zullen in de tweede jaarhelft waarschijnlijk tot bestellingen leiden. Eind dit jaar komen ze dan in de boeken.’

Wie heeft voor u 2017 getekend?
De Witte: ‘Trump, Trump, Trump. Zoals iedereen heb ik gemengde gevoelens. Hij is de Verenigde Staten en internationale relaties aan het verknoeien. Maar er is ook een positieve kant aan. Ik heb lang in de VS gewoond. Het is een land met een enorme veerkracht, het valt altijd op zijn poten ondanks de extremen die het heeft gekend. Kijk maar naar hoe het snel weer op de been was na de crisis van 2008.’

‘Het is soms niet slecht mensen wakker te schudden. Je ziet ook Trumps impact op Europa, het zet mensen aan het denken dat het status quo niet duurzaam en houdbaar is. Het is beter vooruit te denken en keuzes te maken dan verrast te worden door een andere realiteit.’

Jan De Witte in vijf vragen

Wie is uw grote inspiratiebron?

‘Professor John Keating in de film ‘Dead Poets Society’, gespeeld door Robin Williams. Een beetje rebels schudt hij op zeer eigenzinnige manier zijn klas wakker om ze naar een hoger niveau te tillen, te ontdekken, creatiever te worden.’

Wat is uw grootste blunder?

‘Toen ik bij Procter & Gamble werkte, heb ik een scheepslading natriumcarbonaat in Zeebrugge helpen ontladen. Die zou dan zes maanden later verscheept worden naar fabrieken in Europa. De inventaris kwam in de boeken van P&G Benelux zonder dat onze financieel directeur ervan wist. Toen hij daar lucht van kreeg, heeft hij me geduldig de notie van werkkapitaal uitgelegd.’

Wanneer had u uw grootste kick?

‘Bij een duik op 30 meter zag ik twee verpleegsterhaaien slapen in het zand. Van pure opwinding heb ik bijna mijn hele zuurstoffles opgebruikt. Om terug naar boven te gaan heb ik de fles van de duikinstructeur moeten gebruiken. Dat was heel intens.’

Wat is uw grootste passie buiten het bedrijf?

‘Motors, duiken, mijn familie.’

Waar droomt u nog van?

‘Ik wil ooit een oud messenmerk à la Laguiole nieuw leven inblazen. Ik ben van Stekene, en de Stekenaars dragen de spotnaam ‘messenvechters’.

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Partner content