reportage

Inwoners Seattle hebben lak aan 'Amazonians'

De nieuwe gebouwen van Amazon in Seattle: een stuk tropisch oerwoud in glazen bollen. ©BELGAIMAGE

Een winkel zonder kassa’s en nieuwe kantoren in een indoor tropisch regenwoud: het techbedrijf Amazon brengt in een razend tempo vernieuwing naar zijn thuisstad Seattle. Maar veel locals zijn niet te spreken over ‘Amageddon’.

van onze medewerkster in Seattle

Een regenwoud in het midden van de stad? Waarom niet, dacht Amazon-CEO Jeff Bezos. Dus liet hij in de thuisstad van zijn techbedrijf, de Noordwestelijke Amerikaanse stad Seattle waar de gemiddelde jaartemperatuur geen 17 graden haalt, drie gigantische ballen van staal en glas bouwen. Hij liet er meer dan 40.000 planten in onderbrengen.

In de 27-meter hoge ‘spheres’ vind je geen bureaus of afgesloten vergaderruimtes, wel watervallen, vleesetende planten, een bezoekerscentrum, een bar en een restaurant.

Het zijn de nieuwe kantoren van het bedrijf dat zijn naam ontleent aan het grootste regenwoud op aarde. Nu ja, kantoren: een indoorregenwoud met boomhutten waarin het personeel kan vergaderen. In de 27-meter hoge ‘spheres’ vind je geen bureaus of afgesloten vergaderruimtes, wel watervallen, vleesetende planten, een bezoekerscentrum, een bar en een restaurant. De ‘Amazonians’ moeten er wel een hoge vochtigheidsgraad, vergelijkbaar met die in de regenwouden in Costa Rica en Indonesië, voor lief nemen. Binnenin wordt het klimaat kunstmatig relatief warm (rond de 20 graden overdag, iets warmer ’s nachts) gehouden, gedeeltelijk met dank aan overtollige warmte die gegenereerd wordt door een datacentrum in de buurt. De nieuwe kantoren gaan deze week open voor het publiek en het personeel.

Miljardencampus

©Bloomberg

Het zijn drukke momenten voor Amazon. Om de hoek ging vorige week Amazon Go, de eerste fysieke supermarkt van het Amerikaanse techbedrijf zonder kassa’s, open. Toch zijn de ‘spheres’ de kroonjuwelen van de ambitieuze miljardencampus die Amazon in het midden van Seattle uitbouwt. En niet iedereen is daar zo blij mee.

‘De ‘spheres’ zijn een perfecte metafoor voor Amazon: mannelijk, agressief en egocentrisch,’ zegt Justin, een app-designer die al zijn hele leven in de stad woont. ‘Amazon heeft de stad compleet veranderd. Vroeger was Seattle een plek die creatievelingen aantrok, waar je naartoe verhuisde om muzikant te worden, als barista te werken en in het weekend aan vrijwilligerswerk te doen. Kortom, mensen gaven iets terug aan de stad. Amazon veroorzaakt het omgekeerde.’

Justin staat niet alleen met zijn mening. De antipathie voor Amazon ettert al een paar jaar in Seattle. ‘Amazon Go Home’ stond op het briefje dat een werknemer van het bedrijf onder zijn ruitenwissers vond. Zijn Amazon-bumpersticker werd half afgeschraapt.

Een werknemer gebruikt in bars een codewoord voor het bedrijf om ‘Amazon’ niet hardop te hoeven uitspreken.

De Amazonians, die in drommen naar Seattle verhuizen en het bevolkingsaantal spectaculair doen toenemen, worden door heel wat originele bewoners van de stad beschouwd als kolonialisten, ‘brogrammers’ (mannelijke programmeurs) die alles duurder maken en de ziel uit de stad zuigen. ‘Amageddon’, heet het, als variante op Armageddon, de Bijbelse term voor het einde der tijden. Wie op café durft te zeggen dat hij voor Amazon werkt, wordt de vaak de rug toegekeerd. Een werknemer gebruikt in bars een codewoord voor het bedrijf om ‘Amazon’ niet hardop te hoeven uitspreken.

‘Als ik mensen ontmoette op een feestje verontschuldigde ik me bijna omdat ik voor Amazon werkte’, zegt een ex-manager van het bedrijf. ‘De mensen nemen het Amazon kwalijk dat het in de stad geen rol wil spelen en bijvoorbeeld pas sinds kort aan lokale goede doelen doneren. Dat het zeer utilitair en weinig humaan is. Dat is ook mijn ervaring. Er heerst een bedrijfscultuur die wantrouwig staat tegenover overleg. Je verzamelt informatie en handelt. That’s it.’

Bittere smaak

In de zeven jaar sinds Amazon zijn kantoren naar het centrum van de stad heeft verhuisd, is er veel veranderd. Er zijn meer jobs, de lonen gingen de hoogte in en de werkloosheid nam af. Google en Facebook openden ook kantoren in de stad. Mede dankzij de aanwezigheid van Amazon (en Microsoft) groeide de stad uit tot een kleinere tech hub met heel wat start-ups. In 2017 was Seattle de snelst groeiende stad qua aantal inwoners in de VS.

© Bloomberg ©Bloomberg

Bij die boom horen ook groeipijnen. De stadsaders zitten verstopt en de infrastructuur kreunt onder het aantal nieuwkomers. Deze zomer moesten de lokale autoriteiten extra bussen inlassen om de stroom Amazon-stagiairs te vervoeren. De bouwbedrijven kunnen de vraag naar studio’s en appartementen amper bijhouden. De gemiddelde huurprijs lag vorig jaar 63 procent hoger dan in 2010, terwijl de kloof tussen arm en rijk steeds wijder gaapt en het aantal daklozen jaar na jaar toeneemt. De techwerknemers en hun befaamd hoge salarissen (gemiddeld meer dan 100.000 dollar per jaar) worden met de vinger gewezen.

Amazon veroorzaakte een economische boom in Seattle, maar die vooruitgang was vooral goed voor mensen die in de top van de techsector werken.

‘Amazon veroorzaakte een economische boom in Seattle, maar die vooruitgang was vooral goed voor mensen die in de top van de techsector werken’, schreef John Burbank, de voorzitter van de progressieve denktank Economic Opportunity Institute dit najaar in een wijd gedeelde post. ‘De rest van ons werd achtergelaten met hogere huurprijzen, hogere onroerende voorheffing, verkeerscongestie en een bittere smaak in de mond.’

‘Amazon is een asociale huisgenoot die al je eten opeet, maar weigert mee voor het dagelijks onderhoud te betalen. (…) Ze komen naar Seattle, creëren problemen, helpen ze niet op te lossen en gaan dan ergens anders naartoe omdat er problemen zijn.’

Burbank heeft het over het nieuwe hoofdkantoor, HQ2, dat Amazon elders in de VS wil bouwen. Het bedrijf heeft er 5 miljard voor over. Dat kondigde Amazon in september aan, toen het een wedstrijd uitschreef voor steden met het beste voorstel.

Amazon is een asociale huisgenoot die je eten opeet, maar weigert mee voor het dagelijks onderhoud te betalen.
john burbank
voorzitter denktank economic opportunity institute

‘Het einde van Amazons monogamie’, schreef een lokale krant toen het nieuws bekendraakte. Lees: Amazon wil een open huwelijk. Seattle is te klein geworden voor het bedrijf. Volgens kenners is er niet genoeg techtalent om Amazon’s honger naar nieuw personeel te stillen.

Antipathie

Sommigen menen dat de antipathie bij de locals ook iets met HQ2 te maken heeft. Er wordt ook gefluisterd dat die de job van de rekruteerders, die techtalent naar de stad proberen te lokken, er niet makkelijker op maakt.

Anderen wijzen naar een nieuwe lokale inkomstenbelasting, die ook de goedverdienende Amazonians zou treffen. Twee maanden nadat het stadsbestuur de taks had goedgekeurd, kondigde de e-retailer aan op zoek te gaan naar een tweede thuis. Een van de voorwaarden: ‘een business-friendly klimaat’.

Het stadsbestuur probeerde de brokken nog te lijmen met een open brief aan het bedrijf. ‘Voor zover de HQ2-beslissing gebaseerd was op het feit dat Amazon zich hier niet welkom voelt, … zouden we graag de refreshknop indrukken.’ Het mocht niet baten. Dit jaar maakt Amazon bekend welke van de 20 steden in de VS en Canada Amazon’s tweede thuis wordt. Een ‘refresh’, dus.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud