Antwerps trio scoort met pokébowl uit Hawaï

©SISKA VANDECASTEELE

Met Hawaiian Poké Bowl bouwen drie twintigers stormenderhand een restaurantketen rond exotische fastfood uit. Sinds het begin van de coronacrisis opende de keten al 10 nieuwe vestigingen. ‘Wij willen de gezonde versie van McDonald’s worden.’

De Belgische winkelstraten zijn een nieuw fastfoodconcept rijker: de pokébowl, het nationale gerecht van Hawaï. De klassieke kom poké, Hawaïaans voor ‘gesneden in kleine blokjes’, bevat rijst, zeewier en vis. Belgische klanten kunnen vaak andere exotische ingrediënten toevoegen, zoals ananas of avocado, maar ook kip of fetakaas.

De grootste Belgische keten achter het gastronomische fenomeen is Hawaiian Poké Bowl. Het bedrijf opende in 2018 zijn eerste vestiging in de Antwerpse Nationalestraat. Eind mei opende de veertiende zaak in het Brusselse Westland Shopping de deuren.

‘Wij zijn de opvolger van de sushi of de gourmetburger, maar met een superieure prijs-kwaliteitverhouding’, verklaart medeoprichter en CEO Mattijs Hermans de razendsnelle groei. Volgens hem is het potentiële doelpubliek enorm. ‘Pokébowls slaan aan bij sushiliefhebbers, fans van gezonde salades, fitnessers, vegetariërs en veganisten.’ Via sociale media verspreidt het concept zich vlot verder. ‘Sommige klanten besteden meer tijd aan het instagrammen van hun bowl dan aan de bestelling', grapt Hermans.

Te voet van Iran naar België

Achter Hawaiian Poké Bowl schuilen drie twintigers, die al langer als ondernemer actief zijn. Ashkan Shah ontdekte de pokébowl in 2018. Hij werd geboren in Iran en kwam als 8-jarige met zijn moeder te voet naar België. Hij haalde zijn diploma secundair onderwijs voor de Examencommissie. Toen hij ontdekte dat daarvoor geen samengevatte cursussen bestonden, richtte hij de website examencommissieleerstof.be op, die nog altijd bestaat.

35
FASTFOOD
Binnen drie jaar wil Hawaiian Poké Bowl 35 restaurants in België uitbaten.

Later richtte Shah een webdesignbedrijf op. Daar klopte de Kempenaar Mattijs Hermans, een vroegere personal trainer, aan in zijn zoektocht naar een logo voor zijn bedrijfje in salestraining. Hermans en Shah gooiden hun activiteiten samen en startten een zaak in e-commerce, waarmee ze onder meer het online cosmeticamerk Bloomr lanceerden. Voor het nieuwe horeca-avontuur trommelden ze Shahs jeugdvriend Albano Gozhina op, die met zijn ouders uit Albanië emigreerde en later een bedrijf voor sportmassages aan huis opzette.

Hun ervaring in e-commerce zetten de marketeers in voor de uitbouw van Hawaiian Poke Bowl. Ze reduceren de kosten door schaalvergroting en willen de hele toeleveringsketen controleren. ‘We slaan alle tussenstappen over’, legt Hermans uit. ‘Wij kopen geen vis bij de groothandel maar direct bij een Noors visbedrijf. We bereiden het eten voor in onze centrale keuken in Antwerpen. In de winkel worden de bowls klaargemaakt aan de toog, zodat we meer stoelen kunnen zetten. Daardoor kost een bowl met zalm en avocado bij ons 10 euro, terwijl zoiets heel duur is in een brasserie.’

Expansie in Nederland

Door de boom van de afhaalmaaltijden lijkt Hawaiian Poké Bowl een van de winnaars van de coronacrisis. Sinds de uitbraak van de pandemie opende het naar eigen zeggen winstgevende bedrijf 10 tenten. ‘We hebben ons teruggeplooid op onze corebusiness, maar geen enkele winkel gesloten. Daarvoor worden we beloond. Als je drie maanden uit het straatbeeld verdwijnt, tel je niet meer mee.’

Sommige mensen zeggen dat de pokébowl een hype is die snel zal verdwijnen. Maar dat geloof ik niet.
Mattijs Hermans
Oprichter Hawaiian Poké Bowl

Ondanks het succes van takeaway hecht Hawaiian Poké Bowl veel belang aan het exotische interieur van zijn winkels. In elke eettent staan een plantenmuur, palmbomen en buiten een tropische strandbar als terras. Vrouwelijke medewerkers dragen bloemen in hun haar. ‘Mensen komen niet naar ons omdat het gezond is, maar omdat ze ervan genieten’, aldus Hermans.

De ambities van Hawaiian Poké Bowl zijn groot. ‘De komende drie jaar willen we 35 restaurants in België hebben en 20 in Nederland’, zegt Hermans. Voor de expansie in Nederland, waar binnenkort de eerste vestiging opent, sloot het bedrijf deze week een samenwerking met Green Park Investment Partners. Dat Belgische durfkapitaalfonds investeerde eerder in het hr-bedrijf House of Talents.

‘Je kan een concept maken rond organische pannenkoeken waar 1 procent van de bevolking zich door aangesproken voelt’, zegt Hermans. 'Maar wij willen de gezonde versie van McDonald’s worden, de marktleider in healthy fastfood. Sommige mensen zeggen dat de pokébowl een hype is die snel zal verdwijnen. Maar dat geloof ik niet.’

Hawaiian Poké Bowl

  • Belgische restaurantketen rond het Hawaïaanse gerecht pokébowl.
  • Opgericht in 2018 door CEO Mattijs Hermans (27), Ashkan Shah (28) en Albano Gozhina (27), die het bedrijf nog altijd bezitten.
  • 14 vestigingen in België.
  • Omzet (2020): 7 miljoen euro.
  • Voltijdse werknemers: 40.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud