interview

Vlaamse Silicon Valley-starter keert terug naar Limburgse roots

©Wim Kempenaers (WKB)

De omzet van Sparkcentral, het Silicon Valley-bedrijf van Davy Kestens, ging het voorbije jaar maal zes. Met steeds meer Europese klanten. En dus opent de 26-jarige Limburger in zijn ‘hometown’ Hasselt een Europees hoofdkwartier waar 20 IT’ers aan de slag kunnen.

‘Ik heb sinds vorige week een secretaresse’, lacht Davy Kestens, de 26-jarige stichter van Sparkcentral, met een mengeling van trots en zelfspot. ‘Dat is een hele opluchting in deze hectische dagen.’

Hier in België snappen ze soms niet hoe snel we willen gaan.
Davy Kestens
oprichter Sparkcentral

De voorbije twee jaar leefde en werkte de jonge Limburger in het zonnige Silicon Valley, maar de komende twee maanden wordt het pendelen tussen San Francisco en Hasselt. ‘Ik zal hier veel zitten’, en hij kijkt rondom zich in de splinternieuwe Corda Bar, de ontmoetingslounge die het zenuwcentrum moet worden van de Corda campus die in januari officieel de deuren opent. Hier wil Sparkcentral binnen twee maanden zijn Europees hoofdkwartier vestigen. Behalve de 20 mensen die erbij komen in het kantoor in Silicon Valley zoekt Kestens ook voor Hasselt 20 nieuwe mensen.

Het zijn drukke tijden voor u?
Davy Kestens: ‘Absoluut. Morgen (vandaag, red.) verschijnen de eerste vacatures voor softwareontwikkelaars, en alvast ook twee verkopers. Tegen eind 2015 worden dat er meer, dan willen we ook actief de boer op gaan. Daarnaast ben ik op zoek naar een boekhouder, een bank, moet ik bij de Kruispuntbank voor Ondernemingen (KBO) langsgaan, een btw-nummer aanvragen, met de man van Corda Campus een huurcontract voor het kantoor tekenen. Allemaal leuk en spannend, maar ook tijdrovend. Ik loop hier nu wel alleen rond in mijn ‘home town’. (lacht) Het is ook grappig dat ik de voorbije week ben langsgegaan bij Flanders Investment and Trade (FIT, de Vlaamse overheidsdienst die instaat voor het aantrekken van buitenlandse investeerders).’

Het is opvallend dat een Silicon Valley-bedrijf, ook al is dat van oorsprong Vlaams, nu de omgekeerde beweging naar België maakt.
Kestens: ‘Silicon Valley heeft veel getalenteerde en goed opgeleide IT’ers, maar daar woedt de war for talent nog veel erger dan in Vlaanderen. Het is ons al overkomen dat ze onze mensen tot in het bedrijf komen wegkapen, terwijl ze zich voordoen als een potentiële klant. Dat is ook wel een compliment - het betekent dat je goede mensen hebt. Maar hier in Vlaanderen vind je makkelijker mensen. Die zijn misschien iets minder thuis in de laatste nieuwe technologieën, maar ze zijn wel trouwer.’

‘Een tweede reden is dat we het voorbije jaar een aantal mooie, atypische klanten hebben binnengehaald: de luchtvaartmaatschappijen Emirates en Swissair, Access en GT, twee Nigeriaanse banken, een grote Indiase telecomspeler... (Zoekt even naar de naam, red.) FreeCharge, dat is het. Stilaan zijn we zo groot geworden dat ik niet meer de namen van al onze klanten ken. We willen daar dichter op zitten en onze klanten ook sneller technisch kunnen ondersteunen. Daarvoor zit je het best in ongeveer dezelfde tijdzone.’

Merkt u veel verschillen tussen de Verenigde Staten en Vlaanderen bij het opzetten van een nieuwe vestiging?
Kestens: ‘Bij de banken en bij de overheid hier snappen ze soms niet goed hoe snel we willen gaan. ‘Kan ik een lopende rekening openen?’, vraag ik dan. ‘Tegen wanneer, meneer?’ - ‘Kan dat al vandaag?’ - en dan zie je ze even vreemd opkijken. Idem dito voor een ondernemings- of btw-nummer. Maar het komt wel goed. Morgen moet ik ook beslissen welke van twee ruimtes - 380 of 450 vierkante meter - ik neem in het nieuwe hoofdgebouw van de Corda Campus. En dan zijn we vertrokken. Het is ook de bedoeling mensen voortdurend heen en weer te laten vliegen tussen de San Francisco en Hasselt. Wees maar zeker, we gaan onze bedrijfscultuur in Silicon Valley naar hier katapulteren.’

Sparkcentral

> Opgericht in 2011

> Biedt een IT-platform waarmee consumentenbedrijven alle communicatie van of met hun klanten (via telefoon, sms, website, de eigen app, Twitter, Facebook, enz.) in kaart kunnen brengen.

> Haalde in twee kapitaalrondes 5,6 miljoen dollar op, waarvan 3,5 miljoen dollar van het Amerikaanse Sigma West.
In 2014 ging de omzet maal zes. Klanten zijn onder meer de luchtvaartmaatschappijen Delta Airlines en Brussels Airlines, de winkelketen Sears, Uber, Netflix, Dropbox, telecombedrijven en banken.

Wordt Sparkcentral hier binnengehaald als aantrekkingspool voor de hele Corda Campus, die toch de Limburgse economie mee op het goede spoor moet zetten?
Kestens: ‘Ik heb begrepen dat de vlag van Sparkcentral klaar ligt om gehesen te worden, naast die van andere bedrijven die al op de campus zitten. Het is ook duidelijk de bedoeling van de LRM, die 100 procent eigenaar is van de campus, om de braindrain te stoppen.’

Hoe loopt de business intussen?
Kestens: ‘Heel goed. Onze omzet is dit jaar verzesvoudigd. Absolute cijfers wil ik niet noemen. We hebben nu een 60-tal klanten in portefeuille. 80 procent van onze omzet komt van binnen de Verenigde Staten met grote Amerikaanse banken, retailers als Sears, en telecomspelers. Binnenkort komt daar normaal gezien een van de vier grote telecomspelers in de VS bij. Maar ook het aantal Europese en Afrikaanse bedrijven stijgt snel, zonder daar veel moeite voor te doen. Dat willen vanaf nu wel doen.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud