Advertentie
interview

‘Ik doe dit voor Zetes, niet voor de centen'

©Thomas De Boever

Alain Wirtz gaat niet rentenieren nu het grote Panasonic zijn technologiebedrijf Zetes overneemt. Hij blijft de identificatiespecialist leiden en begint aan de verovering van de VS en Azië.

De maker van uw identiteitskaart, paspoort, Kids-ID en vroegere SIS-kaart is sinds deze week in Japanse handen. De Belgische concurrentiewaakhond gaf Panasonic zijn fiat voor de overname van Zetes. Niet de biometrische activiteiten deden de Japanners bijna 300 miljoen euro neertellen voor het Brusselse bedrijf, maar de identificatietechnologie voor goederen. Het gaat om labels, chips en supply-chainoplossingen waarmee Zetes in heel Europa goed scoort bij logistieke, post- en retailbedrijven.

Door dat succes stond Zetes al twee jaar op de radar van de Japanse technologiereus. ‘Zonder dat we het wisten’, zegt Alain Wirtz. De oprichter en CEO van Zetes reisde het afgelopen halfjaar vier keer naar Japan, telkens voor een week.

‘Japanners zijn erg gefocust op het werken in team. Het boekenonderzoek (due diligence) bijvoorbeeld gebeurde door tachtig mensen. Japanners willen geen enkele foute beslissing nemen, en dus nemen ze uitgebreid hun tijd om te beslissen. Westerse bedrijven beslissen veel sneller omdat ze tevreden zijn als negen van de tien beslissingen goed uitdraaien.’

Autonoom uitbreiden naar de VS en Azië vergt investeringen die een dividend onmogelijk maken. En beleggers dus zouden afschrikken.
Alain Wirtz
CEO Zetes

Zetes is het zoveelste Belgische technologiebedrijf dat in buitenlandse handen belandt.
Alain Wirtz: ‘Het was geen gemakkelijke beslissing. De investeringsmaatschappij Cobepa en ik (de twee meerderheidsaandeelhouders van Zetes, red.) hadden geen enkel plan om te verkopen. We hebben ons meermaals de vraag gesteld of Zetes niet onafhankelijk kon blijven.’

©Dries Luyten

Waarom kan het niet?
Wirtz: ‘Een beursgenoteerd bedrijf moet kwartaal na kwartaal betere resultaten voorleggen. Dat gaat niet samen met investeringen van miljoenen euro’s die nodig zijn als je naar de VS of Azië wil uitbreiden. Want laten we wel wezen, onze Europese klanten zijn mondiaal actief geworden en dat willen wij ook worden. ‘

‘Die miljoeneninvesteringen zouden wegen op de resultaten, waardoor Zetes twee, drie jaar geen dividend zou kunnen betalen. Drie jaar lang zouden we in de VS een honderdtal mensen moeten inzetten en het resultaat zou pas één of twee jaar later te zien zijn. Zulke vooruitzichten vallen bij beleggers niet in goede aarde.’

‘Met Panasonic kunnen we veel sneller uitbreiden. In minder dan een jaar zullen voor Zetes 200 extra mensen actief zijn in de VS en Japan.’

Hoe lang blijft u Zetes nog leiden? De meeste oprichters verlaten hun bedrijf vrij snel nadat het is overgenomen.
Wirtz: ‘We zullen zien. Panasonic garandeert dat we autonoom verder mogen doen. Er verandert weinig: geen ander logo, hetzelfde management. Het helpt dat Panasonic niet actief is in onze sector, wat meteen ook een garantie voor de tewerkstelling is. Als het toch fout loopt, zal ik mijn conclusies trekken en uitkijken naar iets anders.’

BIO Alain wirtz

54 jaar, gehuwd en twee kinderen.

Studeerde af als ingenieur elektronica aan de universiteit van Bergen.

Richtte Zetes in 1984 op.

Zag als een van de eersten in Europa het enorme potentieel van barcodes en andere automatische identificatietechnologie.

Zijn eerste grote klant was Colruyt. Hij hielp de supermarktketen overschakelen van ponskaarten naar barcodes.

U krijgt dus niet meteen meer tijd om te zeilen of te golfen.
Wirtz: (lacht) ‘Ook dat zullen we zien. Ik garandeer Panasonic een goed resultaat, niet hoe we dat bereiken. Als ik daar een maand of langer voor moet gaan zeilen, zal ik dat doen.’

‘Eerlijk waar, het is een project waarin ik geloof, anders had ik mijn aandelen (23,7% van het kapitaal, red.) niet verkocht. U moet me vertrouwen, de verkoop is het beste voor het bedrijf. Het heeft fundamenteel niets te maken met het cashen van mijn aandelen, ik was tevreden met het dividend dat ik opstreek.’

‘De plannen van Japanse bedrijven beslaan altijd een zeer lange termijn. Dat is bij Panasonic niet anders. Het heeft beslist dat het in het logistieke domein heel snel wil groeien. Wat onze teams heel mooie opportuniteiten oplevert.’

‘Ook technologisch is de overname bijzonder interessant. Panasonic investeert jaarlijks ruim 3,5 miljard euro in onderzoek en ontwikkeling. Hun O&O en talrijke patenten kunnen onze software naar een hoger niveau tillen.’

Robots die etiketten plakken op geneesmiddelen, voeding en luxeproducten zijn onze snelst groeiende activiteit.
Alain Witz
CEO Zetes

Hoe kijkt u naar de golf van automatisatie en robotisering?
Wirtz: ‘Het is zeker een sector die heel snel groeit. De Japanners zijn daar heel sterk in. De sterke vergrijzing van hun bevolking dwingt hen tot het inzetten van robots, eerder dan hun doel om de rendabiliteit op te krikken.’

‘Zetes is ook actief in dat domein. We hebben een afdeling - na twee overnames in België en Spanje vijf en acht jaar geleden - die zich specialiseert in robots die etiketten plakken op allerlei producten, van geneesmiddelen over voeding tot luxeproducten. Ze moeten niet zozeer de productiviteit opvoeren, maar fouten vermijden. Robots plakken minder foute etiketten dan mensen.’

‘Het is dit jaar onze activiteit met de grootste groei, op jaarbasis goed voor meer dan 20 procent. Ze genereert 30 miljoen euro van de 200 miljoen euro totale omzet uit goederen. Het is voor Zetes the next big thing. Almaar meer bedrijven schakelen robots in.’

Wat gaat u doen met de 35 miljoen euro die u casht bij de verkoop van Zetes?
Wirtz: ‘Een deel investeer ik in activa zonder risico. Een ander deel gaat naar risicovolle activiteiten, ik ben en blijf een ondernemer. Ik zie veel Belgische bedrijven die aarzelen om internationale stappen te doen, terwijl ze er wel de producten voor hebben. Met mijn kennis in internationaliseren van producten kan ik hen helpen. Vraag me niet naar bedrijven, ik heb nog geen concrete ideeën.’

Profiel Zetes

Maakt technologie om mensen (paspoorten) en goederen (labels, chips) te identificeren.

11 miljoen euro winst op een omzet van 253 miljoen euro (2016).

1.200 werknemers.

Zal dit jaar na twaalf jaar van de Brusselse beurs verdwijnen als het overnamebod van Panasonic (249.520 werknemers, 65 miljard euro omzet, 1,6 miljard euro nettowinst in boekjaar 2016) slaagt. De biedprijs bedraagt 54,50 euro per aandeel.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud