interview

Hein Deprez: ‘Een stap achteruit zetten is geen schande'

Hein Deprez (l.) en Marc Zwaaneveld: 'onze duojob is niet opgelegd door de banken.' ©Frank Toussaint / Greenyard

Schulden en afkalvende winst brachten de Belgische groentemultinational Greenyard in moeilijkheden. Eigenaar Hein Deprez wil samen met co-CEO Marc Zwaaneveld de pagina omslaan. Voor het eerst spreken ze samen.

De Belg Hein Deprez is een van de belangrijkste groente- en fruitverkopers van Europa. Zijn bedrijf Greenyard  verkoopt voor zo’n 4 miljard euro groenten en fruit, onder meer aan 19 van de grootste 20 supermarktketens van Europa.

Toch zijn het geen fijne tijden voor Deprez. Zijn bedrijf kampt met een schuldenberg van 350 miljoen euro. Die is zes keer hoger dan brutobedrijfswinst (ebitda). Die daalde, door de gevolgen van de droge zomer van 2018 en een wereldwijde terugroepactie na een bacteriële besmetting in een Hongaarse fabriek, die 30 miljoen euro kostte.

Als Greenyard niet zo snel gegroeid was, was het nu geen Europese topspeler.
Marc Zwaaneveld
Co-CEO Greenyard

Daarom herstructureert het bedrijf. 422 jobs staan op de helling. De potgrondtak is al verkocht, ook de groenteconservenfabrieken worden wellicht verkocht. En Deprez is op zoek naar investeerders om 140 miljoen euro of meer in het bedrijf te investeren. Daardoor kan hij de controle verliezen over de groentemultinational, die hij in de jaren tachtig oprichtte als een kleine champignonkwekerij.

Om de herstructurering in goede banen te leiden is de Nederlander Marc Zwaaneveld, die eerder de afvalgroep Van Gansewinkel saneerde, sinds begin dit jaar co-CEO. De twee zitten broederlijk naast elkaar als we hen spreken op de bovenste verdieping van het Greenyard-hoofdkantoor in Sint-Katelijne-Waver.

Zwaaneveld is vol lof over hoe Deprez zijn bedrijf dankzij grote overnames liet groeien van een boerderij tot een multinational. Maar hij is kritisch over hoe Deprez de overnames verwerkte. ‘In 35 jaar heeft Hein een waanzinnig bedrijf gebouwd waar de hele Benelux trots op mag zijn. Als Greenyard niet zo snel gegroeid was, was het nu geen Europese topspeler. Maar door de groei zijn er schulden in het bedrijf gekomen. Te veel, daar moeten we eerlijk in zijn. Nu rechten we onze rug en bouwen we aan een volgende fase.’

Greenyard

  • Verkoopt vers fruit en groenten, conservengroenten en -fruit en diepvriesgroenten en -fruit
  • Omzet (boekjaar tot 31 maart 2018): 4,2 miljard euro
  • Brutobedrijfswinst: 140 miljoen euro
  • Nettowinst: 3,4 miljoen euro
  • Actief in 27 landen
  • 10.000 werknemers

De schuldgraad is erg hoog. Hoe is het zover kunnen komen?
Hein Deprez: ‘Door externe factoren zoals het weer en de besmetting in Hongarije, die ons eenmalig veel geld kostte. Al hebben we er geen klanten door verloren. Daarnaast hebben we bepaalde dingen niet goed gedaan. We namen te weinig tijd toen we stappen vooruit zetten.’

Marc Zwaaneveld: ‘Wie bedrijven overneemt, doet goede en minder goede overnames. Soms verloopt de verwerking van een overname niet goed. Dat hoort erbij.

Het bedrijf was historisch decentraal ingesteld. Iedereen deed zijn stinkende best in zijn eigen divisie. We hebben onvoldoende gebruikgemaakt van de kracht van de groep. Dat doen we nu wel. Er is meer samenwerking.’

U krijgt vaak de kritiek dat u geen goede manager bent.
Deprez: ‘Ik heb nooit gezegd dat ik een manager ben. Dat is niet mijn roeping of gave. Ik ben een ondernemer. Ik heb altijd het management uitbesteed aan anderen.’

Een jaar geleden was u nog uitvoerend voorzitter en ook operationeel actief. Het afgelopen jaar was u CEO.
Deprez: ‘Voornamelijk om de strategie uit te rollen. De dagelijkse leiding besteed ik al meer dan 20 jaar uit. Dieper wil ik daar niet op ingaan. Dat heeft geen zin, want vandaag hebben we een sterk operationeel team.’

Ik denk dat we absoluut de juiste marges kunnen bereiken.
Hein Deprez
Co-CEO Greenyard

Hebben de banken u aangesteld, meneer Zwaaneveld?
Deprez: ‘Het is intern - vanuit ons bedrijf - gebeurd. Een van onze topmensen heeft Marc gecontacteerd. Als team hebben we beslist met Marc te spreken.

Is het echt geen ingreep van de banken, de schuldgraad indachtig?
Deprez: ‘Ik kan maar één ding zeggen: wij hebben dit beslist.’

Zwaaneveld: ‘Het komt absoluut niet van de banken.’

Werkt een model met twee CEO’s wel?
Zwaaneveld: ‘Op dit moment is het een heel bewuste keuze. Voor mij is het prettig dat Hein hier is met zijn ongelooflijk lange ervaring in de industrie. Hij kent de klanten en de telers. Ik breng andere kennis binnen zoals logistiek en hoe je een bedrijf moet reorganiseren. We vullen elkaar goed aan en beslissen vanuit argumentatie en wederzijds respect. Er is geen enkele reden om dat aan te passen. Het werkt.’

Waarom blijft de langverwachte kapitaalverhoging uit?
Deprez: ‘We bekijken wat de ideale kapitaalverhoging is. We hebben de ruimte en de tijd om daar op een goede, georganiseerde manier aan te werken.’

We hebben de tijd om te bekijken wat de ideale kapitaalverhoging is.
Hein Deprez
Co-CEO Greenyard

De banken geven u 15 maanden om orde op zaken te stellen. Gaat het zo lang duren?
Deprez: ‘We gaan stap voor stap. Te gepasten tijde communiceren we daarover.’

U controleert de helft van de aandelen. Bent u bereid de controle op te geven?
Deprez: ‘Het belang van het bedrijf staat voorop, net als de verdere realisering van onze strategie. Als aandeelhouder moet je een bepaalde positie hebben en als dat niet zo is, kan de visie overruled worden. Dat is misschien niet goed voor het bedrijf. De Belgische regering heeft gelukkig maatregelen genomen om referentieaandeelhouders te beschermen, dankzij de invoering van dubbel stemrecht. Zo kun je de kapitaalbasis van je bedrijf versterken zonder zeggenschap te verliezen.’

U zegt dat u onder druk staat omdat de sector transformeert: supermarkten en bedrijven als het uwe werken steeds nauwer samen. Dat zei u ook drie jaar geleden. Wat is er veranderd?
Deprez: ‘In de afgelopen maand hebben we akkoorden gesloten met Carrefour België en het Britse Tesco. Bij Carrefour leveren we alle verse groenten en fruit. Bij Tesco het hele diepvriesrayon. Ondanks de problemen met onze Hongaarse diepvriesfabriek zijn erin geslaagd het vertrouwen te vergroten. Drie jaar geleden dacht niemand dat zulke exclusieve samenwerkingen er zouden komen, maar kijk.’

Zwaaneveld: ‘Het heeft wat meer tijd gekost. De hoop en de wens waren dat het eerder zou gebeuren, maar het loopt nu allemaal wel los.’

U wilde alles aanbieden: verse groenten, hun bevroren en de conservenvariant. Wat rest er van uw model als na de potgrond ook de conserventak verdwijnt? Is uw plan mislukt?
Deprez: ‘Ik denk dat je de term ‘mislukt’ niet moet gebruiken. We staan nog altijd achter het idee. Het is absoluut geen schande om eens een stap achteruit te zetten, je te versterken en te focussen. De focus is duidelijk: ons model implementeren in onze verse tak en de diepvriesdivisie.’

We sloten pas exclusieve contracten met Carrefour en Tesco. Drie jaar geleden dacht niemand dat dat mogelijk zou zijn.
Hein Deprez
Co-CEO Greenyard

De Duitse supermarktketen Rewe koopt meer groenten rechtstreeks bij de boer. Is die tendens geen bedreiging?
Deprez: ‘Dat bewijst dat ons model juist is: verticaal integreren (een zo groot mogelijk deel van de schakels tussen het veld en het bord in handen hebben, red.). Supermarkten kunnen dat zelf doen, of met een partner zoals wij. Goedkope discountsupermarkten als Lidl kunnen dat zelf doen omdat hun aanbod veel beperkter is dan in klassieke supermarkten. Die laatste zullen geneigd zijn een partner te kiezen. Wij hebben contacten met telers in de hele wereld en kunnen de supermarkten de nodige service aanbieden.’

Bent u groot genoeg om uw model te in te voeren bij de tientallen supermarktketens in Europa waarmee u samenwerkt?
Deprez: ‘We leveren nu aan 19 van de grootste 20 ketens in Europa. Ik kan me voorstellen dat we over tien jaar nog maar bij 10 van de 20 leverancier zijn. Maar wel veel intensiever, waardoor we zullen groeien. Vandaag werkt één keten met wel 50 leveranciers. De grootste levert amper 10 procent van de groenten en het fruit. Dat gaat veranderen. Ons model van nauwe samenwerking met de supermarkten wordt de norm. Kijk naar onze nieuwe contracten met Carrefour België en Tesco.’

Het grote probleem van bedrijven als het uwe is dat het enorm moeilijk is om winst te maken. U bent een doorgeefluik tussen boeren en supermarkten. Is het echt mogelijk naar hogere winstmarges te gaan, zoals u drie jaar geleden zei?
Deprez: ‘Ik denk dat we absoluut de juiste marges kunnen bereiken. Al zal dat grillig gaan en tijd vergen. Doordat onze sector meer en meer naar het verticale model evolueert, is er erg veel spanning op de markt. Dat zet druk op de prijzen. Niet al onze concurrenten geven zich zomaar gewonnen, en dat is hun goed recht. Maar om mee te kunnen moet je groot genoeg zijn. Want ook de supermarktketens worden steeds groter. Vandaag zijn we een slachtoffer van de prijzenslag, maar wie is over vijf of tien jaar nog actief in onze sector? Bedrijven die voldoende schaalgrootte hebben en de juiste service kunnen bieden, zoals wij.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect