Limburgse zoetstof voor Pepsi en Yoplait

Grete Remen, topvrouw van tagatose-producent Damhert - Foto Sofie Van Hoof © Sofie Van Hoof

Damhert is klaar om zijn alternatieve suiker, tagatose, wereldwijd te doen doorbreken. Het Limburgse voedingsbedrijf trekt na aandringen van Yoplait en PepsiCo investeerders aan. LRM, de Boerenbond en Gimv staan klaar met 6 tot 7 miljoen euro.

‘PepsiCo en Yoplait hangen hier bijna constant aan de bel, dus we gaan ervoor. We gaan ze tagatose leveren. Wetenschappelijk staat ons product op punt, we moeten nu alleen voldoende kunnen produceren. Daarom hebben we dat extra kapitaal dringend nodig’, zegt Grete Remen, de gedelegeerd bestuurder van Damhert.

Haar vader richtte Damhert op in 1975, als een groothandel in bio- en natuurvoeding. Intussen is het bedrijf uit Heusden-Zolder in België en ook in Nederland uitgegroeid tot een van de bekendste merken in bio- en natuurvoeding.

Vijf jaar geleden kocht Grete Remen de licentie om tagatose te produceren. Ze geloofde sterk in deze alternatieve suiker, afkomstig van kaasafval. Tagatose is bijna even zoetkrachtig als gewone suiker, maar bevat een derde minder calorieën. Van in het begin waren er contacten met Coca-Cola en PepsiCo, die interesse hadden om tagatose te gebruiken als alternatieve zoetstof voor hun frisdranken. ‘Maar wij konden dat niet meteen aan, dus hielden we de boot af’, zegt Remen. Nu is Damhert er wel klaar voor.

Scharniermoment

‘We staan op een scharniermoment en er is geen weg meer terug’, zegt Remen. Damhert overhaalde het AIF-fonds (van Gimv en de Boerenbond) en de Limburgse Reconversiemaatschappij (LRM) onlangs om in tagatose te investeren, al is de deal nog niet getekend. 6 à 7 miljoen euro zijn ze bereid te investeren, al zou 10 miljoen euro beter zijn voor Damhert.

‘Drie jaar geleden zijn we begonnen investeerders te zoeken, maar het was een moeilijke bevalling. Onbekend is onbemind zeker, maar het was zeer moeilijk om mensen ervan te overtuigen in tagatose te investeren.’ Damhert hoopt binnen enkele weken een definitieve goedkeuring te hebben zodat het de productie van tagatose kan opkrikken.

Tagatose wordt vandaag gemaakt in de Italiaanse fabriek van Damhert, waar de zoetstof via een enzymatisch proces uit mozzarella-resten worden gehaald.

België

In een tweede fase moet er idealiter nog een fabriek bijkomen in België. Ook daarover is Damhert aan het onderhandelen. Het bedrijf produceert nu jaarlijks zo’n 500 à 700 ton tagatose. Binnenkort, om aan de behoefte van PepsiCo en Yoplait te voldoen, moet dat 2.500 ton zijn. En binnen enkele jaren 10.000 ton.

‘We zouden graag alles in België houden. Daarom wensten we ook per se Belgische investeerders. We zijn een Limburgs familiaal bedrijf, dus die verankering is belangrijk’, benadrukt Remen.

PepsiCo wil de tagatose verwerken in enkele van zijn gezondere frisdranken. Yoplait, de Franse zuivelgigant, in zijn melkproducten. ‘Al die jaren bleven ze maar aandringen. Zodra we het nodige kapitaal hebben, zullen we dan ook concrete afspraken met die bedrijven maken. Daar wachten ze op.’

Stevia

Dat investeerders terughoudend waren, valt te begrijpen. Tagatose heeft een belangrijke concurrent, stevia, ook een natuurlijke zoetstof. Onder meer Coca-Cola verwerkt stevia in zijn frisdranken, maar PepsiCo valt over de smaak van stevia, die te dicht bij zoethout ligt. Ook aspartaam en maltitol zijn veelgebruikte zoetstoffen, al krijgen die chemische producten veel kritiek omdat ze slecht zouden zijn voor de gezondheid.

Vandaag is er al chocolade, confituur en gebak met tagatose van Damhert te koop. Weldra komen daar chocopudding en -mousse bij. Damhert gaat daarvoor in zee met Limelco, een Limburgs zuivelbedrijf.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud