reportage

'Die overname van SABMiller was gewoon veel te duur'

De vervanging van voorzitter Olivier Goudet door een vertrouweling van de grootaandeelhouder Altria werd kritisch onthaald. ©BELGA

De aandeelhouders die woensdag de algemene vergadering van AB InBev bijwoonden, betreurden dat hun dividend halveert. 'Maar ja, we moeten onze schulden afbouwen.'

Het was geen makkelijk jaar, maar dat is er niet aan te zien. Met een bordje eten in de hand keuvelden de aandeelhouders van het met schulden overladen AB InBev  na over de algemene vergadering van de Belgisch-Braziliaanse brouwreus. ‘Tja, ons dividend is gehalveerd, maar we snappen het wel: AB InBev moet zijn schuldgraad naar beneden halen en daar moeten wij mee voor opdraaien. Samen met de grootaandeelhouders en het management, dat ook aandelen bezit.’ De kleine aandeelhouder kreeg instemmend geknik van zijn staande disgenoten.

Al was niet iedereen het met hem eens. ‘Die overname van SABMiller was gewoon veel te duur, en nu moeten wij daar voor betalen’, sakkerde iemand. Om meteen terecht gewezen te worden door nog iemand anders: ‘Nee, op lange termijn gaan we daar van profiteren. We moeten geduld hebben. Het is toch goed dat AB InBev dankzij die overname een betere positie kreeg in groeilanden als Azië en Afrika?’

Schuldenberg

Even voordien was tijdens de jaarlijkse aandeelhoudersvergadering in de schaduw van de VRT-toren in Brussel goed te merken dat schuldafbouw een van de grote prioriteiten is van de grootste brouwer ter wereld. Eind 2018 had AB InBev 102,5 miljard euro schulden. Een bedrag dat 4,6 keer hoger ligt dan de brutobedrijfswinst (ebitda), terwijl het bedrijf streeft naar 2 keer hoger. De schuldenberg is een restant van de overname van AB InBevs voormalige grootste concurrent SABMiller, in 2016. De aankoop kostte 91,5 miljard euro.

AB InBev moet zijn schuldgraad naar beneden halen en daar moeten wij mee voor opdraaien, net als de grootaandeelhouders.
Aandeelhouder

‘De schommelende wisselkoersen maakte het ons vorig jaar niet makkelijk om de schuldgraad af te bouwen’, zei CEO Carlos Brito. De schuldratio daalde vorig jaar ‘maar’ van een factor 4,8 naar 4,6. ‘Maar eind 2020 zullen we aan een factor 4 zitten.’

Om de berg kleiner te laten worden, stelde Brito zijn aandeelhouders woensdag voor het dividend te halveren naar 1,80 euro. Daar stemden ze mee in. Met de maatregel komt 3,6 miljard euro vrij om schulden af te betalen.

Beursgang in Azië

Een aandeelhouder vroeg welke stappen Brito nog wil nemen. ‘Is het waar dat u de Aziatische tak naar de beurs gaat brengen, zoals in de krant staat?’

De schommelende wisselkoersen maakten het ons vorig jaar niet makkelijk om de schuldgraad af te bouwen.
Carlos Brito
CEO AB InBev

De CEO liet zich niet uit het lood slaan en reageerde bijna even ontwijkend als zijn woordvoerders in de afgelopen weken. ‘Dit zijn geruchten. Azië is een belangrijke markt die maar blijft groeien. China is een waar succes, want we zijn er de  winstgevendste brouwer en we staan op kop wat premiumbieren betreft, met merken als Leffe, Stella Artois, Goose Island en Hoegaarden. In Australië en Zuid-Korea zijn we marktleider, in India en Japan groeien we fors.’

Zelfs als hij wat meer ter zake kwam, bleef Brito vaag: ‘We blijven zoeken naar manieren om waarde te creëren voor ons bedrijf.’

Nieuwe voorzitter

Het hardst werden Brito en voorzitter Olivier Goudet het vuur aan de schenen gelegd toen een vrij jonge aandeelhouder het woord nam en met een Australisch accent kritische vragen begon te stellen over de opvolger van Olivier Goudet. Die zwaaide tijdens de vergadering af en wordt vervangen door Martin Barrington.

Is het waar dat u de Aziatische tak naar de beurs gaat brengen, zoals in de krant staat?
Aandeelhouder

‘Hoe worden de de belangen van de kleine aandeelhouders nu verdedigd?’ vroeg de aandeelhouder. Barrington was CEO bij het tabaksbedrijf Altria, dat 10 procent van AB InBev controleert. Zo heeft het bedrijf nu een voorzitter die niet onafhankelijk is, terwijl dat ook geldt voor CEO Brito, een vertrouweling van de referentieaandeelhouder 3G Capital. Door een statutenwijziging hoeft de voorzitter niet langer onafhankelijk te zijn. ‘Dat druist in tegen zowat alle regels van een goede corporate governance (bedrijfsvoering, red.)

‘Met deze maatregelen vergroten we de groep mensen waaruit we een voorzitter kunnen kiezen’, reageerde Goudet. ‘We kunnen de meest relevante, beste persoon kiezen. Bovendien zijn er nog steeds drie onafhankelijke bestuurders. De bestuurders van de referentieaandeelhouder nemen beslissingen in het belang van het bedrijf en in het belang van alle aandeelhouders.’

Beperkte aandelen

Goudet wees er ook op dat de bestuurders van Altria en de Colombiaanse aandeelhoudersfamilie Santo Domingo strikt genomen niet als referentieaandeelhouders worden beschouwd, in tegenstelling tot die van de Belgische en de Braziliaanse AB InBev-families. De bestuurders van Altria en Santo Domingo hebben een apart statuut, dat van ‘Beperkte Aandelen Bestuurder’.

Ook zulke bestuurders kunnen voortaan voorzitter worden, bleek uit de stemming even nadien. 82 procent stemde voor en enkele minuten laten werd Barrington probleemloos verkozen tot voorzitter.

De kritische aandeelhouder bleef na de afloop in de hal van het gebouw bij zijn standpunt: ‘Dit druist in tegen elke vorm van goed bestuur.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect