'Telenets bestuur is handpop van Liberty Global'

©Tim Dirven

Het Amerikaanse hefboomfonds Lucerne pikt het niet dat de raad van bestuur van Telenet de minderheidsaandeelhouders miskent. Als er niets verandert, volgt er een rechtzaak.

In de VS werkt er zich elke week wel een activistische investeerder in het nieuws, in ons land is het hoogst uitzonderlijk. Het is uitkijken hoe Telenet  omgaat met de aanval van Lucerne Capital Management.

CEO John Porter en voorzitter Bert De Graeve ontvingen begin deze week een lange e-mail met 'objections against Telenet governance and policies'.

Wie is Lucerne Capital Management?

Een hefboomfonds uit Greenwich, Connecticut met een analistenteam in Amsterdam.

Lucerne investeert in Europese bedrijven. Het beheerd vermogen bedraagt 900 miljoen dollar.

Naast Telenet heeft het fonds ook participaties in de Nederlandse bedrijven TKH en Aalberts, het Spaanse Cellnex en Altice USA, de Amerikaanse poot van het Franse kabelbedrijf.

Vorige maand vuurden de Amerikanen, die een belang van 1,86 procent hebben in het telecombedrijf, een eerste pijl af. Omdat het bestuur toen laks reageerde - 'we bespreken het op de raad van bestuur van eind juli' - schakelt Lucerne een versnelling hoger. Het fonds dreigt met een rechtszaak als er niets verandert.

Lucerne verwijt het bestuur onder leiding van De Graeve een te innige relatie met hoofdaandeelhouder Liberty Global (58%).

Liberty runt Telenet als een dochter, niet als een beursgenoteerd bedrijf
Lucerne
Beleggersactivist

'De drie onafhankelijke bestuurders (De Graeve, Jo Van Biesbroeck en Christiane Franck, red.) worden bij beslissingen telkens overstemd door de zeven bestuurders van Liberty. Dat is in strijd met de Belgische code voor duurzaam bestuur (corporate governance) en de governance regels van Telenet', zegt Thijs Hovers, fondsbeheerder bij Lucerne.

Liberty duwt zijn agenda door bij Telenet. 'Het runt het bedrijf als een dochter, niet als een beursgenoteerd bedrijf. Dat doet het niet met zijn Nederlandse dochter waar het niet de meerderheid in handen heeft. Daar laadt Liberty wel schulden op de balans zoals afgesproken, en keert het de overtollige kasstromen uit als dividend.'

Belofte niet nagekomen

Het stoot Lucerne tegen de borst dat Telenet zijn woord niet heeft gehouden om een dividend uit te keren.

Topman Porter gaf publiek als uitleg dat er in de schuldaverse markt geen extra schulden kunnen worden aangegaan om de aandeelhouders te belonen. Maar achter de schermen kregen analisten van voorzitter De Graeve te horen dat het dividend werd tegengehouden door Liberty, omdat de Amerikanen belastingen moeten betalen op die uitkeringen. 'Bij belangenconflicten moeten de Liberty-bestuurders de kamer verlaten', eist Lucerne.

Het hefboomfonds eist verder dat Telenet toch een dividend - het jongste dateert van 2013 - uitkeert en/of het inkoopprogramma van eigen aandelen herneemt - het bedrijf kan nog 14 procent van de aandelen terugkopen onder het huidige programma.

Het hefboomfonds eist ook volledige transparantie voor alle aandeelhouders. 'Het bestuur liet zakenbank Lazard vorig jaar een waarderingsoefening doen (conclusie was naar verluidt 75 euro per aandeel, red.). Dat kon enkel op basis van de toekomstplannen van Telenet. Enkel Liberty kent die, de andere aandeelhouders niet.'

Die studie is van belang als Liberty de minderheidsaandeelhouders van Telenet wil uitkopen. De poging zes jaar geleden mislukte omdat het bod te laag uitviel voor de meeste beleggers. Het kabelbedrijf verloor dit jaar al een derde van zijn waarde. Dat komt Liberty goed uit als het een nieuw bod lanceert, stelt Lucerne.

Telenet oneens met beschuldigingen

De raad van bestuur ontkent in een reactie dat de bestuurders niet handelen conform de Belgische corporate governance regels. 'De volgende vergadering van de raad van bestuur zal de bezorgdheden van Lucerne bespreken.'

De volgende vergadering van de raad van bestuur zal de bezorgdheden van Lucerne bespreken
Telenet

Die reactie is voor het hefboomfonds onvoldoende. 'Het volstaat niet onze bezwaren algemeen te ontkennen. Deze thema's behoren niet in de beslotenheid van de bestuurskamer te worden besproken, het is tijd voor dialoog en publiek debat', zegt Hovers van Lucerne.

Als het bestuur voor het eind van deze maand geen actie onderneemt, zal het fonds geen juridische actie schuwen. Lucerne zegt dat heel wat andere aandeelhouders zijn visie delen. Hun gewicht zou goed zijn voor meer dan 20 procent van de uitstaande aandelen. 'We kunnen ook een buitengewone algemene vergadering laten bijeenroepen over de allocatie van het kapitaal', zegt Hovers.

Heeft Lucerne eerder al dergelijke dossiers gewonnen? Hovers: 'We zijn niet vaak publiek activistisch. Als de corporate governance niet goed zit, bespreken we dat met het bedrijf in kwestie. Meestal komen we er achter de schermen uit, zoals recent bij Intertrust (bestuurderswissels en inkoopplan). Lukt dat niet, dan investeren we er niet in.'

Het hefboomfonds is al tien jaar aandeelhouder van Telenet. 'In 2008 had Liberty Global geen meerderheid, toen was er geen vuiltje aan de lucht.' Vandaag wel: 'Er is een overduidelijke schending van de governance code en het bedrijf staat niet open voor onze opbouwende kritiek.'

Waardeloze opties

Het fonds en analisten merken voorts op dat ook het personeel van Telenet niet tevreden kan zijn over de gang van zaken. De lage beurskoers verhindert hen hun aandelenopties te verzilveren.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content