Advertentie
Advertentie

What’s Cooking?: 'Een antivleesbedrijf zullen we nooit worden. No way'

Piet Sanders, de CEO van What's Cooking?. ©BELGA

What’s Cooking?, het voormalige Ter Beke, wil in 2030 minstens 15 procent van zijn omzet boeken met vegetarische producten en zo de ingestorte winst wegwerken. ‘Veel mensen eten minder vlees, maar maar weinigen zweren het volledig af’, zegt de nieuwe CEO, Piet Sanders.

Toen het zopas tot What’s Cooking? herdoopte Ter Beke in de zomer van 2021 aankondigde dat Piet Sanders de nieuwe CEO zou worden, was meteen duidelijk wat de maker van charcuterie en bereide maaltijden voor ogen had. Sanders moet een meer geoliede machine maken van het bedrijf dat enkele jaren geleden in een klap 37 procent groeide na vier grote overnames in Frankrijk, Nederland en Oost-Europa.

In de 17 jaar dat hij bij de Belgische leverancier van bakkersbenodigdheden Puratos werkte, deed Sanders bijna niets anders dan overnames verteren. Zeker toen hij er als directeur voor Noord-Europa, Oost-Europa en nadien ook Azië ambitieuze expansieplannen uitvoerde.

Advertentie

Dat de 56-jarige Gistelnaar, die als jurist afstudeerde, in de voedingssector belandde, lijkt vreemd. ‘Maar ik heb nooit de ambitie gehad als jurist te werken. Ik begon eraan vanwege de brede basis, en vanwege mijn vader. Ik ben hem vroeg verloren en wist dat hij hoopte dat een van zijn kinderen rechten zou studeren. Nadien heb ik management bijgestudeerd. Ik ben in de voedingssector gestapt omdat ik een echte foodie ben. In het weekend ben ik graag creatief in de keuken. Via Facebook deel ik mijn bereidingen geregeld met mijn vrienden.’

Niet alles zeggen

Nu is Sanders voor het eerst CEO. ‘Toch voelde ik me bij What’s Cooking? meteen als een vis in het water. Ook bij Puratos had ik veel verantwoordelijkheid. Ik stuurde 19 fabrieken aan en was verantwoordelijk voor 500 miljoen euro omzet. Het enige echt nieuwe is dat dit bedrijf beursgenoteerd is. Dus kan ik niet alles zeggen aan de buitenwereld, terwijl ik van maximale transparantie hou. Ik moet geduldig leren te zijn.’

Toen ik hier begon, deed elk bedrijfsonderdeel de dingen op zijn manier. Alleen aankopen en de boekhouding gebeurden centraal, en ook daar zijn nog verbeteringen mogelijk.

Piet Sanders
CEO What's Cooking?

Sanders legt in het hoofdkantoor van What’s Cooking? in het Oost-Vlaamse Lievegem uit hoe hij het bedrijf wil polijsten. Het Engels dat geregeld in zijn discours opduikt, herinnert aan zijn buitenlandse managementcarrière. ‘Toen ik hier begon, deed elk bedrijfsonderdeel de dingen op zijn manier. Alleen aankopen en de boekhouding gebeurden centraal, en ook daar zijn nog verbeteringen mogelijk.’

‘Elke fabriek kocht vroeger bijvoorbeeld haar eigen metaaldetectiesysteem, met elk hun specifieke software. Dat sturen we nu meer centraal aan.’ Daarnaast komt er meer samenwerking tussen de afdelingen charcuterie (savoury) en bereide maaltijden (ready meals), die onder meer het merk Come a Casa maakt. ‘Ze hebben gelijkaardige klanten. Daarom werken de verkopers van onze afdelingen meer samen.’

Hawaï

De naamsverandering - een jaar voorbereid onder de codenaam Hawaï, ‘a great place to go’, dixit Sanders - moet de eendracht in de kijker zetten. Behalve de groepsnaam Ter Beke veranderen ook de namen van de dochters Pluma en KK Fine Food in What’s Cooking?. ‘Met de kracht en de identiteit van één groep kunnen we talent binnenhalen dat we anders niet kunnen rekruteren.’

Zeker voor de gloednieuwe onderzoeks- en ontwikkelingsafdeling is Sanders op talentenjacht. ‘Vroeger had elke afdeling haar eigen productontwikkeling. Maar als je echt wilt innoveren en de lat hoger wilt leggen voor duurzaamheid en smaak, dan moet je ook centraal innoveren. Alleen daar heb je de schaal om fundamentele dingen te ontwikkelen.’

We zijn niet van plan pakweg guacamole of hummus te maken, want daar kunnen we ons niet mee onderscheiden.

Piet Sanders
CEO What's Cooking?

Die innovatie moet What’s Cooking? helpen om de opvallendste doelstelling van zijn nieuwe strategisch plan waar te maken: in 2030 moet minstens 15 procent van de omzet van vegetarische of veganistische producten komen. Vandaag zit het aan minder dan 5 procent.

‘De eiwittransitie is ingezet’, zegt Sanders. ‘We willen niet wachten tot we verplicht worden in actie te schieten, we willen het voortouw nemen. Want als de wereld buiten sneller verandert dan jij, ben je op weg overbodig te worden. Die 15 procent is een minimum. Als het sneller gaat, zullen we klaar zijn om sneller te gaan.’

Die doelstelling wil het bedrijf concreet maken door meer vegetarische maaltijden te maken, maar ook plantaardige alternatieven voor charcuterie. ‘Het gaat om producten die lijken op charcuterie, maar ook spreads (smeersalades, red.)’, zegt Sanders. ‘Al zijn we niet van plan guacamole of hummus te maken, want daar kunnen we ons niet mee onderscheiden.’

Profiel What's Cooking? (ex-Ter Beke)
  • Activiteit: maakt charcuterie en kant-en-klare maaltijden. Het gros voor de huismerken van supermarkten, maar ook voor eigen merken als Come a Casa.
  • Omzet (2022): 781,4 miljoen euro.
  • Onderliggende winst voor afschrijvingen (ebitda): 38,1 miljoen euro.
  • Nettowinst: 4,5 miljoen euro.
  • Personeel: 2.750 mensen.
  • Fabrieken: twaalf in België, Nederland, Frankrijk, Polen en het Verenigd Koninkrijk.
  • Afzetmarkt: verkoopt zijn producten in 37 landen.
  • Eigenaar: Ter Beke is beursgenoteerd, maar de oprichtersfamilie Coopman controleert een meerderheid van 66 procent.

Het is niet de bedoeling een volledig vegetarische slager te worden, benadrukt de CEO. ‘Veel mensen eten minder vlees, maar weinigen zweren het volledig af. Het zal een belangrijke eiwitbron blijven. Voor de consument én voor What’s Cooking?. We worden zeker geen anti-meat company. No way!’

Klappen voor de winst

Met de nieuwe strategie wil het bedrijf ook zijn winst herstellen. In het recordjaar 2017 bedroeg de nettowinst 3,4 procent van de omzet, tegenover 0,6 procent vorig jaar. Het bedrijf kreeg klappen toen de Nederlandse overheid een bacterie die werd aangetroffen in een fabriek die het in 2017 had overgenomen, linkte aan enkele overlijdens. Het bedrijf betwist de link tot op vandaag, maar de terugroeping van mogelijk besmet vlees en de sluiting van een deel van de fabriek kostten miljoenen.

Nadien deelde corona rake klappen uit, doordat de horeca op slot ging en grondstoffen fors duurder werden. Die laatste evolutie werd nog veel scherper door de inflatie die volgde op de oorlog in Oekraïne.

We zijn niet dominant en kunnen ook na de overname van Imperial-Stegeman geen te grote machtspositie uitbouwen.

Piet Sanders
CEO What's Cooking?

Toch maakt What’s Cooking? geen winstdoelstellingen openbaar. ‘Natuurlijk is het de bedoeling dat de winst omhooggaat’, zegt Sanders. ‘Als dat niet zo was, zou de familie ons plan nooit goedgekeurd hebben.’

De oprichtersfamilie Coopman controleert het bedrijf nog altijd, samen met de tweede aandeelhoudersfamilie Van der Pluym. Ze hebben drie leden in de raad van bestuur. Bij de rest van de familie moest Sanders zijn plan niet voorstellen. ‘Dat is de taak van de familiale bestuurders, voor zover ze dat kunnen delen binnen hun bestuursmandaat’, zegt hij.

Toch heeft Sanders soms ook contact met de rest van de familie. ‘Ik ben een beleefde mens. Toen ik pas begonnen was, contacteerde mevrouw De Baets-Coopman mij (de weduwe van Daniël Coopman, die de slagerij van zijn vader uitbouwde tot Ter Beke, red.). Ze wou me leren kennen en dus ben ik haar een goedendag gaan zeggen met een boterham met lekkere charcuterie.’

Aanslepende overname

Dat Sanders geen financiële voorspellingen doet, heeft onder meer te maken met de aanslepende overname van Imperial Stegeman. Al 14 maanden probeert zijn bedrijf de eigenaar van merken als Aoste en Marcassou over te nemen, maar de Nederlandse en de Belgische mededingingsautoriteiten gaven nog geen groen licht. De overname zou nog meer schaal- en synergievoordelen opleveren. En met de bekende merken van Imperial is het makkelijker innovatieve producten in de markt te zetten dan met huismerkproducten, die nu nog het gros van de omzet vormen. 

Ik ben een echte foodie. In het weekend deel ik mijn keukenbereidingen via Facebook met mijn vrienden.

Piet Sanders
CEO What's Cooking?

Wordt Sanders stilaan wanhopig? ‘Toch niet’, lacht hij. ‘Hoe zal ik daarop reageren? Het is bizar dat het zo lang moet duren. Er is meer dan voldoende concurrentie in onze sector, terwijl er maar een handvol leveranciers en supermarkten zijn. Bovendien moet je de markt niet bekijken op Belgisch, maar op Europees niveau. Er liggen ongelooflijk veel internationale producten in de winkel. We hebben zoveel feiten aan onze kant. We zijn niet dominant en kunnen ook na de overname geen te grote machtspositie uitbouwen. Daarom blijven we hoopvol.’ Sanders hoopt op een verdict voor de zomer.

Gaat de overname door, dan gaat een lang gekoesterde droom in vervulling voor What’s Cooking?: 1 miljard euro omzet boeken. ‘Maar ook zonder overname zetten we door met onze strategie’, zegt Sanders. ‘Het idee van 1 miljard euro heeft in dit bedrijf geleefd, maar ik sta er niet mee op en ga er ook niet mee slapen. Het is op zich geen doelstelling meer. Het doel is vooral organisch te groeien.’

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie
Gesponsorde inhoud
Tijd Connect
Tijd Connect biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.
Partnercontent
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.