reportage

Luxilon | Snarenmaker wil na toptennis ook revolutie in badminton

©Thomas De Boever

Federer, Murray, Sharapova en Williams, allemaal spelen ze met tennissnaren van Luxilon. Deze Antwerpse producent van klassieke naaigarens veroverde in geen tijd de wereld van het toptennis en de chirurgie.

Zondag 8 juni 1997. Op het gravel van Roland Garros verslaat de dan nog nobele onbekende Gustavo Kuerten de Spanjaard Sergi Bruguera in de finale van de ‘French Open’. Het is de eerste in een lange reeks overwinningen van de jonge Braziliaanse topper en die hem in een jaar tijd van de 70ste plaats van de wereldranglijst naar de top 10 katapulteert. Met de zegetocht van de flamboyante publiekslieveling volgt ook voor het Antwerpse Luxilon het ene succes na het andere.

Luxilon
  • 100 procent familiebedrijf, in handen van Nico Van Malderen (53).
  • Produceert racketsnaren, die de tennissport in 1987 op zijn kop zetten. Daarnaast ook industriële (tapijt) en medische garens (chirurgie).
  • Omzet: 9 miljoen; 97 procent is voor de export.
  • Vorig jaar groeide het bedrijf met 29 procent. De medische garens met 90 procent.
  • 20 werknemers, van wie 5 in Onderzoek & Ontwikkeling.

Lees de volledige reeks op tijd.be/verborgenkampioenen

‘Bij wijze van sponsoring hadden we Kuerten voorzien van onze nieuwste tennissnaren’, vertelt Nico Van Malderen, CEO en eigenaar van Luxilon. ‘Kuerten won de jaren erna nog twee keer Roland Garros en ettelijke ATP-toernooien. Zijn succes sloeg over naar ons product en bedrijf. Plots wilde iedereen met Luxilon-snaren spelen. Vandaag speelt 70 procent van de tennistop 10 bij de mannen met Luxilon-snaren: Roger Federer, Novak Djokovic, Andy Murray, allemaal zijn ze gek op de combinatie van het snelle en harde spel en de perfecte balcontrole die onze snaren bieden. Ook 60 procent van de top 10 van vrouwen verkiest Luxilon: Maria Sharapova, Simona Halep, Serena Williams.’

Met die indrukwekkende referenties op zak groeide de Wijnegemse kmo de voorbije 20 jaar uit van een traditionele toeleveraar van garens voor de textielindustrie tot een hoogtechnologisch nichebedrijf. Waar klassieke textielgarens tot 1987 de belangrijkste omzetmotor waren, komt vandaag 60 procent van de 9 miljoen euro omzet van de tennissnaren. 97 procent van de garens en snaren wordt verkocht in het buitenland.

Sterkere bh’s

Wonderwel kwam daar de voorbije jaren nog een derde segment bij: dat van de gesofisticeerde, hoogkwalitatieve garens voor de medische wereld. Chirurgen zetten bloedvaten weer aan elkaar met garens van Luxilon. Neurologen die een hernia opereren, gebruiken ‘meshes’ (geweven doekjes) met Luxilon-garens om de ruggenwervel inwendig te ondersteunen. ‘Dat segment is vorig jaar met 90 procent gestegen’, zegt de 53-jarige handelsingenieur. ‘Het heeft niet alleen te maken met de hightech die onze garens makkelijker te hanteren of bijvoorbeeld biodegradeerbaar maken. Ook dat ze 100 procent traceerbaar zijn, valt goed in de medische wereld: wanneer zijn ze geproduceerd, wie heeft de kwaliteitscontrole gedaan, wie heeft ze verpakt, vervoerd, dat slaan we allemaal op. Na het PIP-schandaal (PIP staat voor het Franse bedrijf Poly Implant Prothèse dat lekkende borstimplantaten op de markt bracht, red.) zijn de normen voor artsen en ziekenhuizen veel strenger geworden. Vandaag is die markt goed voor 25 procent van onze omzet.’

Bijna de hele wereldtennistop wil met onze snaren spelen.
Nico Van Malderen
CEO Luxilon

Ook bij de industriële garens is een hoge toegevoegde waarde de norm geworden. Ze worden gebruikt in de productie van tapijten en textiel van het hogere gamma. ‘Het had geen zin om nog doorsneegarens in productie te houden die ze in China veel goedkoper kunnen maken. Maar producenten van de betere bh’s bijvoorbeeld gebruiken onze filamenten om de schouderbandjes te verstevigen, zodat ze niet na enkele wasbeurten verweerd zijn.’ Ook de vulling om elektriciteits- en datakabels soepel te maken, bestaat uit filamenten van Luxilon.

Vorig jaar groeide het bedrijf met 29 procent, de jaren ervoor telkens met 10 procent. Die groei kwam vooral van de medische garens. Ook van de tennissnaren, waarvan Luxilon jaarlijks 2 miljoen sets verkoopt, groeiden met 26 procent. Al enkele jaren heeft het bedrijf een deal met het racketmerk Wilson dat de Luxilon-snaren aanbiedt als neusje van de zalm.

 

Geen doordrukje

Hoogtechnologische snaren en garens met straffe, wereldwijde referenties in een markt waar je alleen staat, en een bijna volledig geautomatiseerde productie, dat moet toch een stevige marge opleveren? Van Malderen wil er niet veel over kwijt. ‘Onze marges zitten goed, ja. Maar we zijn een familiebedrijf en we stoppen bijna heel onze winst weer in Onderzoek & Ontwikkeling.’

Welke nieuwe ontwikkelingen zijn er dan nog te verwachten in bijvoorbeeld de tennissnaren? ‘Volgend jaar komen we op de markt met squash- en badmintonsnaren. Wist je dat er wereldwijd - onder meer in China - meer badminton wordt gespeeld dan tennis? Dat belooft dus. We dachten aanvankelijk een doordrukje te maken van onze tennissnaren, maar dat viel tegen: uiteindelijk hebben we drie jaar gewerkt aan deze badmintonsnaren. Maar we denken dat we nu iets in handen hebben dat nog niet bestond.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud