Logo
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.

Zelf applicaties bouwen? Een koud kunstje via low-code

Matts Devriendt, solution lead Rapid Application Development bij delaware: ‘Het bouwen van een applicatie met RAD is zo eenvoudig en toegankelijk dat elke werknemer die ietwat technisch onderlegd is, ermee aan de slag kan.’

Een softwareapplicatie bouwen voor uw onderneming? Daarvoor had u vroeger een leger IT-wizards, een stevig budget en veel tijd nodig. Vandaag bouwt u diezelfde applicatie gewoon zelf, voor een fractie van de kosten en de tijd. Welkom in de wondere wereld van Rapid Application Development (RAD) door middel van low-code.

Bouwde u twintig jaar geleden zelf een website? Dan had u maar beter een stevige kennis van HTML, CSS, JavaScript en andere programmeertalen. Zeker indien u ook een content-beheersysteem wou of integraties met andere systemen. Bovendien blokkeerde u best enkele weken of zelfs maanden in uw agenda om de site te bouwen. Dat is gelukkig verleden tijd. Vandaag bestaan er platformen met honderden functionele websjablonen en een veelvoud aan flexibele bouwblokjes en plug-ins. Voor een fractie van de kostprijs, zonder nachtwerk, zonder complexe programmeertaal en met een aantrekkelijk resultaat. Zo werden de afgelopen maanden heel wat webwinkels in slechts een paar dagen gebouwd als gevolg van de lockdown.

‘Die ontwikkeling heeft zich de jongste jaren ook doorgezet in het domein van applicatieontwikkeling voor ondernemingen’, vertelt Matts Devriendt, solution lead Rapid Application Development bij delaware. ‘Met die applicaties bedoelen we niet alleen de alomtegenwoordige apps voor op je smartphone, maar de softwaretoepassingen die ondernemingen gebruiken voor hun dagelijkse activiteiten. Bijvoorbeeld apps om de automatisatie van processen op te volgen, selfservice portalen voor klanten en leveranciers,  digitale dashboards om de flow op de productievloer te monitoren, automatisatie van de onboarding van nieuwe medewerkers of leveranciers en allerlei HR- en finance gerelateerde apps om de werknemerservaring en efficiëntie te verbeteren.’

1. Geen kennis van programmeren nodig  

Met de nieuwe RAD technologie kunnen bedrijven hun applicaties zelf beginnen bouwen. De basis voor RAD is een low code-platform. ‘Vergelijk zo’n platform met een immense bak LEGO-blokken in alle vormen en kleuren waarmee je de toepassingen ontwerpt die je wil. En dat zonder dat je een programmeer-wizard bent’, gaat Matts Devriendt voort.

‘Het bouwen van een applicatie met RAD is namelijk zo eenvoudig en toegankelijk dat elke werknemer die ietwat technisch onderlegd is, ermee aan de slag kan’, vertelt Matts Devriendt. ‘Een veelgebruikt platform bij onze SAP-klanten is Mendix. Dat platform laat dankzij AI zelfs toe om next step-suggesties te geven. Op die manier leert het platform de ontwikkelaar hoe hij realtime applicaties kan bouwen.’

2. Korte doorlooptijden 

Door RAD kunnen bedrijven hun applicaties zelf bouwen in een beperkte doorlooptijd. Die doorlooptijd kan volgens een studie van SAP en Forrester zelfs ruim 85 procent korter dan met een klassiek traject via SAP Cloud Platform Rapid Application Development by Mendix.

‘Bij delaware hebben we tijdens de eerste lockdown een applicatie gebouwd waarmee medewerkers een stoel, desk of vergaderruimte kunnen reserveren in onze kantoren. Allemaal met de afstandsregels indachtig’, geeft Matts Devriendt als voorbeeld. ‘Tien jaar geleden duurde het wellicht maanden om zo’n toepassing te bouwen. Dankzij RAD kan dat nu veel sneller. Zeker omdat de regels vanuit de overheid en HR regelmatig veranderden waardoor we flexibel en snel aanpassingen dienden aan te brengen. Op amper 3 weken tijd gingen we van idee naar een applicatie in productie die door iedere werknemer wordt gebruikt waardoor we zelf kunnen instaan voor contactopsporing.’

3. Minder wildgroei aan allerhande tools

Rapid Application Development komt ook tegemoet aan een oud zeer in heel wat bedrijven. ‘Werknemers zijn vaak op zoek naar tools of applicaties om hun werk te vergemakkelijken of te verbeteren. Alleen: de IT-afdeling heeft dikwijls geen of weinig tijd om applicaties te ontwikkelen. Of er is gewoonweg geen budget. In plaats van maanden te wachten op een oplossing die er misschien toch niet komt, gaan werknemers op zoek naar een tussenoplossing: zelf iets in elkaar knutselen of een applicatie van een derde partij downloaden. Daardoor zie je in bedrijven soms een wildgroei ontstaan aan applicaties, SaaS en spreadsheets, waarop de IT-afdeling geen vat heeft of die zelfs een veiligheidsrisico kunnen inhouden.’

Mendix biedt hierop een antwoord. ‘Ten eerste zijn alle mogelijke applicaties gebouwd en gebundeld op één platform. Op die manier blijf je het overzicht behouden en “bevuil” je je bedrijfssystemen (ERP, CRM, HR, Cx ...) niet met allerhande customisaties. Dit wordt de “Keep the core clean”-strategie genoemd. Ten tweede verzeker je transparantie: de IT-afdeling behoudt het overzicht op wat er op het RAD-platform ontwikkeld wordt en tekent de krijtlijnen uit waarbinnen apps ontwikkeld mogen worden (huisstijl, toegangsbeheer, enzovoort).’

Met Mendix bovenop het SAP Cloud Platform beschik je daarnaast over een hele resem connectors om te integreren met je SAP systemen. Op deze manier kan je gebruiksvriendelijke applicaties bouwen om SAP-data ter beschikking te stellen van je eindgebruikers op een veilige en performante manier. Met SAP Cloud Platform heb je daarnaast ook toegang tot innovatie services zoals RPA en machine learning.

4.  Democratisering en innovatie

Rapid Application Development democratiseert het ontwikkelingsproces en moedigt innovatie en ondernemerschap aan onder medewerkers. Als medewerker zit je mee in de cockpit als je een applicatie bouwt.

De democratisering van applicatieontwikkeling laat ook toe om apps te creëren die vroeger niet gebouwd werden omdat de kosten en de baten niet in balans waren. ‘Zo bouwde een van onze klanten met RAD in korte tijd een applicatie die alleen wordt gebruikt voor de raad van bestuur van het bedrijf. Terwijl een applicatie bouwen voor een handvol gebruikers vroeger financieel niet te verantwoorden was, hoeft dat vandaag met RAD niet langer het geval te zijn’, gaat Matts Devriendt verder. ‘Te meer omdat RAD onafhankelijk werkt van het besturingssysteem. Terwijl je vroeger aparte applicaties moest bouwen en programmeren voor Apple (iOS) én voor Windows én voor Android volstaat het vandaag om één applicatie te bouwen dat op elk besturingssysteem functioneert gebruikmakend van bouwblokken.’

5. Resultaatgerichte samenwerking met IT-afdeling

Hoewel ietwat technisch onderlegde werknemers zelf applicaties kunnen bouwen met RAD, blijft ondersteuning vanuit het IT departement cruciaal. ‘Een RAD-platform zoals Mendix biedt werknemers zonder ervaring met programmeren toegang tot een no-code-omgeving. Daar kunnen ze zelf eenvoudige bedrijfstoepassingen bouwen door elementen te slepen en neer te zetten. Zit de werknemer vast of moet er een link gelegd worden naar het SAP ERP systeem dan kan een IT-medewerker helpen door de applicatie te bewerken in een low-code-omgeving voor professionele ontwikkelaars. Beide omgevingen synchroniseren in de twee richtingen, wat betekent dat applicaties die in de ene zijn gestart, kunnen worden geopend en verbeterd in de andere en vice versa.’

Het IT departement beschikt daarnaast over dashboards en monitoring mogelijkheden om zo de applicaties mee op te volgen en kunnen in hun rol als expert ondersteunen waar nodig. ‘We proberen het imago van het IT departement te veranderen naar een flexibele sparringpartner van business die met hen meedenkt en hen ondersteunt. Business daarentegen krijgt meer kennis over wat het ontwikkelen van applicaties inhoudt.’

6. Meer dan een bouwplatform

Een RAD-platform zoals Mendix is tot slot meer dan louter een bouwplatform. Mendix laat toe op een gestandaardiseerde manier enterprise applicaties te bouwen en dekt de hele application lifecycle management af. Zo begint het maken van een app met het oplijsten van alle vereisten, het verzamelen van user stories zoals dat in het agile werken heet. Vervolgens wordt dit werk gepland in sprints van twee weken en kan de app-ontwikkelaar ermee aan de slag. Via een druk op de knop kan de applicatie vervolgens in productie worden geplaatst en kan er feedback worden gegeven door eindgebruikers. Deze feedback kan je vervolgens verwerken en zo begint de hele cyclus opnieuw. ‘Business en IT werken op die manier nauw samen in dit geïntegreerd platform’, besluit Matts Devriendt. 

Hoe RAD Milcobel helpt om meer uit melk te halen

Milcobel is de grootste zuivelcoöperatie van België, met 2.400 leden-melkveehouders en 2.000 medewerkers. De coöperatie maakt al twee jaar gebruik van Mendix voor de bouw van applicaties. ‘We introduceerden Rapid Application Development omdat onze IT-afdeling overbevraagd was. Er waren en zijn heel wat goede ideeën en plannen in ons bedrijf om processen te verbeteren. Alleen ontbreekt het vaak aan tijd om ze in een applicatie te gieten’, vertelt Robert Moeyens, group business process change manager bij Milcobel.

‘Bovendien wilden we onze ERP-omgeving zo veel mogelijk vrijwaren van een kluwen aan allerhande “digitale tussenvoegsels”. Met RAD kun je het overzicht bewaren. Een derde reden was de snelle doorlooptijd. Applicaties ontwikkelen gaat niet alleen sneller met RAD. Het kost ook weinig tijd om een medewerker het systeem volledig onder de knie te laten krijgen.’

Milcobel bouwde met RAD al een handvol toepassingen. Ook bedrijfskritische oplossingen zoals voor betalingen en het voorraadbeheer. ‘Jaarlijks passeert er 1,8 miljard liter melk langs Milcobel. We willen die melk zo veel mogelijk valoriseren tot kwaliteitsvolle zuivelproducten. Dat is natuurlijk een ingewikkelde evenwichtsoefening. Je moet rekening houden met verschillende factoren. Wat vraagt de markt? Wat is het aanbod bij de melkveehouders? Wat is de kwaliteit en houdbaarheid van de beschikbare melkproducten? Welke voorraden hebben we? Wat is onze opslagcapaciteit? Enzovoort. Daarom ontwikkelden we een applicatie die het voorraadbeheer efficiënter maakt. Zo halen we niet alleen de meeste waarde uit de verse melk, we zorgen ook voor zo weinig mogelijk rest- of afvalstromen.’

De introductie van RAD komt natuurlijk ook met uitdagingen. ‘Het is belangrijk om voldoende tijd en ruimte te maken om medewerkers het potentieel van RAD te laten begrijpen en ervaren. Het is logisch dat er in het begin vragen en ook weerstand is. Want kiezen voor RAD betekent ook kiezen voor een nieuwe mindset’, geeft Robert Moeyens aan. ‘Ondertussen hebben onze IT-medewerkers er de voordelen al van ingezien. Nu willen we ook onze businessanalisten bij RAD betrekken. Goede afspraken en een duidelijk beleid zijn daarvoor cruciaal.’

Lees verder

Logo
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.