Proximus gaat solo met groothandelsdochter BICS

Proximus-CEO Guillaume Boutin. ©BELGA

De telecomoperator Proximus koopt zijn mede-aandeelhouders uit bij de groothandelsdochter BICS voor 217 miljoen euro. Dat is een verrassende zet.

Het was al enige tijd duidelijk dat BICS, de groothandelsdochter van Proximus die voluit 'Belgacom International Carrier Services' heet, een nieuwe aandeelhouderscombinatie zou krijgen. Hoe die er uiteindelijk uitziet, verrast. Minderheidsaandeelhouders Swisscom (22,4 procent) en het Zuid-Afrikaanse MTN (20 procent) verkopen integraal aan Proximus, dat zo de enige patron wordt bij BICS. Vorige zomer gaf Proximus nochtans aan een strategische partner te zoeken, die een meerderheidsbelang kon nemen. En dus ook een deel van Proximus' belang kon overnemen.

Paukenslag dus nu Proximus solo verdergaat met BICS. CEO Guillaume Boutin - die aan boord kwam toen de gesprekken over de exit van Swisscom en MTN al liepen - had meteen een en ander uit te leggen. Verlaagde hij vorig jaar niet net het dividend voor de uitrol van glasvezel, wat hij zelf omschreef als een 'operatie voor de komende zeventig jaar'? Was er dan wel ruimte voor deze aankoop? En is BICS een wijze investering in een pandemie? BICS is een schakelkast voor het internationale telefonie- en dataverkeer en belevert andere operatoren. Het inperken van het reizen weegt, want roaming valt terug.

Complementair

Boutin spreekt dat met klem tegen. De volledige overname van BICS komt er net door de pandemie op een 'perfecte moment' en is 'zeer complementair' met de uitrol van glasvezel, vindt Boutin. 'Op het einde van vorig jaar begon het ons te dagen dat we eigenaar konden worden aan een zeer interessant instappunt, wat belangrijk is voor waardecreatie.' Opgesplitste omzetcijfers voor BICS voor het pandemiejaar zijn er nog niet - Proximus moet nog jaarcijfers voorleggen. Maar het staat buiten kijf dat de activiteiten van BICS fel geïmpacteerd zullen zijn door de reisbeperkingen.

De pandemie treft de mobiliteit, maar dat is natuurlijk ook een opportuniteit. De impact van corona zit nu al vervat, het was het moment om er voordeel van te nemen
Guillaume Boutin
CEO Proximus

Voor Boutin was die terugval een kans. 'De pandemie treft de mobiliteit, maar dat is natuurlijk ook een opportuniteit. De impact van corona zit nu al vervat, het was het moment om er voordeel van te nemen.' Bovendien laat de impact zich niet voelen in de vrije kasstroom. De brutobedrijfwinst kwam wel lager uit, op 131 miljoen euro in plaats van 153 miljoen euro in 2019. Maar de vrije kasstroom bleef ondanks de corona-impact volgens Proximus wel op peil. Meer nog, diezelfde vrije kasstroom is volgens Boutin een van de sterke punten van BICS.

BICS moet, samen met het eerder overgenomen Mobile Vikings, de komende jaren meteen positief bijdragen aan de vrije kasstroom. Dit jaar stroomt er natuurlijk wel 217 miljoen euro uit het bedrijf als gevolg van de deal, maar de komende jaren vallen de betalingen aan minderheidsaandeelhouders - 26 miljoen euro in 2020 - wel weg. BICS draagt zo meteen bij, en is ook een groeisymbool voor Proximus. CEO Matteo Gatta, sinds twee weken CEO van BICS, krijgt de taak om groeimarkten zoals private 5G-netwerken verder uit te buiten, maar ook deel te nemen aan de consolidatie op de fel gefragmenteerde markt van bedrijven die leveren aan operatoren.

Glasvezel

BICS past ook in het 'platformdenken' dat Boutin graag propageert. De toekomst zal bestaan uit platformen, en Proximus moet zich in dat denken in schakelen. Hij deed dat al via samenwerkingen met onder meer Belfius, dat een mobiele bank ontwikkelt voor de Proximusklanten. Maar ook BICS en Telesign zijn volgens Boutin twee platformen die een wereldwijde appeal moeten behalen. De telecomoperator werkt zo hard op twee sporen: enerzijds de ontwikkeling van de nodige infrastructuur, en anderzijds de uitbouw van bijhorende platformen.

Geen verkoop BE-Mobile

Proximus zet niet door met de verkoop van BE-Mobile, zijn dochter die zich specialiseert in verkeersinformatie en slim parkeren. Dat viel te horen in de marge van de aankondiging rond BICS. 'We hielden vorige zomer een strategische oefening rond het bedrijf, maar zijn ervan overtuigd dat het zich kan voort ontwikkelen binnen Proximus.'

Met de onverwachte démarche raakt Proximus immers niet aan zijn eerder gedane beloftes rond het dividend of de uitrol van glasvezel, beklemtoont Boutin. Het bedrijf raakt niet aan het voornemen om een brutodividend van 1,20 euro per aandeel uit te keren in 2020, 2021 en 2022. Tegen 2028 wil Proximus ook 4,2 miljoen Belgische woningen en bedrijven, 70 procent van het land, aansluiten op het glasvezelnet. Voor die operatie sloot het vorig jaar joint ventures met het Nederlandse Delta Fiber en Eurofiber.

Analisten maken zich enigszins zorgen of Proximus al die beloftes kan nakomen. 'De transactie kan tot bezorgdheid leiden over de balans en de houdbaarheid van het dividend', schreef Ruben Devos, analist van KBC Securities. Toch schat hij dat Proximus zich deze uitkoop kan veroorloven. De prijs is 'fatsoenlijk'. De prijs die Proximus betaalt waardeert BICS op 569 miljoen euro, of 4,4 keer de ebitda. Voor de financiering van de deal steunt het bedrijf op bestaande kredietlijnen ter waarde van 700 miljoen euro, wat volgens Boutin geen impact heeft op de schuld.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud