Formule 1 is Spa-Francorchamps liever kwijt dan rijk

(tijd) - De Waalse politici hopen door een uitzondering te maken op het verbod op tabaksreclame het circuit van Spa-Francorchamps op de kalender van de Formule 1 te houden. De kans dat dat voor 2003 nog lukt, werd door de wereldautomobielfederatie FIA geblokkeerd. En ondanks de mooie woorden hoeft België vanaf 2004 helemaal niet meer te rekenen op de organisatie van een Grote Prijs F1. Want het autocircus trekt naar het oosten, in een poging de tanende populariteit van de sport op te krikken.

Het was een klein berichtje in de internationale sportpers. Volgens een onderzoek van het Duitse bureau Sport+Markt is Formule 1 in Europa niet langer de populairste televisiesport, na het alomtegenwoordige voetbal. F1, op een normale zondag wereldwijd goed voor 350 miljoen trouwe tv-kijkers, moet het in de meeste Europese landen afleggen tegen tennis. Enkel in Duitsland en Italië houden de Grote Prijzen stand in de kijkcijfers. Dat zijn niet toevallig de thuislanden van wereldkampioen Michael Schumacher en Ferrari, de bolide waarmee hij de haast onbestaande concurrentie dit seizoen het nakijken gaf.

Ferrari won het afgelopen F1-seizoen 15 van de 17 Grote Prijzen, een record. Het Italiaanse team won voor het vierde seizoen op rij de titel bij de constructeurs. Hun toprijder, Michael Schumacher, werd voor de vijfde keer wereldkampioen. Daarmee evenaarde hij het record van de legendarische Argentijn Juan Manuel Fangio. Veel erger was dat Schumacher de titel al binnenhaalde toen er nog zes van de 17 races te rijden waren. De spanning was voordien al niet bepaald te snijden, met een daling van de kijkcijfers tussen 10 en 20 procent tot gevolg. Nadat Schumacher de wereldtitel had behaald haakte, vooral in Europa, bijna een derde van de verveelde F1-liefhebbers af.

Uiteraard zien de sponsors van de Formule 1 dat met lede ogen aan. De 350 miljoen kijkers zijn hun voornaamste reden om jaarlijks gezamenlijk iets meer dan een miljard euro te investeren in het kijkstuk. Bovendien vreest de Formule 1 zelf voor een daling van de tv-inkomsten als de zenders merken dat kijkers afhaken.

Bovendien komen ook de afzonderlijke teams in moeilijkheden als ze te weinig media-aandacht krijgen. In januari ging het Franse team van de voormalige wereldkampioen Alain Prost op de fles. Het Britse Arrows-team, dat de laatste races al aan de kant bleef staan uit vrees voor een inbeslagneming van de wagens, wordt met opdoeken bedreigd als het volgend maand aan de rechter geen plan kan voorleggen om de schuldeisers, zoals voormalig piloot Heinz-Harald Frentzen, te betalen. En de eigenaar van Minardi, Paul Stoddart, liet al weten dat de kans klein is dat hij voldoende middelen vindt om het komende seizoen een team in stelling te brengen.

Dus moet er worden ingegrepen. Bernie Ecclestone, die de commerciële rechten op de Formule 1 beheert, werkte voorstellen uit om de aantrekkingskracht van de autosport opnieuw te vergroten. Die werden afgelopen maandag voorgelegd aan de 26 leden sterke Formule 1-commissie van de wereldautosportfederatie FIA.

De F1-commissie, waarin de autoconstructeurs met twaalf leden het best zijn vertegenwoordigd, keurde slechts drie van de negen voorstellen goed. Vanaf volgend seizoen worden de startplaatsen toegekend na een enkele oefenrit op zaterdag. Dit seizoen kregen de rijders nog hun plaats op de startgrid op basis van hun beste tijd na twaalf oefenronden. De F1-teams hopen zo het toeval wat te helpen en meer variatie te brengen in de startgrid. Wie vooraan start, maakt immers meer kans om ook vooraan te eindigen.

Ook de puntenverdeling wordt gewijzigd. Voortaan krijgen de eerste acht aangekomen wagens WK-punten. Tien punten voor de winnaar, acht voor de nummer twee, zes voor de derde, en vervolgens van vijf naar een voor de nummers vier tot acht. Nu kregen slechts de eerste zes wagens WK-punten, met vier punten verschil tussen de winnaar en de nummer twee. De nieuwe puntenverdeling moet het kampioenschap meer spankracht geven, en ervoor zorgen dat de race om de kampioenstitel niet even over halfweg al is beslist.

De teams gingen ook akkoord met het verbieden van de zogenaamde stalorders, bevelen van langs de lijn. De F1-wereld reageerde geschokt toen Ferrari tijdens de Grote Prijs van Oostenrijk zijn piloot Rubens Barrichello, die op kop lag, het bevel gaf af te remmen en zijn teamgenoot Michael Schumacher de overwinning te gunnen, zodat de Duitser uit Kerpen nog sneller de wereldtitel kon pakken. Schumacher jende het publiek nog wat extra door Barrichello tijdens de huldiging te laten plaatsnemen op het hoogste schavotje, en zelf op nummer twee te gaan staan. Hoe de F1 het verbod op stalorders zal controleren, is nog niet duidelijk.

Er lagen ook drastischer voorstellen op tafel, zoals het toevoegen van extra gewicht aan de wagen van de WK-leider, restricties op aerodynamische maatregelen, motoraanpassingen tijdens het seizoen en testperiodes en de mogelijkheid dat coureurs tijdens de eerste tien Grote Prijzen nog van team zouden wisselen. Geen van deze maatregelen werd goedgekeurd. Officieel omdat ze te sterk zouden ingrijpen in de aard van de Formule 1, maar er is ook een andere reden. De Formule 1 wil eerst proberen nieuwe tv-markten aan te boren in de hoop extra kijkers voor de sport te ronselen.

Ecclestone maakt er al lang geen geheim van dat hij de blik naar het Oosten wendt, zeker na de succesvolle introductie van de Grote Prijs van Maleisië. Vanaf 2004 komen er zeker nog twee Aziatische Grote Prijzen bij. Ecclestone tekende al een contract met het circuit van Bahrein. Hoeveel de staat aan de Perzische Golf daarvoor betaalt, is een goedbewaard geheim, maar het was zeker een doorslaggevend argument.

Een andere nieuwkomer op de F1-lijst is Shanghai, dat vorige week een contract tekende voor de periode 2004-2010. En er zijn meer kapers op de kust. Moskou werkt hard aan een circuit, en zelfs Peking wil graag een extra Chinese Grote Prijs binnenhalen. Ecclestone hoort de kassa al rinkelen.

Maar voor iedere GP die erbij komt, moet er een sneuvelen. Ecclestone zei

jaren geleden al dat er drie Europese Grote Prijzen te veel zijn, zelfs na het verdwijnen van de Grote Prijzen van Portugal, Luxemburg en het Nederlandse Zandvoort. Oostenrijk wordt vaak genoemd als mogelijk volgend slachtoffer, zelfs het Italiaanse Imola is wegens de concurrentie van San Marino niet zeker van een plaatsje op de kalender, maar helemaal bovenaan het lijstje met bedreigde circuits staat dat van Spa-Francorchamps. Het mag dan al het favoriete raceparcours zijn van wereldkampioen Schumacher, aan dat soort sentiment laat de F1-wereld zich weinig gelegen. De waarheid is dat Francorchamps te weinig geld in het laatje brengt. Tien miljoen Belgen wegen niet op tegen een miljard Chinezen.

De discussie over het al dan niet toelaten van tabaksreclame heeft de Belgische reputatie uiteraard weinig goed gedaan. De FIA heeft zichzelf al een wereldwijd verbod opgelegd vanaf 2006, in de veronderstelling dat er toch een Europese ban komt op tabaksreclame. Die beslissing werd genomen toen de technologiebedrijven elkaar verdrongen om F1-bolides te kunnen sponsoren. Die tijd is alweer voorbij. En als het Europese verbod er toch niet komt, zal de FIA wel zo soepel wezen om de tabakslobby opnieuw ter wille te zijn.

De Belgen hebben het ondertussen wel verkorven. Zelfs al wordt er voor 2003 nog een gaatje in de wet gemaakt, Ecclestone heeft al vaker laten weten dat hij het vervelende Francorchamps liever kwijt dan rijk is. 'Er staan genoeg circuits klaar die een GP kunnen organiseren zonder dat er telkens een hele heisa rond wordt gemaakt', zei de F1-tycoon nog afgelopen zomer bij de doortocht van zijn circus in ons land. En dat Ecolo-senator Josy Dubié hem tijdens de vorige discussie bestempelde als 'een halve gangster', is Ecclestone nog niet vergeten. 'Ik vraag me af of België nog wel een Grote Prijs wil', vroeg Ecclestone zich al af. 'De F1 is hier niet echt welkom lijkt me, en dan blijf ik liever weg.' Vanaf 2003 voegt hij de daad bij het woord.

Dirk VANDENBERGHE

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud