Advertentie
Advertentie

De onvoltooide Dole-saga van Hein Deprez

©AFP

Het uitlekken van de gesprekken tussen Greenyard en Dole luidde het einde van de deal in. Op de achtergrond speelden ook pesticiden, ruwe olie en de listeriabacterie een rol. Maar de overname is niet definitief begraven.

18 december. Het persagentschap Reuters meldt dat de Belgische fruit- en groentegroep Greenyard verregaande gesprekken voert over de overname van de Amerikaanse fruitreus Dole. Dat zou de kroon op het werk zijn voor Hein Deprez, de sterke man achter Greenyard, die in 1983 als champignonkweker was begonnen. Met het iconische Dole erbij kan zijn bedrijf uitgroeien tot de grootste groente- en fruitverwerker ter wereld.

Maar de witte rook laat op zich wachten. En hij komt er uiteindelijk helemaal niet. Begin januari meldt Greenyard tot ieders verrassing dat de gesprekken met de fruitreus zijn stopgezet.

Dole is dan al meer dan een jaar op zoek naar een oplossing voor zijn schuldenprobleem. Een terugkeer op de beurs moet geld in het laatje brengen om de schuldenberg van 1,3 miljard dollar te verlagen. Om zijn schulden te verlagen denkt de fruitreus ook aan de verkoop van activa, van zijn hoofdkwartier in Westlake (Californië), en snoeit hij in zijn personeel. Ook bij Castle & Cooke, de holding van Dole-topman David Murdock, vormen de torenhoge schulden stilaan een probleem.

De beursgang mislukte en uiteindelijk werd ook de verkoop stopgezet. Waarom? Tot nu toe werd het antwoord slechts algemeen geschetst. ‘Het had niets met de prijs te maken. Het pijnpunt was eerder dat Murdock zijn doel heeft verplaatst en de lat heeft verlegd’, zei Hein Deprez.

Volgens meerdere bronnen waren onder meer de waarborgen rond de juridische geschillen waarin Dole betrokken is een twistappel. Murdock & co. waren aanvankelijk bereid om veel risico’s af te dekken, maar na het lek veel minder.

VOORAF
VOORAF

Dole probeerde aanvankelijk zijn schuldenberg van 1,3 miljard dollar te verminderen. Ook bij Castle & Cooke, de holding van Dole-topman David Murdock, moeten de schulden omlaag.

Maar de beleggers happen niet toe en de beursplannen worden midden 2017 opgeborgen. Dole en zijn adviseurs kiezen dan voor een verkoop. Greenyard, geadviseerd door Rothschild en Allen & Overy, toont interesse.

Vanaf de herfst praat Dole exclusief met de Belgen. Begin december liggen de krijtlijnen van de deal vast. De financiering is geregeld. Het bod van Greenyard - volgens analisten ongeveer 2 miljard euro - houdt rekening met de bevindingen uit het boekenonderzoek, met de sterke én de zwakke punten van Dole, en met de geschillen waarin de fruitreus betrokken is.

Dan lekken de gesprekken uit. Een scharniermoment. Vanaf dan veranderen Murdock en zijn adviseurs het geweer constant van schouder en voeren ze de druk op Deprez & co. op. Maar Greenyard trekt een lijn in het zand: ‘Het is tot hier en niet verder’, luidt het.

Waarborgen zijn bij elke overname essentieel. Ze worden door een verkoper gegeven met de belofte te betalen als er lijken uit de kast vallen. Als een verkoper de risico’s afdekt, is een koper meestal bereid meer te betalen. Als dat niet het geval is, zal hij dat verwerken in de overnameprijs.

Welke juridische geschillen boven Dole hangen, wordt in de informatiebundel van de mislukte beursgang uiteengezet. Ze draaien onder meer rond fiscaliteit en de beursexit in 2013, maar ook rond andere zaken, en niet de minste.

Sommige geschillen gaan over een stockageplaats voor ruwe olie van de oliereus Shell in Carson (Californië). Op de terreinen werden nadien woningen neergezet door de projectontwikkelaar Barclay Hollander, de voorganger van een vennootschap die nu deel uitmaakt van Dole. Zowel Shell als Dole is betrokken bij rechtszaken rond die vervuilde gronden.

Pesticides, ruwe olie en de listeriabacterie. Ook die obstakels speelden een rol bij het stopzetten van de gesprekken tussen Greenyard en Dole.

De geschillen rond het pesticide DBCP zijn ook een vette kluif. DBCP beschermt bananen onder meer tegen rupsen. Het maakt de dieren onvruchtbaar. Maar het product is gevaarlijk en werd in de meeste landen eind jaren 70 verboden. In Nicaragua gebeurde dat pas jaren later.

De arbeiders die op de Dole-plantages werkten en aan DBCP blootgesteld werden, zouden onvruchtbaar en ziek zijn geworden. Veel arbeiders brachten hoge claims in tegen Dole in Nicaragua, waar de rechtbanken hoge schadevergoedingen toekennen.

De claims in de DBCP-zaken zijn enorm - voor Dole alleen gaat het wereldwijd om 15 miljard dollar - maar de groep zal dat bedrag nooit volledig moeten betalen. Dole moet daarentegen wel met de regelmaat van de klok rechtszaken afkopen. Hoe groot het exacte financiële risico is, weet niemand. Maar dat een koper dat niet op zich wil nemen, is evident.

Dole is ook betrokken in rechtszaken rond een listeriabesmetting in voorverpakte salades uit een van zijn fabrieken in 2016. Daaraan gerelateerde rechtszaken lopen nog.

Wat nu? Door hun hoge schuldenlast hebben Castle & Cooke en Dole weinig bewegingsruimte, zeggen waarnemers. Lees: Murdock staat met de rug tegen de muur. Mogelijk moet hij opnieuw aan de onderhandelingstafel verschijnen. ‘Na zo’n lang verkoopproces weet Dole beter dan wie ook dat het geen betere kandidaat had dan Greenyard’, zegt een bron. En Hein Deprez? Die laat nadrukkelijk de deur open voor een deal. En wrijft zich in de handen, want iedereen in de VS weet intussen dat er met de Belgen rekening moet worden gehouden.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud