Advertentie
interview

'Umicore is op het overnamepad'

Umicore-CEO Marc Grynberg. ©Siska Vandecasteele

Umicore-topman Marc Grynberg is een tevreden man, na het sterke halfjaarrapport van zijn bedrijf. 'Niet zozeer de cijfers zelf, maar de kwaliteit ervan in de zin van de vraag naar onze producten, stemt mij tevreden', zegt hij. Met een kerngezonde balans is Grynberg nu op overnamepad. 'Maar het plaatje moet helemaal kloppen.'

Ondanks dalende metaalprijzen en de stillegging van de recyclagefabriek in Hoboken voor uitbreidingswerken, wipte Umicore  in het eerste halfjaar moeiteloos over de analistenverwachtingen. Marc Grynberg, CEO van Umicore, kan dan ook niet verhullen dat hij in een opperbeste stemming is wanneer we hem ontmoeten in zijn kantoor in de Brusselse Broekstraat.

'We zijn tevreden met de kwaliteit van onze resultaten, niet enkel met de cijfers zelf', legt hij uit. 'De onderliggende vraag naar onze producten is heel sterk. In katalysatoren en energietechnologie hebben we goede volumes gezien en de vraag blijft heel hoog. Dat bewijst dat we goed gepositioneerd zijn in die marktsegmenten.'

U verhoogt de winstprognose niet echt, maar vernauwt ze naar de bovenzijde van de verwachtingsvork voor de bedrijfswinst van 310 tot 340 miljoen euro. Vanwaar dat optimisme?

Indien de metaalprijzen de komende maanden toch aantrekken, zullen we daar zeker van profiteren om onze blootstelling verder in te dekken.
Marc Grynberg
CEO Umicore

Marc Grynberg: 'Het is echt wel een verhoging van de winstprognose, hoor. Je moet weten dat er daar ook een aantal minder gunstige elementen ingecalculeerd zijn, zoals de daling van de metaalprijzen in vergelijking met het begin van het jaar. Die zal op de resultaten wegen in het tweede halfjaar. Daarnaast verwachten we ook een vertraging van de vraag naar katalysatoren in China. Ik zeg wel duidelijk 'verwachten', want momenteel zien we die vertraging nog niet in onze activiteiten. De katalysatorenmarkt in China draait nu nog aan een erg hoog tempo. Maar onze klanten rekenen op een vertraging naar het einde van het jaar toe, dus doen wij dat ook. Maar desondanks blijven we heel optimistisch voor onze algemene activiteiten en hebben we genoeg vertrouwen om onze winstverwachting op te trekken naar de bovenzijde van de prognose.'

Die metaalprijzen blijven een zorgwekkend verhaal. Voor dit jaar blijkt u zich voldoende te hebben ingedekt, maar hoe zit het voor 2016?

Grynberg: 'Het is koffiedik kijken hoe de metaalprijzen zullen evolueren. Voor 2015 zijn we redelijk goed ingedekt, al zijn er metalen waarvoor we ons niet kunnen indekken omdat er daar geen markt voor bestaat. Het is die laatste categorie die op de cijfers zal wegen. Als je aanneemt dat de huidige prijzen ook volgend jaar zullen aanhouden, zal er opnieuw een kleine negatieve impact zijn op de cijfers. Ik zeg kleine, want een deel van de indekking die we begin dit jaar namen, geldt ook voor 2016.

'Bovendien evolueren de wisselkoersen intussen in ons voordeel, vooral dan die van de dollar. Als je die twee evoluties samen neemt, stellen er zich geen grote problemen. Maar we houden de evolutie in de gaten. Indien de metaalprijzen de komende maanden toch aantrekken, zullen we daar zeker van profiteren om onze blootstelling verder in te dekken.'

Alles lijkt dus naar wens te verlopen. Of zijn er toch dingen die u graag anders of beter had gezien?

We hebben een zeker risicoprofiel omdat we voortdurend investeren, en onze groei zal nooit lineair verlopen.
Marc Grynberg
CEO Umicore

Grynberg: 'Wij blijven een groeiverhaal. Wij blijven fors investeren in groeiprojecten op de lange termijn. Niets is gegarandeerd, en we moeten voortdurend vechten om onze marktpositie voor de toekomst te versterken. We hebben een zeker risicoprofiel omdat we voortdurend investeren, en onze groei zal nooit lineair verlopen. Maar ik ben inderdaad zeer tevreden met hoe we bezig zijn. Ik ben tevreden in de manier waarop we erin slagen om voortdurend onze voorsprong op technologisch vlak te behouden zoals bijvoorbeeld in de batterijmaterialen. Wij maken de kathoden (de positieve polen, nvdr.) die worden gebruikt in lithium-ion batterijen in elektronica zoals smartphones, maar ook steeds meer in elektrische en hybride auto’s. Maar opnieuw: groei is niet lineair en vraagt voortdurend grote inspanningen.'

Wat die batterijen betreft: is het geen bedreiging voor u dat de autofabrikanten zelf almaar meer expertise uitbouwen in die batterijtechnologie? Denk aan de megabatterijfabriek van Tesla of zelfs Daimler dat zelf batterijen voor gebruik in huis ontwikkelt.

Onder meer autofabrikant Daimler (Mercedes) bouwt heel wat expertise op in batterijen, wat al resulteerde in een batterij om huizen van stroom te voorzien.

