Logo
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.

De vruchten plukken van mechatronics

Tom Coen, CEO Octinion

Het Leuvense R&D-bedrijf Octinion ontwikkelde een robot die aardbeien plukt. Een innovatie? Zeker, want tot op vandaag worden aardbeien met de hand geplukt. ‘Dit is onze eerste showcase’, zegt CEO Tom Coen. ‘Waar we over vijf of tien jaar willen staan? We willen vooral gezond zijn en groeien. De rest zien we gaandeweg.’

‘Wij zijn gedreven door creatie. We doen alleen wat anderen niet doen. Pas als je out of the box denkt, kan je echt innoveren en nieuwe toepassingen ontwikkelen’, zegt Tom Coen. ‘En dat lukt niet vanachter jouw bureau. Je moet het veld in. In ons geval mag je dat letterlijk nemen.’

Octinion

Deloitte's Technology Fast 50 - sectorwinnaar Hardware

De burgerlijk ingenieur doctoreerde bij de bio-ingenieurs. Hij had toen nauwe contacten met de landbouwmachineproducent Case New Holland. Na zijn doctoraat wilde Tom Coen een bedrijf oprichten en een brug slaan tussen academisch onderzoek en de industrie. In 2009 richtte hij Octinion op.

‘Wij zijn een commercieel R&D-bedrijf, actief in de landbouw- en voedingssector’, zegt Tom Coen. ‘Onze focus ligt op mechatronische productontwikkeling in interactie met biologisch materiaal. Dat zijn innovatieve oplossingen op het raakvlak tussen mechanica, elektronica, software en biologie.’

Delicate vrucht

In 2019 lanceerde Octinion een aardbeiplukrobot, waar het vijf jaar aan sleutelde en nog sleutelt. De Rubion navigeert autonoom door de aardbeien, detecteert de rijpe vruchten, plukt ze en legt ze meteen in de finale verpakking. Met het kroontje naar beneden zodat de rode vrucht zichtbaar is en niet het groen.

We kozen voor een vrucht met een lang oogstseizoen, een grote thuismarkt en een machine die meer kan dan een mens.

Tom Coen
CEO Octinion

‘Het is onze eerste business- en showcase’, vertelt Tom Coen. ‘De robot plukt om de 5 seconden een aardbei. Dat is een beetje trager dan een mens, maar hij zal even snel worden. Onze machine beschadigt minder vruchten dan de manuele pluk. De grijper verdeelt de kracht die op de vrucht wordt uitgeoefend gelijkmatig. Dat geeft minder kans op kneuzingen. Bovendien stelt een camera vast welke aardbei rijp is voor de pluk en welke niet. Dat kan de machine beter beoordelen dan een mens.’

Tomaten en paprika’s

‘Van bij de start wilden we eigen producten ontwikkelen’, zegt Tom Coen. ‘We kozen voor de tuinbouwsector omdat daar nog veel manueel gebeurt. Dan kom je snel uit bij een plukrobot. Dit is geavanceerde technologie in een laagtechnologische omgeving.’

‘De robot zou ook andere vruchten kunnen plukken: tomaten, paprika’s of komkommers. In eerste instantie kozen we voor een vrucht met een lang oogstseizoen, een grote thuismarkt en een machine die kan oogsten aan een betere kwaliteit dan een mens.’

De voorbije vier jaar zette Octinion een omzetgroei neer van 324,25 procent. Sinds de start in 2009 groeide het Leuvense bedrijf van 1 naar 45 medewerkers.

Stabiel bedrijf

Tom Coen noemt zijn bedrijf geen start-up of scale-up. ‘We zijn een onafhankelijk familiebedrijf van de eerste generatie. We kiezen doelbewust niet voor een venture capitalist. We staan wel open voor investeerders, maar niet voor het typische start-uptraject waar geld wordt opgehaald voor een idee. Dat laat ons toe te focussen op echte impact en op oplossingen voor de landbouw- en voedingssector. Ik ben trots op onze groei en stel tevreden vast dat Octinion een stabiel en duurzaam bedrijf is.’

Lees verder
Logo
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.