Umicore koopt grootste kobaltraffinaderij van Europa

Ruwe kobalt. ©AFP

De Belgische materiaaltechnologiegroep Umicore koopt de kobaltraffinaderij van Freeport Cobalt in het Finse Kokkola.

Umicore betaalt het Finse Freeport Cobalt 190 miljoen dollar voor de fabriek - de grootste in Europa - inclusief 40 miljoen voorraden. Freeport Cobalt behoudt in Kokkola wel zijn activiteiten in fijne poeders, kobaltchemicaliën, katalysatoren, keramiek en pigmenten die zich op dezelfde site bevinden.

'De belangrijkste reden waarom we het doen', zegt woordvoerder Christopher Smit van Umicore, 'is omdat we de kobalttoevoer van onze nieuwe batterijmaterialenfabriek in Nysa in Polen - die midden volgend jaar opent - willen veiligstellen. Het grootste deel van het Finse kobalt zal worden gebruikt voor die fabriek en voor onze eigen consumptie. De rest blijft voorbehouden voor de Finse activiteiten die Freeport niet verkoopt.'

Herlaadbare batterijen

Umicore bouwt in China en Polen twee fabrieken voor de productie van batterijmaterialen die worden gebruikt in herlaadbare batterijen voor elektrische auto's. Dat is een investering van 660 miljoen euro. Een van de belangrijkste onderdelen van die legeringen zijn nikkel, mangaan en kobalt.

Smith: 'De overname maakt deel uit van onze strategie om in Europa alle stappen in de waardeketen voor de aanmaak van batterijmaterialen zoveel mogelijk zelf in handen te hebben. Het past ook volledig in de plannen van de EU om een Europese batterijsector uit te bouwen'.

Olen

Met de overname wordt Umicore veruit de belangrijkste producent van kobalt in Europa. Smith: 'Kokkola heeft een productiecapaciteit van 15.000 ton, dat is meer dan alle raffinagecapaciteit van Umicore samen.' Details over de totale productie van Umicore wil hij niet kwijt.

Umicore heeft al een grote raffinagefabriek voor kobalt in Olen. Die wordt bevoorraad met kobalterts uit mijnen in Congo, materiaal van leveranciers en traders en gerecycleerde kobalt uit de recyclagesite van Umicore in Hoboken. Ook in de VS en China raffineert Umicore kobalt. Finland zal nu via dezelfde kanalen als die van de fabriek in Olen met kobalterts worden bevoorraad.

Een groot deel van de kobalt die in Finland wordt geproduceerd, gaat naar naar onze nieuwe fabriek voor batterijmaterialen in Polen.
Christopher Smith
Woordvoerder Umicore

De afdeling fijne poeders en kobaltchemicaliën werd niet gekocht. 'Freeport wilde niet verkopen', zegt Smith, 'Bovendien zou dat ons in die sector een waarschijnlijk te grote positie hebben gegeven in Europa. We zijn al de nummer een in de productie van kobaltpoeders dank zij onze activiteiten in Olen.'

Kobalt wordt behalve in herlaadbare batterijen ook gebruikt voor het hardmaken van metaal (boren), in de voedingssector (vitamines in dierlijke voeding) en in de keramische industrie.

Opsteker

Umicore verwacht de overname eind dit jaar af te ronden. De groep financiert de deal met haar bestaande kredietfaciliteiten. De nieuwe fabriek telt 250 werknemers en zal vanaf 2020 bijdragen tot de winst.

De overname is een opsteker voor de divisie batterijmaterialen van Umicore, die een maand geleden aan de basis lag van een dubbel winstalarm. Umicore stelde zijn prognoses voor dit en volgend jaar bij als gevolg van een groeivertraging in de verkoop van elektrische auto's in China. 

Wereldspeler

Umicore wordt beschouwd als een van de grootste producenten van kobalt, samen met de Chinezen. Analisten schatten dat het bedrijf 20 tot 25 procent van de wereldwijde kobaltproductie voor zijn rekening neemt. Smith wil dat niet bevestigen.

De wereldwijde productie van geraffineerd kobalt wordt geschat op 130.000 ton, het gros daarvan zit in China. China raffineert ongeveer 50 procent van de totale kobaltproductie. De belangrijkste spelers zijn Huayou, Jinchuan en GEM. Ongeveer 60 procent van het kobalterts wordt ontgonnen in Congo. 

Een groot deel van de ontginning daar - ongeveer een derde - komt uit artisanale mijnen. Dat zijn mijnen buiten het officiële circuit, waar vaak in mensonwaardige omstandigheden wordt gewerkt, met kinderarbeid en volledig met de hand.

Umicore benadrukt dat het alleen werkt met gecertificeerde mijnbouwgroepen die de mensenrechten respecteren en duurzaam werken. Volgens de groep is alle kobalt die ze verwerkt traceerbaar.

De kobaltprijs staat onder druk van de concurrentie van kleinere kobaltverwerkers die het niet zo nauw nemen met de werkomstandigheden en het milieu.

Negatieve vrije kasstroom

Umicore investeert meer dan 1,1 miljard euro in de uitbouw van zijn divisie batterijmaterialen, die ondertussen is uitgegroeid tot de meest winstgevende tak van de groep. Daardoor kleurt de vrije kasstroom negatief, een trend die volgens sommige analisten tot 2023 voortduurt. 

Analisten menen dat Umicore, door de cashuitstroom, binnen afzienbare tijd een kapitaalverhoging zal moeten doen, kwestie van de schulden niet te snel te laten oplopen.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect