Advertentie

<I>Pigment:</I>Court Bravoure

GROOT-BIJGAARDEN (tijd) - De 34-jarige Amerikaan Jim Courier won gisterenmiddag de tweede editie van de Electrabel Champions Trophy, het Belgische deel van de ATP Delta Tour of Champions, zeg maar het kampioenschap voor tennisgepensioneerden. Dat is iets als Château Bravoure, het VTM-programma waar krasse bejaarden azen op een rol in een musical, maar dan wel op hoog niveau. Want ondanks de hoge nostalgiefactor vinden kerels als Jim Courier of Pat Cash (39) het nog steeds verschrikkelijk om te verliezen. Ouwemannentennis? 'No way, mate.'

Bijna vijftienduizend tennisliefhebbers zakten de afgelopen vier dagen af naar de Brussels Kart Expo om er Thomas Muster, Henri Leconte, Guy Forget, Filip Dewulf, Jim Courier, Mikael Pernfors, Richard Krajicek en Pat Cash aan het werk te zien. Hun doortocht past in het kader van de ATP Delta Tour of Champions, het circuit voor ex-profs van de officiële tennisfederatie ATP.

Om in aanmerking te komen voor de Tour, moet een speler een grandslamtoernooi hebben gewonnen, nummer één zijn geweest of als enkelspeler deel hebben uitgemaakt van een winnend Davis Cup-team. De lokale organisator mag twee wild cards uitdelen, in Brussel was er één voor Filip Dewulf.

De Electrabel Champions Trophy was de zevende manche van de Tour of Champions. De beste tien spelers uit die manches spelen begin december samen met nog twee wild cards in Londen de Masters. De winnaar krijgt er een cheque van 100.000 dollar. Wie in zijn tennisleven behoorlijk wat geld verdiende, heeft ook recht op een navenant pensioentje, luidt de redenering.

'Uiteraard hebben die spelers dat geld niet meer nodig, maar je kan hen ook niet voor peanuts laten opdraven', verklaart Christophe Grosjean de eindprijs. Grosjean is een van de vennoten van Adages, een kleiner Brussels communicatie- en evenementenbureau dat voor de tweede keer het Belgische deel van de ATP Delta Tour organiseerde.

Vorig jaar werkte Adages voor de organisatie nog samen met IMG België, de lokale afdeling van het internationale sportmanagementbureau dat samen met de ATP de rechten beheert op het circuit. Omdat IMG België bijna volledig ontmanteld is, vroeg IMG dat Adages de organisatie dit keer helemaal voor zijn rekening zou nemen. 'Voor ons is dit het grootste evenement van het seizoen, waar we een heel jaar tijd in stoppen.' Adages heeft een budget van om en bij 600.000 euro voor het evenement. Dat geld gaat grotendeels op aan de onkostenvergoedingen om de spelers naar Brussel te halen. De winnaar krijgt nog eens 4.500 euro. Winst maken met een dergelijk budget is haast uitgesloten, bekent Grosjean. 'Daarvoor moet je een paar jaar werken en een zekere reputatie opbouwen.'

En dat blijkt niet zo eenvoudig. Want bij het brede publiek heeft de Delta Tour of Champions het imago van een exhibitietoernooi, een society-evenement waar tennisoudjes hun kunstjes komen tonen. 'Terwijl het dat net niet is', beklemtoont Grosjean. 'Het is een echte sportmanifestatie. We nodigen alleen goede spelers uit, die willen winnen. We hebben geen behoefte aan ballengoochelaars zoals Mansour Bahrami of Ilie Nastase. Dit jaar hebben we echt geïnvesteerd in betere spelers, maar dat brengt daarom helaas niet automatisch meer op.'

Maar door de verkeerde perceptie valt de publieke belangstelling Grosjean wel lichtjes tegen. 'We konden over de vier dagen 22.000 bezoekers ontvangen, maar dat haalden we niet. Toch hebben we behoorlijk wat kaartjes verkocht. Alleen valt de belangstelling van de VIP-arrangementen met 15 procent van de bezoekers wat tegen. Maar in dat segment hebben we dit jaar helaas ook grote concurrentie gehad van Euro 2004 in Portugal en de Olympische Spelen in Athene. Een bedrijf dat zo'n trip kan aanbieden aan z'n zakenrelaties, komt natuurlijk niet meer zo makkelijk naar ons toernooi.'

Een bijkomende tegenvaller dit jaar was het laattijdige afhaken van publiekstrekker John McEnroe, vorig jaar op zijn 44ste zowel de winnaar van het Brusselse deel als van de volledige Tour. McEnroe liep in de VS een schouderblessure op en kon niet spelen. 'Voor ons is dat natuurlijk een kleine ramp. Onze hele communicatiestrategie was opgebouwd rond McEnroe', bekent Grosjean. 'We hebben nog geprobeerd om hem naar Brussel te halen voor interviews en promotie, maar daar had hij weinig zin in. Als zo'n man komt, dan wil hij spelen, anders loopt hij toch maar te balen. Dat illustreert nog maar eens dat de spelers dit toernooi wel degelijk ernstig nemen.'

En dat doen de meesten inderdaad. Zo zorgden Wimbledonwinnaars Pat Cash en Jim Courier vrijdagavond voor een entertainend tennisspektakel. Geen exhibitie-elementen in deze partij, of het zou het volleywerk van Cash of de demonstratie 'aces slaan' van Courier moeten zijn. En uiteraard zit er een flink pak nostalgie in dit soort wedstrijden: Courier is nog steeds onafscheidelijk van zijn pet, en Cash draagt nog steeds een kruisje in zijn linkeroor en die zwart-wit geblokte hoofdband waarvan er een handvol in het publiek verdwijnen, wellicht niet geheel toevallig richting vrouwelijke fans.

Courier won in drie sets, terwijl hij als eerste op de tabel al gekwalificeerd is voor de Masters in Londen, en Cash niet. Waarom liet Courier Cash dan niet eventjes winnen? Hij kijkt ons vol ongeloof aan. 'Dat kan ik echt niet, dat is niet mijn spel. Het was een hardbevochten zege, maar ik wou hem wel kloppen.' Volgens Courier zou het publiek het ook niet pikken als ze zouden zien dat hij zich liet gaan. 'Uiteraard komen de mensen om hun oude vedetten nog eens aan het werk te zien, maar ze willen in de eerste plaats genieten van mooi tennis. Dat is de enige entertainmentfactor die telt.'

Courier is er dit jaar voor het eerst bij op de Tour, nadat hij eerst even zijn geluk had beproefd als golfer. 'Maar dat bleek niets voor mij, en na een jaartje zonder tennis heb ik er opnieuw plezier in.' De Amerikaan bleek gisteren bij momenten onklopbaar, maar hij is dan ook 'pas' 34, even jong als Andre Agassi. En dat is het nummer zes in de grote tenniswereld.

Volgens velen heeft Courier de kwaliteiten om de fakkel over te nemen van de ondertussen 45-jarige McEnroe, die de kampioentour lange tijd domineerde. 'Ik ben niet de nieuwe McEnroe, nooit geweest. Maar ik zou er niets tegen hebben de Tour een tijdje te domineren.'

Dat is dan weer iets waar Pat Cash helemaal niet van wakker ligt. 'Rankings, kwalificeren, daar ga ik me echt niet meer mee bezig houden. Op die manier heb ik 20 jaar geleefd, en dat ben ik echt beu. Ik ben 39 man, dan mag ik al eens een dubbele fout slaan zonder dat ik er ziek van word, toch?'

Wat niet betekent dat Cash de Tour niet ernstig neemt. 'Integendeel. Ik heb opnieuw een trainer. We hebben samen aan mijn opslag gewerkt, iets waar ik tijdens mijn profcarrière nooit tijd voor heb gehad. Mijn serve is nu beter dan toen. Want als ik speel, wil ik het wel zo goed mogelijk doen.' Toch wordt hij zelden kwaad op de court, in tegenstelling tot bijvoorbeeld McEnroe. Die heeft nog steeds moeite om zijn temperament onder controle te houden. Daar denkt Cash zo het zijne van: 'Ik kan ook nog steeds ontgoocheld zijn, maar we zijn toch volwassenen nu? Ik wil niet alleen als speler nog beter worden, maar ook als mens. John daarentegen gedraagt zich op het terrein niet als een volwassen man. Als mijn zoontje zich zo zou gedragen, dan haalde ik hem onmiddellijk van de baan.'

Cash zegt vooral te spelen omdat het hem fit houdt. Angst voor het zwarte gat na een carrière heeft hij nooit gehad. 'Voor sommige spelers geldt dat wel. Voor veel sporters is het einde van hun loopbaan ook voor een stuk het einde van hun leven. En dan loopt het soms verkeerd. Ik had onmiddellijk werk op de tennisacademie in Australië en als commentator. Dat helpt.'

Cash heeft ook zijn idee over het verbeteren va de Tour. 'We moeten meer jonge spelers binnenhalen, zoals Richard Krajicek. Die slaat nog steeds aces tegen 200 kilometer per uur. Dat is fantastisch, dat willen de mensen zien.

De Nederlander is blij met het compliment en amuseert zich tijdens zijn eerste jaar op de Tour. Krajicek heeft wel even gevreesd voor het zwarte gat. 'Vorig jaar rond deze tijd had ik het heel moeilijk. Ik ben prof geworden op mijn zestiende en heb de school niet afgemaakt. Ik ben gestopt op mijn 32ste. Ik heb dus 16 jaar achterstand in het gewone leven.' Krajicek is directeur van het toernooi in Rotterdam en werkt deeltijds voor de ABN AMRO Sportsdesk, die topsporters financieel bijstaat. Maar hij wil wel nog gaan studeren en amuseert zich op de Tour.

'Ik speel vier tot vijf toernooien per jaar. Dat is genoeg. Ik heb er lol in, maar ik heb wel meer lol als ik win', lacht Krajicek. Hij won de wedstrijd om de derde plaats van Henry Leconte.

Het binnenhalen van 'jonkies' als Krajicek en Goran Ivanisevic is ook volgens David Law de troef om van de Champions Tour een nog groter succes te maken. Law is de communicatiemanager van ATP Delta Tour. 'De toernooien beginnen nu pas echt bekend te worden, terwijl we toch al een paar jaar bezig zijn. McEnroe was voor ons heel belangrijk, maar de nieuwelingen brengen ook nieuw publiek naar de zalen. Voor de finales in de Royal Albert Hall in Londen zijn de 42.000 kaartjes al de deur uit.' Volgens Law merken de bezoekers ook dat het de spelers ernst is, hoewel ze naast de baan heel ontspannen met elkaar omgaan. 'Dit is Wimbledon niet. Maar ze willen nog steeds tonen wat ze kunnen en winnen.

En dat was precies wat Courier zondag deed. Hij won een spannende finale op hoog niveau van de Fransman Guy Forget: 4-6, 7-6 en 10-5 in een beslissende tiebreak naar tien punten. 'Ik was voor het laatst in Brussel in 1992. Ik verloor toen een vijf uur durende finale in vijf sets van Boris Becker. Ik had hier dus nog iets recht te zetten. Sorry Guy, maar dat is dan hierbij gebeurd.'

Dirk VANDENBERGHE

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud