1
start-ups opinie

Go Global wordt steeds meer Go East

©doc

Enkele weken geleden nam ik 16 Belgische start-ups op sleeptouw tijdens een missie van Startups.be naar Singapore. Het was aandoenlijk om te zien hoezeer de ondernemers onder de indruk waren van de stadstaat.

Wat vooral opviel was het bloeiende ondernemersklimaat, de stappen die Singapore zet in het ‘smart nation’-verhaal en de focus op technologie en innovatie. Zelfs Silicon Valley-veteraan Ian Hart van het Amerikaans-Belgisch bedrijfje Onsophic was met verstomming geslagen over de vitaliteit en de energie die de stadstaat en zijn inwoners uitstralen.

©doc

Hart, die al 20 jaar in de Valley woont en nog senior director was bij Apple, maakte na enkele dagen al gewag van een verschuiving van het technologische zwaartepunt van Silicon Valley naar Azië. En dat zonder ooit in Shenzhen of Peking te zijn geweest, twee steden die meer aanspraak maken op de titel van ‘techhoofdstad van het oosten’.

Zonder afbreuk te willen doen aan de troeven van Silicon Valley, wordt het stilaan duidelijk dat Hart een punt heeft. Het belang van de Valley neemt af ten voordele van andere, veelal Aziatische hubs.

Onder meer omdat San Francisco zo duur is geworden, trekken er voor het eerst meer getalenteerde techies weg dan dat er bijkomen. Op hetzelfde moment blijkt uit een studie van Startup Genome dat Singapore sinds kort méér techtalent aantrekt dan de Valley.

Klokte het aantal unicorns - start-ups met een beurswaarde van meer dan 1 miljard dollar - buiten de VS in 2013 nog af op 30 procent, dat was dat cijfer in 2016 al toegenomen tot 58 procent. Het aantal startende bedrijven gaat in dalende lijn in Amerika. Steeds minder start-ups breken door, waardoor de gemiddelde onderneming ouder en minder dynamisch wordt.

Een Amerikaanse ondernemer die uitweek naar Singapore stelde onomwonden dat de Valley ingedommeld raakt en dat de mensen het te goed hebben met hun organische lunches en hun gratis massages. In plaats van als rusteloze pioniers de toekomst verder uit te denken, omarmen ze steeds vaker het status quo.

Kentering

Toegegeven, start-ups in Silicon Valley vinden nog steeds beduidend meer kapitaal dan hun concurrenten in andere delen van de wereld. Ongeveer een kwart van alle durfkapitaal gaat naar bedrijven in de Valley. De durfkapitaalverstrekkers met de diepste zakken vind je nog steeds aan Sand Hill Road in Menlo Park. Maar de kentering is ingezet.

In 2016 zakten de durfkapitaalinvesteringen met 28 procent in Silicon Valley. Verwacht wordt dat China binnen dit en twee jaar de leidersrol overneemt. In 2016 kwam trouwens al 72 miljard dollar durfkapitaal - op een wereldwijd totaal van 336 miljard dollar - uit Chinese hoek.

Chinese technologiereuzen als Tencent (WeChat), Baidu en Alibaba pompen het meeste geld in Aziatische start-ups. Tencent, het best presterende technologiebedrijf ter wereld, kan zelfs een beter investeringsrapport voorleggen dan het Amerikaanse Sequoia Capital: 19 unicorns in de investeringsportefeuille tegenover 13 voor Sequoia.

Tencent en Alibaba hebben er ook voor gezorgd dat betalingen met de smartphone de norm zijn in China. Het machtige Facebook haalt zijn inspiratie vandaag niet enkel bij Snapchat, maar vooral bij zijn Chinese concurrent. En terwijl iedereen zich blindstaart op Tesla, verloopt de helft van het openbaar vervoer dankzij automaker BYD al elektrisch in Shenzhen.

Het klopt dat potten breken op de Chinese markt nog aartsmoeilijk is, zeker als start-up. Maar wie inspiratie wil opdoen of op zoek is naar een hardwarepartner, is er aan het juiste adres. Daarenboven kijken de Chinese technologiebedrijven steeds nadrukkelijker naar Europa.

Vorig jaar kocht de Chinese groep Yinyi de Belgische leverancier van transmissiesystemen Punch Powertrain voor 1 miljard euro. En enkele dagen geleden werd - als onderdeel van het Belt & Road-programma - een nieuw durfkapitaalfonds van 500 miljoen euro in het level geroepen (Silk Ventures) dat moet investeren in Europese en Amerikaanse start-ups.

The sky is the limit

Overigens is er naast China nog Zuidoost-Azië, een markt met 650 miljoen ambitieuze jonge mensen. Het bruto binnenlands product (bbp) van de Zuidoost-Aziatische landen verdubbelde van 2007 tot 2014. Het bbp per inwoner groeide met 76 procent naar 4.135 dollar.

Het voordeel van Zuidoost-Azië is dat Engels er de voertaal is en dat de markten er minder verzadigd zijn dan in het Westen. Wie er als een van de eersten een schaalbaar product lanceert, kan heel snel groeien.

Sinds kort trekt Singapore méér techtalent aan dan Silicon Valley.

Singapore werpt zich op als de draaischijf om landen als Indonesië, de Filipijnen, Vietnam en Thailand te bedienen. Innovatie is een van de voornaamste speerpunten van het beleid in de stadstaat. De overheid doet er alles aan om de 2.500 techstart-ups te doen groeien tot relevante wereldspelers.

Of er al Belgen zijn die zich onderscheiden? Jazeker, de lijst wordt steeds langer. Het Gentse iText groeit het snelst in Azië. De Belg Han Verstraete gooit hoge ogen met zijn Singaporese start-up die het oprichten van een bedrijf afhandelt via blockchain. Collega-expat Chris Vanden Berghe haalde vorige week 1,5 miljoen dollar op met zijn fintechstart-up 4xLabs.

Het Brusselse agency BrandFirst heeft een kantoor geopend in de Chinese miljoenenstad Guangzhou. Katoen Natie test in september zijn eerste zelfrijdende vrachtwagen op zijn site in Singapore. De Belgische scale-ups Awingu, Rombit, T-Mining en Playpass hebben sinds kort ook vaste voet aan de grond in de stadstaat. The times they are a-changing indeed!

Frederik Tibau contentmanager bij Startups.be

Lees verder

Gesponsorde inhoud

Partner content