nieuwsanalyse

Larry Page, de Warren Buffett van de 21ste eeuw

Larry Page (l.), met mede Google-oprichter Sergej Brin ©AP

Zeg niet langer Google, maar Alphabet. De internetgigant uit Californië verandert in een heus conglomeraat van technologiebedrijven. Sommige heel winstgevend, andere heel futuristisch.

Van onze correspondent in San Francisco.

Toen Warren Buffett, de meesterinvesteerder uit Nebraska, in 1964 het bedrijf Berkshire Hathaway opkocht, was dat nog een zieltogende textielfirma met enkele fabrieken in Massachusetts.

Een halve eeuw en vele miljardenaankopen van Buffett later is zijn onderneming een mastodont in de Amerikaanse economie met een beurswaarde van 350 miljard dollar en tentakels in talloze industrietakken, van spoorwegen over frisdrank tot verzekeringen en sportschoenen. 

In Mountain View, hartje Silicon Valley, staat stilaan een hoogtechnologisch equivalent op van de bedrijvenverzameling die Berkshire is. Toen Larry Page en Sergey Brin in 1998 software ontwikkelden om mee te grasduinen door het nog jonge internet, ontstond een bedrijf dat de ambitie had de informatie in de wereld te ordenen.

Amper 17 jaar later maakt Google die missie op vele manieren waar. Te veel zelfs om nog onder één vlag te vatten. 

Google is vandaag het bekendste merk op het web, met in zijn portefeuille diensten als Gmail, YouTube, Chrome en Android. Maar hoe meer die aan reclame-inkomsten opleverden, hoe meer Google die cash ging investeren in uiteenlopend onderzoek dat nog weinig verband hield met de oorspronkelijke kerntaak.

Google stuurt ballonnen de lucht in om de wereld van draadloos internet te voorzien, bouwt aan een tweede versie van de slimme bril Google Glass, is klaar om autonome auto’s op de weg los te laten en ontwikkelt een contactlens waarmee diabetici hun suikerniveau kunnen opvolgen.  

Moonshots

Dat maakte van Google een tech-universum dat zijn gelijke niet kent. Hoog tijd voor een nieuwe structuur, oordeelden Brin en Page. De oprichters scheiden de lucratieve kerntaken van de futuristische waagstukken.

Er komt een nieuwe holding, Alphabet, die meerdere dochterondernemingen telt. De grootste daarvan is Google, de merknaam voor de alom bekende webdiensten. Sundar Pichai wordt daarvan de nieuwe CEO, terwijl Larry Page en Sergey Brin respectievelijk CEO en voorzitter worden van Alphabet. Ruth Porat, die Google nog maar pas wegplukte bij de zakenbank Morgan Stanley voor de post van financieel directeur, schuift ook op naar Alphabet.

Door de organisatorische verschuiving maakt Google – Alphabet, dus – de ruimte vrij om technologische dromen te blijven najagen. Moonshots, noemt het bedrijf die experimenten. Risicovolle activiteiten met een kleine kans op slagen maar een groot potentieel om de wereld voorgoed te veranderen. Die krijgen hun plaats in andere dochterbedrijven van Alphabet.

Ook andere atypische bezigheden vallen onder die paraplu, zoals Nest (dat geconnecteerde toestellen als een slimme thermostaat of camera produceert), Calico (een lab dat onderzoek doet naar de verlenging van het menselijke leven), Fiber (dat glasvezelverbindingen voor supersnel internet legt) of de investeringspoten Google Ventures en Google Capital.

Nest, de slimme thermostaat van Google ©AFP

Tegelijk wordt het bedrijf overzichtelijker voor Wall Street. Veel beleggers vroegen zich af of de vele geldverslindende en geheimzinnige moonshots niet voor te veel afleiding zorgden binnen het grote Googleplex. Dat maakte het totale plaatje wazig. In de nieuwe structuur belooft Alphabet cijfers openbaar te maken over het moederbedrijf en over de uiterst winstgevende dochter Google.

Alphabet schikt zich ook met het oog op de toekomst. De groep telt nu een zestal dochterbedrijven, maar de tomeloze ambitie van de Google-stichters indachtig blijft het daar niet bij. Nieuwe avonturen - een volwaardig autobedrijf bijvoorbeeld, als de huidige zelfrijdende wagens volwassen worden - kunnen vlot onderdak krijgen in de grote bedrijvenfamilie. En omgekeerd is Alphabet voortaan flexibeler om activiteiten af te stoten wanneer nodig.

In interviews liet Page zich eerder al ontvallen dat hij opkijkt naar de manier waarop Warren Buffett een imposante bedrijvencollectie bestuurt. Als topman van de holding Berkshire houdt hij het overzicht, terwijl elk bedrijf zijn eigen CEO heeft die het dagelijkse management voor zijn rekening neemt. Met de creatie van Alphabet zetten Page en co. een grote stap in dezelfde richting. 

De vraag is of andere grootheden uit Silicon Valley volgen. Ook Facebook, Apple en Amazon hebben in korte tijd een waaier aan bezigheden uitgebouwd die schijnbaar ver uit elkaar liggen. Amazon begon twintig jaar geleden met de verkoop van boeken online, maakt vandaag televisie en wil morgen goederen leveren per drone. Facebook was eerst een sociaal netwerk, daarna een mobiele-berichtendienst en straks een virtual reality-speler.

Volgens Page is de opdeling een noodzaak om innovatief te kunnen blijven. ‘We hebben altijd geloofd dat bedrijven na verloop van tijd zich te comfortabel voelen door gewoon hetzelfde te blijven doen, met minimale veranderingen. Maar in de techindustrie, waar revolutionaire ideeën de nieuwe groeidomeinen blootleggen, moet je je een beetje ongemakkelijk voelen om relevant te blijven.’

‘We zijn geen conventioneel bedrijf’, zegt Page, ‘en we zijn nooit van plan geweest dat te worden.’

©Mediafin

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud