Logo
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.

‘We willen het verouderingsproces bij mensen vertragen’

Ann Beliën, CEO Rejuvenate Biomed

Weinig Belgische start-ups zijn met zo’n unieke uitdaging bezig als Rejuvenate Biomed. Het biotechbedrijf, gevestigd op het Wetenschapspark in Diepenbeek, wil dat ook onze laatste levensjaren kwaliteitsvol blijven.

Dat we allemaal doodgaan, is een dooddoener. Maar de manier waarop we onze laatste jaren doorbrengen, hoeft niet bepaald te worden door ouderdomsziekten. Vraag maar aan Dr. Ann Beliën, die in 2017 het onafhankelijk Belgisch biotechbedrijf Rejuvenate Biomed lanceerde. Een start-up met een unieke missie: mensen langer kwalitatief laten leven.

Wat doet Rejuvenate Biomed precies?

‘Wij ontwikkelen geneesmiddelen om het verouderingsproces bij mensen te vertragen. Dat betekent niet dat we langer zullen leven, maar wel dat onze levenskwaliteit op het einde beter zal zijn. Het verouderingsproces is een biologisch proces en biologie kan beïnvloed worden. Er is de laatste decennia al veel veranderd in onze levensstijl: we eten gezonder en proberen meer te bewegen. Dit heeft een positieve invloed op de manier waarop we ouder worden, maar ontneemt de noodzaak niet aan geneesmiddelen die op celniveau werken. Daarom zetten wij in op het herstel van biologische mechanismen.’

Hoe is het bedrijf ontstaan?

‘Rejuvenate Biomed is ontstaan vanuit een persoonlijke insteek toen mijn vader geconfronteerd werd met ouderdomsziekten. Ik zag dat wanneer we één ziekte gestabiliseerd hadden, er een andere ouderdomsziekte verscheen. Als wetenschapper kon ik dat moeilijk aanvaarden. Ik heb me daarna toegelegd op de “biology of aging” en ging op zoek naar achterliggende biologische mechanismen.

We willen met onze geneesmiddelen meerdere organen tegelijkertijd kunnen behandelen.

Ik vergelijk het graag met een wereldkaart. Als je elk land een individuele kleur geeft, krijg je een mooi mozaïek. Als je diezelfde landen kleurt op basis van de taal, ziet je mozaïek er heel anders uit. De landen kan je vergelijken met organen en de talen met biologische mechanismen. Je ziet dat bepaalde biologische mechanismen een belangrijke rol spelen in verschillende organen. Dit is een andere manier om ouderdomsverschijnselen te benaderen.’

Welke middelen ontwikkelen jullie om het verouderingsproces te vertragen?

‘We hebben een portfolio van producten. Ons eerste kandidaat-geneesmiddel heet “RJx-01”. Dat willen we inzetten om spierfalen tegen te gaan, want spierkracht neemt af bij het verouderen. Er is chronisch spierfalen als gevolg van het verouderingsproces en acuut spierfalen dat verschijnt na een periode van niet bewegen, bijvoorbeeld bij langdurige ziekte of als je in het gips zit. Door dat laatste te bestuderen, kunnen we medicatie ontwikkelen om het eerste tegen te gaan.

Biotechnologie is een traject van jaren. We zitten in de eerste klinische fase, waarin we focussen op veiligheid en het effect van het geneesmiddel. Daarna volgen een tweede en derde klinische fase, gevolgd door de regulatoire indiening. Het duurt zeker nog vijf jaar om dit geneesmiddel op de markt te brengen.’

Welke medicatie zit er nog in de pipeline?

‘We kiezen op basis van data welke ziekte we eerst aanpakken: met RJx-01 is dit in eerste instantie sarcopenia. We weten echter op basis van onze huidige data dat RJx-01 ook inzetbaar zal zijn bij andere ziektebeelden. Welke dat zijn, mogen we nog niet onthullen. Ook bij RJx-02 en RJx-03 gaan de data ons leren voor welke ouderdomsziekten we een verschil kunnen maken.’

Veroudering tegengaan houdt de mens al eeuwen bezig. Waarom denkt u dat u in uw opzet zal slagen?

‘De toekomst zal leren of het ons lukt, maar de data zien er zeer veelbelovend uit. Wij werken met producten die al veilig zijn bevonden voor de mens, terwijl anderen voor nieuwe producten gaan. Zo kunnen we iets sneller ontwikkelen. Maar we zijn uiteraard niet de enige speler in dit vakgebied. We hebben nauwe contacten met onze collega’s en zijn allemaal even gedreven door de biologie. Samen benaderen we het verouderingsproces in zijn totaliteit. Zo pakken we meerdere ouderdomsziekten tegelijk aan.’

Bent u de voorbije jaren van koers moeten veranderen om dit doel te bereiken?

‘Ik heb er toch even over gedaan om mijn interessante job en mijn fantastische collega’s bij Janssen Pharmaceutica te verlaten. Ik ben wetenschapper van opleiding, dus heb moeten bijbenen wanneer het op ondernemen aankomt. Dit was voor mij een grote verandering.

Het verouderingsproces is een biologisch proces en biologie kan beïnvloed worden.

Ook in het bedrijf hebben we bijgestuurd waar nodig. We hebben bijvoorbeeld geleerd dat er geen regulatoir traject voorhanden is om geneesmiddelen te ontwikkelen die meerdere organen gelijktijdig beïnvloeden. Daardoor moesten we zoeken naar een eerste te beïnvloeden “orgaan” en ons tegelijk een beeld vormen van andere organen die baat kunnen hebben bij ons geneesmiddel.

Gelukkig hebben we met Dr. Ajit Shetty, die jarenlang meedraaide aan de top van Janssen Pharmaceutica, een buitengewone voorzitter van onze raad van bestuur. Hij is zeer benaderbaar en adviseert bij belangrijke beslissingen, samen met de andere leden van de raad van bestuur. Op internationaal vlak opent hij ook zeer veel deuren voor onze onderneming.

Als bedrijf zijn we altijd al erg globaal georiënteerd geweest, met zeer diverse en getalenteerde medewerkers. Tegelijk kozen we heel bewust om verankerd te zijn in de Universitaire campus in Diepenbeek. De Health Campus is er in volle ontwikkeling. We zitten daar op het snijpunt van STEM-opleidingen van hogescholen, de Universiteit Hasselt en internationale bedrijven.

Uiteraard heeft de coronacrisis ons ook hard getroffen, zowel financieel als wat betreft onze experimenten. We hebben daarom besloten om onze investering op te splitsen in een preklinische en een klinische kapitaalronde. Dat heeft ons ook laten nadenken over duurzaamheid. We hebben geprobeerd om ons laboratorium te bouwen met zoveel mogelijk kwalitatieve tweedehandsmaterialen van overal ter wereld.

De opstart van Rejuvenate Biomed was een grote uitdaging. Maar het was ook een weloverwogen sprong in het onbekende. Ik ben nog steeds erg blij met de beslissing en kijk met vertrouwen vooruit.’

Lees verder
Logo
Partner Content biedt organisaties toegang tot het netwerk van De Tijd. De partners zijn verantwoordelijk voor de inhoud.