Inmenging of moddercampagne bij verkoop Thermae Palace?

De huidige uitbater, de familie Vanmoerkerke, zit in verregaande onderhandelingen om het Thermae Palace-hotel te kopen ©Thomas De Boever

Oostends burgemeester Johan Vande Lanotte (sp.a) is de spil in de verkoop van het Thermae Palace, hoewel dat de taak van een onafhankelijke jury is. Dat beweert Groen op basis van mailverkeer. Vande Lanotte ontkent en heeft het over een ‘moddercampagne’.

Al maanden is Oostende in de ban van de toekomst van de Koninklijke Gaanderijen en het iconische hotel Thermae Palace. Het gebouw aan de bijna 400 meter lange gaanderijen op de zeedijk was ooit een parel aan de kroon van de koningin der badsteden. Vandaag staan de gaanderijen in stellingen en moet het hotel dringend worden gerenoveerd.

Daarom beslisten de stad Oostende en het Vlaams Gewest - elk voor 50 procent eigenaar van het hotel - om het te verkopen. Al sinds 2016 wordt gezocht naar een koper, maar die zoektocht loopt moeilijker dan verwacht door de grote omvang van de investering (70 tot 80 miljoen euro).

Er zijn drie kandidaat-kopers: de bouwgroep Willemen, de Britse vastgoedontwikkelaar CHB Red, die in handen van de Duitser Rolf Evers is, en de familie Vanmoerkerke, die nu al het hotel uitbaat.

'Grote politieke inmenging'

Intussen zijn exclusieve onderhandelingen opgestart met de Vanmoerkerkes. Groen vindt evenwel dat de procedure niet correct is verlopen. Volgens Wouter De Vriendt, gemeenteraadslid in Oostende en Kamerlid, en gemeenteraadslid Natacha Waldmann is er sprake van ‘grote politiek inmenging’.

KORT
KORT

Groen beweert dat Oostends burgemeester Johan Vande Lanotte (sp.a) zich heeft gemoeid met de verkoop van het bekende Thermae Palacehotel. Mailverkeer zou uitwijzen dat de burgemeester aanwezig was op acht vergaderingen van de onafhankelijke commissie die de beste kandidaat-koper moest aanduiden. De sp.a’er benadrukt dat hij er op beslissende meetings niet bij was.

‘Een onafhankelijke jury zonder politici moet de projecten beoordelen en onderhandelen met de kandidaten. Burgemeester Vande Lanotte liet in de pers ook meerdere malen uitschijnen dat de jury onafhankelijk te werk gaat. Maar in de praktijk zit de jury erbij voor spek en bonen. De spil in het dossier is Vande Lanotte’, zegt De Vriendt.

Groen staaft die beweringen met e-mailverkeer dat het heeft kunnen inkijken. Daaruit moet blijken dat Vande Lanotte aanwezig was op minstens acht vergaderingen van de onafhankelijke commissie, dat hij afspraken maakte met de verschillende kandidaten en dat hij zelf op zoek is gegaan naar mogelijke investeerders. Hij zou onder andere een afspraak met een belangrijke Vlaamse ondernemer hebben gehad.

Vande Lanotte ontkent

Vande Lanotte wuift de beschuldigingen weg. ‘Weet je wat dit is? Groen heeft geoordeeld dat er in Oostende nog geen moddercampagne loopt. Wel ze hebben er een gelanceerd.’

De Oostendse burgemeester geeft wel toe dat hij ‘in de voorbereidende fase’ gesprekken had met de kandidaat-kopers. ‘Maar dat waren geen onderhandelingen. Stel je voor dat ik dat als burgemeester niet had gedaan. Dan zou Groen me ervan beschuldigen dat ik me niets van het hotel aantrek.’

In de praktijk zit de jury er voor spek en bonen bij. De spil in het dossier is Vande Lanotte.
Wouter De Vriendt
gemeenteraadslid Oostende

Ook bekent hij dat hij aanwezig was op enkele voorbereidende vergaderingen, maar niet op de beslissende. ‘Op de momenten dat de jury keuzes moest maken, was ik er nooit.’

Stefan Devoldere, de voorzitter van de jury, bevestigt dat de sp.a’er er niet was op de beslissende meetings, zoals toen een rangschikking van de kandidaat-kopers is opgesteld. ‘De burgemeester was maar op enkele vergaderingen aanwezig, net als een aantal ambtenaren. Dat hielp ons vooruit. Het heeft ons op geen enkele manier gehinderd om op een onafhankelijke manier ons werk te kunnen doen.’

Groen heeft andere mening

De Vriendt vreest dat dat niet het geval is. ‘De jury heeft geoordeeld dat het beste project dat van Willemen was. Maar toch wordt met de familie Vanmoerkerke onderhandeld. Hoe kan dat?’ Volgens Vande Lanotte is dat logisch. ‘Willemen heeft op een bepaald moment laten weten dat het de financiering niet rond kreeg. Daardoor stond het niet langer als eerste gerangschikt.’

Groen vindt dat die ‘bizarre plotwending’ opvallend snel gebeurd is. Ze stelt dat Willemen twee dagen later had laten weten toch een andere investeerder gevonden te hebben, maar toen bleek het te laat.

‘We vrezen dat het bestuur bezweken is onder de druk van de Vanmoerkerkes’, zegt De Vriendt. ‘Toen bleek dat niet de familie, maar een andere kandidaat (Willemen, red.) als eerste gerangschikt stond, heeft ze gedreigd met gerechtelijke stappen en 35.000 folders in de brievenbussen van de Oostendenaars gestopt. Daarna is Vanmoerkerke plots de voorkeurskandidaat geworden.’

Willemen

In een reactie zegt Johan Willemen, de voorzitter van de gelijknamige bouwgroep, dat hij alle begrip heeft voor die beslissing. ‘Ik had inderdaad uitzicht op een nieuwe investeerder. Maar Oostende had al maanden moeten wachten tot onze financiering rond was. Ik kan begrijpen dat ze niet nog eens maanden wilden wachten. Ik vind het erg dat ik het project niet heb binnengehaald, maar ik verwijt Oostende niets.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Partner content