<I>Achtergrond:</I> Microsofts nieuwe aartsvijand heet Google

(tijd) - De toenaderingsgesprekken tussen de softwaregigant Microsoft en AOL, de on-linedivisie van Time Warner, illustreren het nieuwe spanningsveld in de internetsector. Het is er Microsoft vandaag om te doen een zo groot mogelijk deel van de sterk groeiende inkomsten uit internetreclame naar zich toe te trekken. Google is in die strategie Microsofts grootste obstakel. Want afgelopen weekend bleek dat ook Google aast op AOL.

Volgens berichten in de Amerikaanse pers onderhandelt Microsoft met de mediagroep Time Warner over een joint venture met America Online (AOL), de grootste aanbieder van internettoegang in de Verenigde Staten. AOL nam in 2001 Time Warner over. Vandaag lijkt het vreemd dat het niet andersom was, maar de operatie vond plaats op het hoogtepunt van de dotcom- gekte, toen bedrijven als AOL een enorme beurswaarde hadden. Kort nadien stortten de koersen van de internetaandelen in elkaar.

Een jaar of tien geleden stonden AOL en Microsoft nog met getrokken messen tegenover elkaar. Ze beconcurreerden elkaar eerst op de markt van de internettoegang. Breedband bestond toen nog nauwelijks, om te surfen moest je een zogenaamde dial-upverbinding maken via een modem. AOL en Microsoft hadden ook elk een eigen on-linedienst, waar de gebruikers terecht konden voor nieuws, elektronische mail en entertainment. Later werden die diensten gemigreerd naar het internet en ontstonden de eerste portaalsites.

Ook op de browsermarkt voerden AOL en Microsoft strijd. Toen Microsoft in het midden van de jaren negentig met een eigen webbrowser, Internet Explorer, op de markt kwam, werd de toenmalige marktleider Netscape in geen tijd weggeconcurreerd. Uitgerekend AOL nam in 1998 een verzwakt Netscape over, wat de rivaliteit tussen AOL en Microsoft nog deed toenemen.

Maar inmiddels is het internetlandschap grondig gewijzigd. De nieuwe geldkoe voor de sector is internetreclame, het snelst groeiende segment in de mediasector. Vorig jaar stegen in de VS de inkomsten uit internetreclame met ruim 21 procent tot 7,4 miljard dollar (6 miljard euro). Ook in België was sprake van een flinke groei. In 2004 was de Belgische internetreclamemarkt goed voor 32 miljoen euro, tegenover 18,4 miljoen een jaar eerder. Het internet trekt in ons land al meer reclame naar zich toe dan de bioscopen.

Aangezien het internet echter nog maar een klein deel van de reclamebudgetten vertegenwoordigt, is het groeipotentieel enorm. Dat heeft ook Microsoft ingezien. De softwarereus uit Seattle stelt vast dat zijn portaalsite MSN het in on-linereclame veel minder goed doet dan concurrenten als Google en Yahoo!.

Microsoft weet bovendien dat nogal wat topmedewerkers van Time Warner AOL liever kwijt dan rijk zijn. De fusie uit 2001 draaide uit op een fiasco. De naam AOL Time Warner werd al snel opnieuw veranderd in Time Warner. Maar de aandeelhouders van de mediagroep zijn niet van plan AOL volledig los te laten omdat de divisie eindelijk substantiële inkomsten begint te genereren. Een joint venture lijkt dus het ei van Columbus.

De Microsoft-dochter MSN heeft een eigen internetzoeksysteem ontwikkeld, maar slaagt er moeilijk in te concurreren met Google. MSN probeert de buitenwereld er vooral van te overtuigen dat zijn zoekmachine relevantere treffers geeft dan Google, maar voorlopig mondt dat niet uit in commerciële successen. Dat AOL op zijn portaalsite gebruikmaakt van de zoekmachine van Google is een extra motivatie voor Microsoft om toenadering te zoeken tot AOL.

Maar ook Google blijkt ondertussen zijn oog te hebben laten vallen op AOL. Dat blijkt uit een nota van een analiste van de zakenbank Merrill Lynch. Rich Fine schrijft dat als AOL voor zijn zoektechnologie zou overstappen naar MSN, dat Google zowat 12 procent van zijn inkomsten zou kosten. Om dat te vermijden, overweegt Google volgens de analiste AOL over te kopen van Time Warner.

Daar komt bij dat Google Microsoft nu aanvalt op zijn eigen terrein. Google bracht gratis desktopsoftware op de markt die de gebruiker in staat stelt snel en makkelijk informatie te zoeken op een pc. De nieuwe desktopsoftware bevat zelfs een (simpel) tekstverwerkingsprogramma.

Google pakte ook uit met Google Talk, een chatdienst waarmee de gebruiker kan telefoneren via het internet. Ook hier gaat Google de concurrentie aan met Microsoft, dat ook nog eens moest toezien hoe eBay de Luxemburgse aanbieder van internettelefonie Skype overnam.

Alles wijst er dan ook op dat Google de nieuwe aartsvijand van Microsoft is. Op een ontmoeting met analisten in juli vergeleek Steve Ballmer, de gedelegeerd bestuurder van Microsoft, Google met IBM. Microsoft en IBM vochten meer dan tien jaar geleden een bittere strijd uit om het leiderschap op de softwaremarkt. Microsoft haalde het op de meeste fronten, en Ballmer verzekerde de analisten ervan dat het met Google niet anders zal zijn.

Dat Google onder Ballmers huid is gekropen, blijkt uit het feit dat Microsoft onlangs Kai-Fu Lee, een van zijn topmanagers, weigerde te laten vertrekken naar Google. Microsoft wees op het anticoncurrentiebeding in het contract van de manager en stapte zelfs naar de rechtbank. De man, een specialist in zoektechnologie, mag uiteindelijk toch overstappen naar Google, maar wel onder strikte voorwaarden. Hij mag niet proberen andere werknemers van Microsoft mee te doen overstappen. De groep zag de afgelopen maanden een reeks topmedewerkers vertrekken, onder meer naar Google.

De getuigenissen in de rechtszaak tegen Lee illustreren dat overstappen naar Google 'not done' is voor Steve Ballmer. Een van de getuigen, een softwareontwikkelaar, herinnerde zich hoe het hem verging toen hij bij Ballmer zijn ontslag indiende. 'Zeg me niet dat je naar Google gaat', zei Ballmer. Toen de ingenieur antwoordde dat hij inderdaad naar Google ging, zou Ballmer met een stoel hebben gesmeten en in een woedeaanval zijn uitgebarsten waarin vooral Eric Schmidt, de gedelegeerd bestuurder van Google, het moest ontgelden. 'Ik heb Schmidt er eerder al onder gekregen, en ik zal dat opnieuw doen.' Schmidt werkte eerder voor Sun Microsystems en Novell, ook al concurrenten van Microsoft.

Dat Google ondertussen ruim 4 miljard dollar (3,3 miljard euro) vers geld ophaalde en daardoor beschikt over een oorlogskas van meer dan 7 miljard dollar, doet vermoeden dat de groep expansieplannen heeft. Google blijft daar voorlopig vaag over. 'Nieuwe producten en overnames', is al wat gedelegeerd bestuurder Eric Schmidt kwijt wil over de bestemming van de verse middelen.

De druk op Microsoft is enorm. 's Werelds grootste softwarehuis moet enerzijds zijn leiderschap op de pc-softwaremarkt afschermen, en anderzijds opletten dat het de boot niet mist in andere domeinen. De geschiedenis heeft geleerd dat Microsoft soms traag is in het inschatten van nieuwe trends en opportuniteiten. Toen Netscape in de jaren negentig met een webbrowser kwam, duurde het lang voor ook Microsoft overtuigd was van het internetpotentieel. Ook op de CRM-markt (software voor klantenbeheer) kwam Microsoft traag op gang. Hetzelfde geldt voor Microsofts antwoord op de platformonafhankelijke programmeeromgeving Java.

De geschiedenis leert echter ook dat zodra Microsoft zijn zinnen ergens op heeft gezet, de softwaregigant niet rust voor hij het marktleiderschap veroverd heeft. Google is dus gewaarschuwd.

Luc VAN AELST

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud