Van shoarmaboer tot touroperator

Atilay Uslu, stichter en CEO van Corendon, op het Brussels vakantiesalon 2013 - foto: Emy Elleboog ©Emy Elleboog

In Nederland is Corendon al enkele jaren een gevestigde waarde die zijn plaats tussen de grote reisjongens verworven heeft. Doorbreken in het Belgische massatoerisme, een segment gedomineerd door Thomas Cook en Jetair, is andere koek. Maar stichter Atilay Uslu lijkt goed op weg. De redactie sprak met hem op het vakantiesalon.

Hij ziet er een beetje als een kwajongen uit, maar hij weet goed waarmee hij bezig is, de pas 45 jaar geworden Atilay Uslu. Van Turkse origine, maar net voor zijn tweede verjaardag al in Nederland gearriveerd, ging hij kort nadat hij afstuurde als elektrotechnicus aan de slag bij vliegtuigbouwer Fokker.

‘Daar werd ik in 1989 weggesaneerd', glimlacht hij, 'ik begon dan maar bij de PTT’, het huidige KPN. Maar hij bleek uiteindelijk meer in de wieg gelegd voor ondernemer. En als een ethnische Turk daarvoor kiest en hij begint onderaan de ladder, dan opent hij een pittazaak. Of neemt ze over van zijn oom.

‘Dus werd ik shoarmaboer in Haarlem.’ Maar dat hield hij ook niet zo lang vol. ‘Mijn zaak draaide op volle toeren tussen middernacht en vier uur ’s ochtends, helaas met veel dronken klanten, wat meer dan eens op een vechtpartij uitdraaide.’ En dus was de tijd rijp voor een volgende stap: Uslu startte in 1994 met een eigen reiskantoortje, Travel Contact.

Teletekst

Op een ogenblik dat vrijwel alle vakanties in Nederland nog via reiskantoren werden verkocht, vatte hij het plan op om – naar Duits voorbeeld – zijn reizen ook aan te bieden via teletekst. ‘Vanaf de eerste dag gingen de reizen als zoete broodjes de deur uit.’

Maar naarmate de tijd vorderde was Uslu naar eigen zeggen steeds minder tevreden met de producten die de touroperators hem aanboden. En dus richtte hij in 2000 Corendon op. Dat werd vanaf 2003 ook de merknaam voor de nieuwe Nederlandse touroperator. Corendon kocht zijn stoelen in bij Turkse luchtvaartmaatschappijen – net zoals andere grote vakantiemakers dat deden en doen omdat ze lagere werkingskosten hebben.

‘Maar in 2004 bleek dat we voor de zomer van het volgende jaar geen capaciteit vonden.’ Uslu denkt dat de Turkse carriers onder druk werden gezet door de grote to’s om geen zaken meer met hem te doen. Hoe dan ook: het zette Uslu en zijn zakenpartner Yildiray Karaer ertoe aan om dan maar zelf met een luchtvaartmaatschappij te starten.

Luchtvaartmaatschappij

Karaer had als vroegere regionale directeur van Onur Air voldoende ervaring om dat project tot een goed einde te brengen. Op 7 april 2005 vertrok een Boeing 737-300 voor de eerste vlucht van het nieuwe Corendon Airlines van Istanboel naar Amsterdam. Maar weer bleek dat niet voldoende.

Uslu: ‘In de periode 2004-2009 gingen liefst 17 Turkije-specialisten over de kop in Nederland, waarvan 5 mogelijk frauduleus. Dat zette het Garantiefonds - dat to's verzekert tegen financieel onvermogen - ertoe aan een toeslag van 20 euro per passagier te vragen aan alle touroperators die meer dan 75 procent van hun omzet uit trips naar Turkije haalden.'

‘Om die extra kosten te vermijden hebben we onze catalogus verruimd met andere bestemmingen rond de Middellandse Zee.’ Alleen leidde die oplossing tot een nieuw obstakel: Corendon vond onvoldoende vliegcapaciteit om zijn klanten naar Griekenland, Tunesië of Spanje te brengen. En een Turkse maatschappij als Corendon Airlines mag vanuit Nederland niet naar derde landen vliegen.

Nederland

Wat doet een ondernemer dan: hij richt een tweede luchtvaartmaatschappij op met een Nederlandse registratie. Sinds 2011 is Corendon Dutch Airlines in de lucht, ‘de enige volbloed Nederlandse airline’, gniffelt Uslu. KLM en Transavia zitten immers in Franse handen.

Het gaf de touroperator een extra 'boost' waardoor het aantal klanten in Nederland steeg van iets meer dan een kwart miljoen tot bijna 400.000, een groei die in 2012 verder ging tot 481.000 passagiers. 'En 2013 hebben we gebudgetteerd op 524.000 klanten en 258 miljoen omzet', zegt Uslu.

Bronnen in de sector verzekeren dat het bedrijf, in tegenstelling tot vroegere ter ziele gegange Turkse reisgroepen, financieel sterk staat. Uslu bevestigt dat: 'Voor Nederland en België samen boekten we in 2011 5,5 miljoen euro winst, vorig jaar zullen we allicht afronden met een overschot van 6,5 miljoen winst voor belasting.'

 

 

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content