Grynberg: 'Integendeel, voor ons is dat een uitstekende evolutie. Wij maken geen batterijen, maar leveren de materiaaltechnologie aan voor die batterijen. Hoe meer de autofabrikanten expertise opbouwen in die batterijen, hoe gemakkelijker het voor ons wordt om hen ervan te overtuigen dat wij de best mogelijke technologie in huis hebben. Dat het met andere woorden voor hen de moeite is om iets meer te betalen voor technologie die betere prestaties kan voorleggen, in plaats van gewoon te gaan voor de goedkoopste leverancier. Het is niet onze ambitie om de goedkoopste te zijn. Naarmate zij meer inzicht verwerven in hoe batterijtechnologie werkt, hoe makkelijker onze job wordt.'

U had het over de voortdurende investeringen om te blijven groeien. Dat geldt ook voor uw recyclagefabriek in Hoboken. Die lag enkele weken stil in het tweede kwartaal, en momenteel opnieuw voor een tweede fase van de investeringen. Dat is zonder al te grote problemen verlopen. Hoe lang zit u nu weer goed met die fabriek?

Grynberg: 'De fabriek ligt nu inderdaad opnieuw stil voor de capaciteitsuitbreidingen. Daarna gaan we de effecten van die grote investering beginnen voelen, met betere doorlooptijden en geleidelijk aan extra capaciteit. Op termijn gaan we meer volumes kunnen verwerken.'

Wanneer zit u aan het volgende capaciteitsplafond in Hoboken?

We zitten nu in Hoboken aan een capaciteit van 500.000 ton. Maar ik beschouw dat zeker niet als een plafond.
Marc Grynberg
CEO Umicore

Grynberg: 'Het zal ongeveer anderhalf jaar vergen om nu op onze maximale capaciteit te geraken. Het gaat hier om ingewikkelde processen, dus die opbouw verloopt in stappen. En ondertussen blijven we voortdurend werken aan het verbeteren van de productiviteit en de efficiëntie, zoals we vroeger hebben gedaan. U moet weten dat de fabriek in Hoboken werd gebouwd in de jaren 1990, toen met een maximale capaciteit van 200.000 ton per jaar. In de daaropvolgende jaren hebben we, zonder grote investeringen, de capaciteit stapsgewijs kunnen optrekken tot 350.000 ton per jaar. Nu hebben we wel zo’n grote investering gedaan om in een keer een grote stap vooruit te zetten, waardoor we nu aan een capaciteit van 500.000 ton zitten. Maar ik beschouw dat zeker niet als een plafond. Het is een deel van de fierheid van onze ingenieurs om die capaciteit continu op te drijven door ervoor te zorgen dat het productieproces sneller en efficiënter verloopt.'

In juni herschikte Umicore zijn divisies van 4 naar 3 . Er is nog een portefeuille activiteiten die bestemd zijn voor verkoop. Van de resterende 3 zijn er 2 met een heel duidelijke activiteit: recyclage en katalysatoren. De derde heeft voluit Energy & Surface Technologies. Daar zit onder meer die batterijtechnologie in, maar is dat de hoofdbrok van die divisie?

Grynberg: 'De batterijtechnologie is de voornaamste groeipool binnen dat segment, vanwege de snelle groei van toepassingen voor elektrische wagens. Maar de rode draad van die divisie is eigenlijk dat ze materialen maakt voor hoogtechnologische toepassingen. Voor energie, maar ook voor oppervlaktebehandeling. Het gaat dan specifiek om plateren: het aanbrengen van een fijn laagje (edel)metaal op bijvoorbeeld juwelen, maar ook op de verbindingspunten in computerchips enzovoort. Maar in tegenstelling tot bijvoorbeeld de katalysatorendivisie, die homogener is, zal deze divisie meer bestaan uit kleinere activiteiten voor heel specifieke technologische toepassingen.'

Umicore heeft een balans met relatief weinig schulden, wat zeker in het huidige klimaat van lage rentes veel mogelijkheden biedt om nieuwe schulden aan te gaan. Is dat een oorlogskas om mee op overnamepad te trekken, of eerder een appeltje voor de dorst?

De waarderingen in onze sectoren liggen vandaag heel hoog. Dat maakt het moeilijk om overnames te doen.
Marc Grynberg
CEO Umicore

Grynberg: 'Het is een reserve voor overnames. We hebben de ambitie om snel organisch te groeien, maar ook om die groei te versnellen door overnames. De voorwaarde is natuurlijk dat we de juiste overname kunnen doen. Ze moet strategisch aansluiten bij onze activiteiten, en de waardering moet goed zitten.'

Hoe zit het met die waarderingen in de sector?

Grynberg: 'Die zijn vandaag heel hoog. Dat maakt het moeilijk om overnames te doen. We blijven heel selectief. Het is aan de huidige rente met onze balans heel makkelijk om overnames gefinancierd te krijgen. Maar die overnames ook succesvol maken door ze te integreren en er waarde uit te halen, is een ander verhaal. We willen dus enkel op overnamepad gaan als we er voldoende van overtuigd zijn dat er waarde te creëren valt. Vandaar dat we die reserve aanhouden, om de flexibiliteit te hebben om in te gaan op een goede overnameopportuniteit.'

 

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud