interview

‘Rodenbach, Brugge Tripel en Cornet worden global brands’

Sven Stuer, de CEO van Swinkels België en Rodenbach-directeur Rudi Ghequire: ‘De familie Swinkels wil van de Rodenbach-site het internationale walhalla van het biertoerisme maken’.

De Nederlandse brouwfamilie Swinkels heeft grootste plannen om de groei van haar Belgische dochter Palm op te krikken. Drie Belgische merken zijn gepromoveerd tot ‘global brands’ van de groep. Die moeten met dubbele cijfers groeien.

Naar aanleiding van de 200ste verjaardag van Rodenbach spreken we af met Sven Stuer, CEO van Swinkels België, en Rudi Ghequire, algemeen directeur van Rodenbach. Stuer, die voordien bij Unilever werkte, is sinds 2017 de topman van de Belgische activiteiten van de groep en gaf nog geen grote interviews.

Waar konden we beter afspreken dan in de kelders van Rodenbach, waar het bier in honderden eikenhouten foeders ligt te rijpen? Op het hoogtepunt van de brouwerij, in de jaren 80, produceerde Rodenbach 180.000 hectoliter. In 2016 was dat gedaald naar een dieptepunt van 31.00. Sinds enkele jaren groeit het merk opnieuw.

Hoe belangrijk is Rodenbach nog voor Swinkels?

Sven Stuer: ‘Door zijn rijke geschiedenis en status bij bierliefhebbers speelt Rodenbach een belangrijke rol in de groep. Het is een toegangsticket voor de ‘beer geeks’, en heeft tegelijk alles in huis om een veel bredere doelgroep aan te spreken. In 2017 lanceerden we daarom de Rodenbach Fruitage, een fruitige toegankelijke variant met een lager alcoholpercentage van 3,9 procent. We beslisten ook opnieuw meer in het merk te investeren, onder meer door het tv-programma ‘De Mol’ te sponsoren. Binnenkort leunt het merk opnieuw tegen 50.000 hectoliter aan.’

50.000
Rodenbach flirt weer met een jaarvolume van 50.000 hectoliter.

‘De ambitie is met dubbele cijfers te groeien. Rodenbach is populair in West- en Oost-Vlaanderen, maar in de andere provincies is er nog onontgonnen potentieel. In Nederland lanceerden we een jaar geleden de Fruitage. Helaas doorkruiste corona er onze groeiplannen. Nu gaan we er alsnog voor. Dankzij de kracht van Swinkels hebben we een brede toegang tot de Nederlandse horeca en liggen we er nationaal in de winkels. We hopen dat velen na het proeven van de Fruitage ook de klassieke Rodenbach-versies proberen. We moeten dat wat tijd geven. Binnen een jaar of twee kijken we of de mayonaise pakt. Swinkels heeft in elk geval beslist Rodenbach, samen met Cornet en Brugge Tripel, tot global brands van de groep te promoveren. Daar horen meer middelen bij.’

Rudi Ghequire: ‘Ook de verre export is belangrijk. Rodenbach geniet in veel landen een groot aanzien. Toen ik enkele jaren geleden in Zweden was, boden ze me aan jaargangen van 15 jaar geleden te proeven. Canada, de VS en Scandinavië zijn belangrijke markten, zeker voor de premiumvarianten als de Grand cru.’

Nochtans hebben veel Belgische brouwers het lastig op de Amerikaanse markt.

Ghequire: ‘Daar stabiliseren is al een goede prestatie. We zien grote verschuivingen op die markt. De craft beers worden er aangevallen door de hard seltzers (spuitwater met aroma’s en alcohol, red.). Die hebben in korte tijd een groot marktaandeel veroverd. Dat heeft onder meer te maken met de lagere accijnzen op moutalcohol die in de seltzers wordt gebruikt.’

‘Maar we draaien er behoorlijk. We bundelden er vorig jaar onze krachten met Dogfish Head, de Amerikaanse nummer één in zure bieren. Op basis van Rodenbach en een van hun brouwsels brachten we samen Vibrant P’Ocean uit, een heel zuur, droog, scherp en zoutig bier, typisch voor de Amerikaanse markt.’

Voor de bieren Brugge Tripel, Cornet en Rodenbach maakt Swinkels België extra middelen vrij.

Zijn er speciale plannen om 200 jaar Rodenbach te vieren?

Ghequire: ‘In het najaar brengen we een compleet nieuwe versie uit. Een die sterk afwijkt van alle huidige Rodenbachs, maar toch herkenbaar is.’

Stuer: ‘We investeren ook in de bezoekersbeleving op de Rodenbach-site. De familie Swinkels wil daar het internationale walhalla van het biertoerisme van maken. Nu zijn alleen groepsbezoeken en grotere cateringevents mogelijk. Ook de individuele bezoeker moet hier terechtkunnen. Voor corona verwelkomden we 35.000 bezoekers per jaar. Dat kunnen er een pak meer worden.’

Palm hoort niet tot de wereldwijde merken. Stevent het amberbier af op een uitdoofscenario?

Stuer: ‘Zeker niet! Palm blijft in volume ons best verkochte bier. Het blijft populair bij een schare fans in België, en groeide spectaculair in Japan het voorbije jaar. Met een herpositionering kan Palm een nieuw doelpubliek aanspreken, in België en in de rest van de wereld.’

Cornet groeit ook dit jaar opnieuw met 50 procent.
Sven Stuer
CEO Swinkels België

Het blonde speciaalbier Cornet en Brugge Tripel zitten wel in het toplijstje van Swinkels. Wat zijn de plannen?

Stuer: ‘Cornet is volgens het informatiebureau Nielsen het snelst groeiend Belgische bier in ons land, en is een van de tien snelst groeiende consumentenmerken. Het is onze absolute trekker. Cornet groeit ook dit jaar met 50 procent. Het bier werd ontwikkeld onder de vorige eigenaar, Jan Toye. De keuze om ook hout als ingrediënt te gebruiken maakte het onderscheid met de bestaande blonde speciaalbieren. Toye wilde absoluut ook het grootste glas van het terras hebben, een ander element van het succes. Ook de verkoop in Nederland loopt als een trein.’

Ghequire: ‘Cornet is sinds vorig jaar ook van het vat verkrijgbaar. Belgen drinken nog altijd graag vatenbier, wat extra groei oplevert. We hebben er een nieuwe tapinstallatie voor ontwikkeld, waardoor meer koolzuur in het bier kan en de smaak op vat die van het flesje evenaart.’

Stuer: ‘Ook met Brugge Tripel, dat een toegankelijker smaak kreeg, heeft de familie Swinkels internationale plannen. Het horecateam voor Frankrijk gaat ermee aan de slag om daar door te breken. Als stand-alonebrouwer zouden we dat nooit kunnen.’

U hebt geen schrik dat Swinkels de productie of het volledige beslissingsproces naar het hoofdkwartier in het Nederlandse Lieshout verschuift?

Stuer: ‘De familie hecht veel belang aan de lokale productie van hun Belgische bieren. Dat is een sterkte. De strategische keuzes worden in samenspraak met het Belgische management gemaakt. Vanzelfsprekend zoeken we continu naar synergiën. Zo hebben we geen bliklijn en vullen we onze blikken in Lieshout af. Ook in digitalisering doen we veel samen en voor export doen we een beroep op de globale structuur van de groep.’

Brouwerij Palm

Brouwerij Palm NV - bestaande uit de brouwerijsites in Steenhuffel en Roeselare - stoomt zich klaar om opnieuw vol voor groei te gaan als corona achter ons ligt. Die wens uitte het bedrijf de voorbije jaren geregeld, maar daar het slaagde er niet altijd in die te verwezenlijken. Het oermerk Palm boette fors aan populariteit in. In 2006 was de verkoop van Palm gedaald naar 325.000 hectoliter. Daar bleef in 2016 nog 105.000 van over. De verkoop bleef dalen, maar hoeveel Palm in 2020 uit de ketels vloeide, wil het bedrijf niet kwijt. Ook het zachtzure, roodbruine bier Rodenbach haalt niet meer de volumes van vroeger.

Sinds het Nederlandse Swinkels Family Brewers - de nieuwe naam van Bavaria - Palm in 2016 overnam, waait er een nieuwe wind. Na jaren werd weer geïnvesteerd in de brouwerijen in Steenhuffel en Roeselare en in de biermerken. Toch zagen de Nederlanders zich een jaar geleden genoodzaakt Palm voor 29 miljoen euro af te waarderen. ‘Ons vijfjarenplan bij de overname bleek te ambitieus te zijn’, zei de topman Peer Swinkels toen.

Maar Palm geeft niet op en kan rekenen op de vuurkracht van Swinkels, dat wereldwijd actief is en vorig jaar een omzet van 773 miljoen euro neerzette (-14%). De brutobedrijfswinst zakte wegens de pandemie met een kwart tot 70 miljoen euro. Over Palm zijn nog geen afzonderlijke cijfers beschikbaar.

Jan Toye verkocht de brouwerij met een geleidelijke uitstapregeling. Zit hij nog in het kapitaal?

Stuer: ‘Jan heeft geen aandelen meer en is dit jaar uit het bestuur gestapt. De familiale holding Diepensteyn is nog wel eigenaar van het horecavastgoed van Palm. We huren die panden en verhuren ze door aan onze uitbaters. Wegens de crisis hebben we huurkortingen toegestaan die we samen droegen.’

Hoe is Swinkels België de crisis doorgekomen?

Stuer: ‘De neergang in de horeca hebben we deels gecompenseerd door een groei in de retail. Dankzij die groei steeg onze totale verkoop in België met meer dan 10 procent dit jaar. Een hoopvol resultaat, maar uiteraard een stuk onder het niveau van 2019. Een gesloten café verkoopt geen bier.’

‘Maar we hebben naar aanleiding van de coronacrisis, op één uitzondering na, geen personeel ontslagen, alleen enkele vertrekkers niet vervangen en vacatures niet ingevuld. Ons personeelsaantal is met 176 werknemers relatief stabiel gebleven.’

Vreest u zoals andere brouwers dat eind dit jaar een faillissementengolf in de horeca volgt?

Stuer: ‘Ik hoop dat het meevalt. Er zal wel een extra uitval zijn van zaken die het door de steunmaatregelen langer hebben uitgehouden dan in normale tijden. De meeste van onze klanten zijn weer open. We hebben amper indicaties van zaken die stoppen. En meer mensen die in eigen land vakantie nemen, kan steun bieden. Ik merk veel enthousiasme, bij zowel de uitbaters als de klanten, om weer van een horecamoment te genieten. Ik hoop dat de sector voldoende veerkrachtig is om deze schok te absorberen.’

200 jaar Rodenbach

De Roeselaarse brouwerij Rodenbach viert haar 200ste verjaardag met een rijkelijk geïllustreerd boek. De hoofdrol is weggelegd voor de bieren, de brouwerij, de horeca en de culinaire toepassingen, maar ook de verwevenheid van de familie Rodenbach met de Belgische geschiedenis en cultuur komt aan bod. De blinde Alexander Rodenbach, die samen met twee broers en een zus de brouwerij oprichtte, was vier decennia volksvertegenwoordiger. Zijn broer Constantin speelde een belangrijke rol in de onafhankelijkheidsstrijd van België tegen de Nederlandse koning Willem I. Nazaten Georges en Albrecht Rodenbach werden literaire sterren. De Franstalige Georges verbleef in Parijs, waar hij met zijn boeken de Fransen in de ban van Brugge bracht. Albrecht wordt nog altijd op handen gedragen door de Vlaamse Beweging als voorvechter van het Nederlands.

‘Rodenbach schenkt en schrijft geschiedenis’, Erik Verdonck, Uitgeverij TDM, 29,95 euro.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud