Advertentie
Advertentie

West-Vlaamse textiliens scoren bij Nike en co. met recyclagetechnologie

Concordia-CEO Carl Baekelandt

Het West-Vlaamse textielbedrijf Concordia ontwikkelde een nieuwe recyclagetechnologie voor textielafval en gaat de komende jaren wereldwijd 50 tot 100 miljoen euro investeren in fabrieken. ‘Internationale klanten staan in de rij. Die moeten ambassadeurs worden van ons verhaal.’

‘Disruptie zie je elke dag. Het is belangrijk dat we zelf disruptor zijn’, zegt Carl Baekelandt, CEO en mede-eigenaar van Concordia Textiles. Met die gedachte in het achterhoofd stampte hij enkele jaren geleden Purfi (Pure Renewable Fibre) uit de grond, een joint venture met een Amerikaans bedrijf dat een nieuwe technologie had ontdekt om textielvezels te recycleren in hun oorspronkelijke staat. Rejuvenation, noemt hij het. ‘Dit is de toekomst, want recyclage in onze sector is geëvolueerd van nice to have naar must-have. Dat is gebeurd met een snelheid die je je niet kan voorstellen.’

Onder impuls van Concordia werd de technologie op punt gezet en ommuurd met een patentbescherming, waarna een investering volgde van 8 miljoen euro in een eerste proeflijn. In Waregem, de thuisbasis van Concordia Textiles.

8 miljoen
euro
Concordia investeerde 8 miljoen euro in een eeste recyclage-installatie in België. Die zou volgend jaar op volle snelheid 3.000 ton textielafval kunnen verwerken.

Baekelandt neemt ons mee op een toer door zijn textielfabriek. Het bedrijf maakt er weefsels voor technisch textiel voor onder meer medische kledij, brandweerpakken, kogelwerende vesten en slaapzakken (zie inzet). In een van de hallen staat nu ook een recyclage-installatie. ‘We hebben hemel en aarde moeten bewegen om daar ruimte voor te maken. Het is geen koffiemachine, hè, maar een lijn van 150 meter lang. We hebben ze in een U gebouwd, maar dan nog heb je evenveel vierkante meters nodig.’

Confectiebedrijven

‘Wat je hier ziet, is nog nergens anders toegepast. De details over de technologie ga ik natuurlijk niet verklappen, maar je kan het zien als reverse spinning. Bij spinnen ga je vezels torsen zodat ze aan elkaar hangen en een garen vormen. Wij laten textielafval (weefsels of garen) een omgekeerd proces doorlopen, waarbij alles opnieuw onttorst wordt.’

Het resultaat is dat de vezels hun oorspronkelijke kwaliteit behouden. Dat is cruciaal, en een groot verschil met bestaande recyclagetechnieken, waarbij textiel door een shredder gaat. ‘De vezels die uit een shredder komen, zijn misschien 12 of 15 millimeter lang, terwijl ze normaal 30 millimeter zijn. Dat beperkt de mogelijkheden.’

Je kan die wel verwerken in kussenvulling, verhuisdekens of muurisolatie. Ook nieuwe kledij is mogelijk, als je nieuwe katoenvezels of andere materialen toevoegt voor de sterkte. ‘Bij ons is dat niet nodig. 70 procent van onze vezels behoudt haar lengte. Hoe langer de vezel, hoe fijner je garen, waardoor je er opnieuw T-shirts en hemden kan van maken’, zegt Baekelandt.

Van Australische bosbranden tot Decathlon-stapschoenen

Concordia werd in 1925 opgericht door de familie Tuytens en specialiseerde zich in ‘man made fibres’, textielweefsels op basis van polyester, polyamide, modacryl en meta-aramides. Het maakte voornamelijk voeringsstoffen voor jassen.

Dat ging goed, tot de eeuwwisseling. ‘Toen rolde een Chinese tsunami over Europa. De muur die rond Europa was gebouwd om Chinese import tegen te houden, viel omver. Om u een idee te geven van de impact: alleen al in Waregem telden de textielbedrijven 3.000 weefgetouwen. Vandaag staan er in heel België zoveel niet meer.’ De prijs voor voeringsstoffen zakte van 1 naar 0,50 euro per meter. ‘Overlevingskansen voor Concordia: nul. Wie wou overleven, moest zich heruitvinden. Dat hebben we gedaan’, zegt CEO Carl Baekelandt.

Onder zijn impuls werd de focus verlegd naar technisch textiel voor speciale toepassingen. Denk aan de pakken van de 100.000 brandweermannen die bosbranden in Australië bekampen, beschermende kledij voor werken aan hoogspanningscabines en stoffen voor kledij van racepiloten, kogelwerende vesten, slaapzakken, tenten en de waterdichte stapschoenen van Decathlon. ‘We maken zelfs speciale stoffen voor schijfremmen van wagens en voor paardendekens die helpen beter te recupereren na een inspanning. Je zou ervan versteld staan waarin textiel allemaal opduikt.’

Concordia is de voorbije tien jaar in omvang verdubbeld en boekte vorig jaar 80 miljoen euro omzet en 2 miljoen euro nettowinst. Het eigen vermogen vervijfvoudigde in die periode tot 30 miljoen euro. ‘Het draait hier goed, maar het is geen Club Med geweest. We komen uit een diep dal.’

Het bedrijf deed in de loop der jaren overnames in Duitsland, Spanje en België en zette de stap naar China, Rusland en Bangladesh, waar het nu een eigen confectiebedrijf heeft en outdoorkledij produceert voor onder meer A.S. Adventure, Tommy Hilfiger en Aigle. ‘Maar Waregem blijft het moederschip.’ Daar werken 250 van de 750 werknemers. Onder de aandeelhouders zitten Philippe Vlerick en Etienne Kaesteker (oprichter E5 Mode).

Purfi legt zich in eerste instantie toe op de verwerking van productieafval van confectiebedrijven. ‘Meestal gaat bij het snijden van stoffen 10 procent verloren.’ In India heeft Concordia een inzamelsysteem opgezet, en de eerste containers zijn al in België aangekomen.

‘Hier ligt het’, zegt Baekelandt als we voor een hoop met honderden juten zakken staan. Die zitten vol stukken katoen van zo’n 20 op 20 centimeter, klaar om in de machine van Purfi geduwd te worden. ‘Momenteel worden alle mogelijke vezels getest om de juiste machine-instellingen te vinden. We zijn nog in opstart.’

‘Hoeveel ton we al verwerkt hebben? Dat is nog niet belangrijk. De kwaliteit die er uitkomt, is belangrijk. Zodra het proces op punt staat, is het gewoon gas geven.’ De bedoeling is vanaf september te versnellen en tegen begin volgend jaar op volle capaciteit van 10 ton per dag, 3.000 ton per jaar, te draaien.

De volgende stap is gelijkaardige productielijnen opzetten in Azië. ‘Het zou niet duurzaam zijn om al het afval eerst naar Waregem te vervoeren. We beginnen hier omdat de knowhow hier zit. Als het proces op punt staat, sturen we onze zonen en dochters uit.’

Duurder

‘We beginnen in India met één lijn. Alleen al in India zitten confectiefabrieken die samen goed zijn voor minimaal 500.000 ton textielafval. Dan weet je dat je groot kan denken. Samen met lokale partners willen we in de komende vijf jaar 50 tot 100 miljoen euro investeren.’

Afnamecontracten heeft het bedrijf nog niet getekend. ‘Maar wereldspelers zijn geïnteresseerd in ons proces en staan in de rij. Er zijn testen bezig met Nike, Tommy Hilfiger, Decathlon, enzovoort. Die moeten ambassadeurs van ons verhaal worden. Op hun kleding zal ‘powered by Purfi’ staan.’

Recyclage in onze sector is geëvolueerd van nice to have naar must-have. Dat is gebeurd met een snelheid die je je niet kan voorstellen.
Carl Baekelandt
CEO Concordia Textiles

Of klanten bereid zullen zijn de extra prijs te betalen? ‘Onze vezels zullen inderdaad duurder zijn. Maar je kan er wel meteen mee aan de slag. Je kan bepaalde stappen in het proces - zuiveren en bleken van katoen, en verven - gewoon overslaan. Dat maakt ons product op het einde van de rit wel concurrentieel.’

Bovendien verwacht Baekelandt dat recyclage in de confectie-industrie - ‘een van de vervuilendste in de wereld’ - op termijn zal moeten. ‘Er zal wetgeving komen, zoals de richtlijnen voor hergebruik van verpakkingsplastics in Europa. De wegwerpeconomie waarbij oude kledij wordt verbrand, wordt niet meer geaccepteerd.’

De initiële keuze voor afval uit confectiebedrijven is niet toevallig. ‘Het is transparant. Je kent de samenstelling van het materiaal en je weet dat het niet vervuild is. Dat maakt het gemakkelijker. Met textielafval van consumenten weet je nooit wat ermee gebeurd is. Dat laten we dus nog even links liggen.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud