Wie wint de slag om de bedrijven?

'Microsoft op de desktop en SAP en Oracle voor bedrijfssoftware', zo ziet de softwaremarkt er binnen enkele jaren uit als we Larry Ellison, de ietwat lawaaierige topman van softwaremaker Oracle, mogen geloven. Ellison zei dat bij de voorstelling van zijn nieuwste databanksoftware Oracle 9i. Deze nieuwe versie is een volgende stap van het bedrijf uit Silicon Valley in de slag om de databank. Oracle is, volgens recente cijfers van onderzoeksbureau AMR Research, met ongeveer 50 procent marktaandeel comfortabel marktleider voor alle databanksoftware behalve de toepassingen voor mainframe, zeg maar de erg grote computers. De markt voor toepassingen voor mainframe is voor het bekende informaticabedrijf IBM, meer en meer de grote concurrent van Oracle.

'Vraag de topman van Oracle waarvan hij 's nachts wakker ligt, en het antwoord zou je wel eens verwonderen. Niet de immer gedoodverfde vijand, Microsoft van Bill Gates, maar informaticareus IBM is nu de grote kwelduivel.' Dat schreef het Amerikaanse zakenblad BusinessWeek een paar maanden geleden. IBM is, mede door de overname van het bedrijf Informix, aan een mooie opmars bezig in de markt voor databanksoftware. Volgens AMR Research is IBM in de databank voor niet-mainframetoepassingen opgeklommen tot de tweede plaats met een stijgend marktaandeel van 25 procent.

IBM en Oracle zijn overigens meer verwant met mekaar dan je op het eerste gezicht vermoedt. Ontwikkelaars van IBM deden omstreeks 1970 de eerste experimenten rond de zogenaamde relationele databank (een speciaal type databank waarbij de gegevenstabellen met elkaar kunnen worden verbonden en waarbij onder meer het dubbel ingeven van gegevens wordt vermeden). De IBM-researchers creëerden bovendien ook SQL (Structured Query Language), een taal die het mogelijk maakte om gegevens uit databanken op te vragen. Hierdoor werd het mogelijk om computerdata te analyseren, in plaats van ze louter te stockeren. IBM gebruikte de techniek voor de opkomende markt van databanken voor mainframes. Huidig Oracle-topman Ellison was toen een jonge mainframeprogrammeur. Hij richtte zich toen op een markt die kort nadien ook aan een snelle opmars begon: die van de UNIX-systemen. Het heeft Oracle geen windeieren gelegd. Ook toen in de jaren '80 bedrijfstoepassingen zoals Entreprise Resource Planning (ERP) opkwamen, kregen de databanktoepassingen van Oracle een duwtje in de rug. Opkomende bedrijven als SAP bouwden bedrijfstoepassingen die ook op Oracle-toepassingen konden lopen, terwijl Oracle zijn eigen concurrerende ERP-toepassingen had.

De groeiende concurrentie van Big Blue, zoals IBM in de ICT-wereld wordt genoemd, maakt Oracle behoorlijk ongemakkelijk. Tijdens gebruikersbijeenkomsten, waar Ellison gebruikelijk de draak steekt met Microsoft, kregen de laatste keer vooral IBM en BEA (een producent van applicatieservers) ervan langs. Dat blijkbaar IBM een nieuwe vijand is van Oracle, hoor je niet enkel aan de scheldtirades van hun CEO. Enkele weken geleden vond je in Amerikaanse vakbladen een vergelijkende reclamecampagne van Oracle terug. 'Wat is de snelste databank op de snelste IBM-computer?', stond er te lezen. En daarbij een grafiek die moest aantonen dat Oracle de snelste databank had. Op zich baseerde het bedrijf uit Silicon Valley zich op veronderstellingen, want uit de grafiek kon men de snelheid van het concurrerende IBM-platform niet opmaken. 'Won't say', stond er en onder de grafiek: 'Toen IBM zijn snelste computer toonde, kozen ze voor Oracle. Interessant.' Naar verluidt was de campagne een antwoord op een actie die IBM een halfjaartje geleden op het getouw had gezet. Big Blue huurde reclamepanelen vlakbij Oracle's hoofdzetel in Silicon Valley. 'Op zoek naar intelligente software?', stond er. Een paar dagen later antwoordde de Oracle-top met tekst op het paneel ernaast: 'Dan moet je op de juiste plaats zijn. Oracle'.

Hoe dan ook, IBM - pakweg tien jaar geleden nog in behoorlijke moeilijkheden - is intussen levend en wel terug. Een opleving die volgens waarnemers volledig voor rekening is van IBM-topman Louis Gerstner. De man maakte zich allesbehalve nerveus toen pakweg vijf jaar geleden dotcom-bedrijfjes als paddenstoelen uit de grond schoten, allemaal met als doel de wereld te veroveren. 'Vuurvliegjes voor de storm' omschreef de IBM-topman al deze bedrijfjes uit de zogenaamde Nieuwe Economie. De grote mogelijkheden lagen volgens Gerstner veeleer in de adoptie van de internettechnologie bij bestaande industrieën, niet in de creatie van nieuwe industrieën. 'Daar zal de slag worden gestreden', vertelde hij. Ook aan het imagoprobleem wordt gewerkt. Bij IBM voelen ze zich zelfzeker en doen ze er alles aan om van dat stoffige imago af te raken. Een paar maanden geleden kreeg Big Blue het nog aan de stok met het stadsbestuur van San Francisco. Het bedrijf takelde een tiental straten toe met drie iconen die met spuitbusverf op de trottoirs waren getekend: een hartje, het V-teken en een afbeelding van een pinguïn. Samen moesten die drie tekens de 'Love, Peace and Linux'-campagne in de verf zetten. Het stadbestuur van San Francisco besliste anders: IBM werd dringend verzocht de symbolen van de straatstenen te verwijderen.

Bij Oracle, na Microsoft waarschijnlijk het grootste softwarebedrijf ter wereld, liggen ze niet alleen wakker om databanken alleen. De strategieën van de twee bedrijven, IBM en Oracle, staan loodrecht tegenover elkaar. Oracle wil zijn consumenten een geïntegreerd pakket aanbieden. Naast databanksoftware levert het bedrijf van Larry Ellison ook ERP-toepassingen, applicatiesoftware (toepassingen die verbindingen leggen met achterliggende systemen, waaronder databanken) en is men actief in CRM-software (Customer Relationship Management). 'Als consument wil je toch ook niet zelf je auto in mekaar puzzelen', luidt het. Volgens het bedrijf uit Californië heeft een organisatie geen nood aan software van allerhande partijen, ze kunnen immers voor een groot aantal toepassingen (zeg maar voor 80 procent van de gevraagde functionaliteiten) bij Oracle terecht. Ondanks deze aanpak van de 'one-stop-shop' voor software, kunnen Oracle-klanten steeds à la carte eten als ze toch niet geïnteresseerd zijn in het volledige menu. Het bedrijf stelt zich garant dat het zonder problemen aparte softwaretoepassingen (zoals een CRM-pakket) aan de klant kan leveren, ook al neemt die klant geen andere Oracle-producten af.

De globale aanpak heeft voordelen, stelt men bij Oracle. Het is volgens hen een antwoord op de steeds toenemende complexiteit in de ICT-sector. Ook de kosten van de dure consultants - die anders al die verschillende applicaties met mekaar moeten laten werken - worden danig gereduceerd, beweert Oracle. IBM hanteert een andere visie. Daar opteert men voor de zogenaamde 'best of breed'-strategie. Bedrijven en klanten van IBM kunnen de onderdelen van hun bedrijfssoftware zelf samenstellen op basis van verschillende softwareleveranciers, IBM incluis. IBM is met zijn toepassingen behoorlijk actief in de databankmarkt en met zijn oplossing WebSphere is Big Blue sinds kort een van de marktleiders voor applicatieservers. Anderzijds heeft de informaticagigant zich bewust teruggetrokken uit een aantal delen van de softwaremarkt. In de plaats heeft Big Blue de voorbije jaren en maanden allianties afgesloten met belangrijke spelers in de softwaremarkt zoals Siebel Systems (CRM), Ariba (B2B-handel) en PeopleSoft (ERP en CRM), allemaal concurrenten van Oracle. 'Je kan nooit alle aspecten van de softwaremarkt bestrijken', gaf Tom Siebel, CEO van Siebel, op de laatste Europese gebruikersconferentie van zijn bedrijf mee. 'Oracle is zonder twijfel marktleider voor databanktoepassingen, laat ik daar duidelijk in zijn. Maar in de ERP-markt is SAP de sterkste, voor financiële - en HR-toepassingen is Peoplesoft dat en mijn bedrijf, Siebel dus, is dan weer het grootste in de markt voor CRM-applicaties. Je kan je niet in alles specialiseren', vindt Tom Siebel. Anderen vinden dan weer dat Oracle zijn manier van werken opdringt aan bedrijven. 'Je moet bij wijze van spreken je bedrijfsprocessen opdelen zoals Oracle het wil', meent Craig Conway, President en CEO van PeopleSoft, die zelf overigens een paar jaar werkzaam was bij Oracle. Conway vindt ook dat de globale Oracle-aanpak niet altijd even consistent is. 'Hun CRM-paketten bijvoorbeeld zien er afhankelijk van het toepassingsveld qua 'look and feel' totaal anders uit. Dat lijkt me ook niet echt gebruiksvriendelijk', meent Conway.

Tot zover de concurrenten. De analisten daarentegen zijn verdeeld of de Oracle- dan wel de IBM-aanpak de beste is. 'Oracle heeft meer toepassingen, IBM meer vrienden', vatte een analist van Giga Information Group het onlangs nog samen. In een recent rapport verweet het bureau Gartner Oracle dan weer een gebrek aan diepte in zijn CRM-aanbod. Ook voor de prijs is er nog discussie. De databanktoepassingen van IBM zijn in het algemeen een stuk goedkoper dan die van Oracle, maar volgens Ellison maakt de besparing aan consultants het prijsverschil meer dan goed. De meesten verwachten dat zowel Oracle als IBM nog een tijdje tot de sterkste spelers in de softwaremarkt zal behoren. Ook wat betreft de kostprijs zijn de meningen verdeeld. Soms is een integrale aanpak aangewezen, in andere gevallen ligt de focus op een andere toepassing of is specifieke software aangewezen.

Hoe dan ook, de strijd tussen IBM en Oracle heeft volgens de meeste analisten gevolgen voor de totale software-industrie. Als de alliantieaanpak van IBM succesvol blijkt, is dit goed nieuws voor leveranciers van specifieke software zoals Siebel en PeopleSoft. Oracle zal immers zoveel mogelijk zijn eigen oplossingen trachten op te dringen. Tegelijk maakt dit alles Oracle ook wel een beetje kwetsbaar. Het bedrijf van Ellison voert met een aantal bedrijven dus een harde concurrentiestrijd, terwijl het op min of meer dezelfde bedrijven rekent om hun databanksoftware aan de man te brengen. De soms ronduit sarcastische Larry Ellison pakt die bedrijven tijdens keynote speaches af en toe vrij hard aan, en bombardeert ze meteen tot vijand. Van je vijanden moet je het hebben, zo lijkt het wel bij Oracle. William VISTERIN

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud