Herbalife koopt piramidespel-onderzoek af

©REUTERS

Het voedingssupplementenbedrijf betaalt 200 miljoen dollar en moet ook meer duidelijkheid verschaffen over zijn verkopen aan eindgebruikers, in plaats van aan distributeurs.

Herbalife liep in het vizier van de Federal Trade Commission (FTC), de Amerikaanse concurrentiewaakhond, vanwege de manier waarop het zijn businessmodel had georganiseerd. Onder meer beleggersactivist Bill Ackman beschuldigde het bedrijf er onomwonden van een piramidespel te hebben opgezet.

Concreet luidde de aantijging dat Herbalife niet zozeer groeide door het verkopen van zijn producten, zoals dieetshakes en andere voedingssupplementen, aan eindgebruikers maar door almaar meer 'distributeurs' aan te trekken. Dat zijn particulieren die zelf verdeler worden van Herbalife-producten, die dan een voorraad aankopen. Maar die distributeurs werden eerder beloond voor het aantrekken van weer nieuwe distributeurs dan voor het echt verkopen van producten. Een frauduleus piramidesysteem, luidde de kritiek.

De publieke en herhaaldelijke aanvallen van Ackman, die weerwerk kregen van concurrent-beleggersactivist Carl Icahn, trokken ook de aandacht van de FTC. Die opende een onderzoek zowel naar potentiële misleiding van consumenten die onrealistische winstverwachtingen zouden aangepraat krijgen als naar het model waarbij distributeurs werden beloond voor het aanbrengen van nieuwe distributeurs.

Dat onderzoek hing als een molensteen rond de nek van het bedrijf en zijn aandelenkoers. Herbalife kiest er nu voor om korte metten te maken met de zaak. Het bedrijf betaalt een boete van 200 miljoen dollar en belooft ook een aantal hervormingen door te voeren. Die komen er allemaal op neer dat Herbalife zijn distributeurs niet meer mag vergoeden op basis van de nieuwe distributeurs die ze aanbrengen, maar op basis van echte verkopen aan eindgebruikers.

Door de molensteen los te snijden, lijkt de koers van Herbalife ook weer bevrijd. In de voorbeurshandel veert het aandeel zo'n 10 procent op. Ackman dreigt een flinke kater aan het verhaal over te houden. Om zijn kritiek op het bedrijf kracht bij te zetten, had hij een shortpositie ter waarde van zowat 1 miljard dollar opgebouwd in Herbalife.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect