Multinationals opgelucht over behoud fiscale korting

EU-commissaris voor Mededinging Margrethe Vestager leed een nederlaag in haar strijd tegen de Belgische vrijstelling van overwinst. ©EPA

Multinationals als Atlas Copco reageren verheugd op de Europese uitspraak die hun eerdere deals met de Belgische fiscus geldig verklaart.

De Belgische fiscus sloot tussen 2005 en 2014 individuele deals ('rulings') met 36 multinationals en grote bedrijven, waaronder de Zweedse machinebouwer Atlas Copco, de chemiereus BASF, de biergroep AB InBev en het telecombedrijf Proximus (toen Belgacom). Via het systeem van 'excess profit rulings' kregen ze belastingvoordelen. Ze moesten geen belastingen betalen op het internationale deel van hun winst.

Europees commissaris voor Concurrentie Margrethe Vestager vond dat onterechte staatssteun en eiste dat de Belgische fiscus 900 miljoen euro terugvorderde. Ze werd donderdagochtend teruggefloten door het Europees Hof van Justitie.

Opluchting

'Dit is heuglijk nieuws', reageert Alex Bongaerts, de financieel directeur van Atlas Copco Airpower, de Belgische Atlas Copco-vennootschap die de belastingvoordelen kreeg.

Bij de andere multinationals klinken gelijkaardige geluiden, al vinden de meeste het nog 'te vroeg' voor een officiële reactie. 'De betrokken bedrijven zijn opgelucht dat eerdere afspraken die de fiscus afgegeven heeft, nageleefd kunnen worden', zegt een belastingconsultant.

Atlas Copco ging drie jaar geleden in een eigen procedure in beroep tegen de Europese Commissie. Het Europese arrest van donderdag slaat op een zaak tussen de Belgische staat en het Amerikaanse bedrijf Magnetrol tegen de Europese Commissie. 'Dit bevestigt dat eigen verzet tegen de beslissing van de Europese Commissie de juiste beslissing was. Voor de rest kunnen we alleen maar afwachten. Het is vooral uitkijken of de Europese Commissie tegen het arrest in beroep gaat', zegt Bongaerts.

'Door het arrest van vandaag werd de beslissing van de Europese Commissie vernietigd, maar ze kan tegen die beslissing nog in beroep gaan. We blijven dit volgen', klinkt het ook bij BASF.

Op de lange baan?

Vestager wil het oordeel eerst grondig bestuderen vooraleer daarover een beslissing te nemen. Ze krijgt van de rechter twee maanden bedenktijd.

Mag ik de criticasters erop wijzen dat Atlas Copco Airpower al jaren in de top 15 van de grootste belastingbetalers in België staat?
Alex Bongaerts
Financieel Directeur Atlas Copco

'Wellicht is het nog een aantal jaren wachten op een definitieve beslissing in deze zaak', verwacht PwC-experte Isabel Verlinden. Sommigen stippen fijntjes aan dat Vestager in de volgende legislatuur mogelijk niet meer bevoegd zal zijn voor Mededinging.

De 900 miljoen euro blijft waarschijnlijk nog enige tijd op een rekening geblokkeerd staan. Voor Atlas Copco, het nummer 1 op de lijst, gaat het om 300 miljoen euro.

'Crapuleus'

Het arrest heeft de discussie over de grond van de zaak heropend. Vanuit linkse hoek wordt al enige tijd campagne gevoerd tegen de fiscale voordelen voor multinationals. De PVDA noemt België al jaren 'een belastingparadijs voor multinationals'.

Daarnaast wijst professor fiscaal recht Michel Maus (VUB) erop dat het voor een lokale brouwerij moeilijk concurreren is met AB InBev, als die biergroep via een ruling een deel van haar winst fiscaal vrijgesteld ziet. Hij spreekt over 'toegelaten crapuleuze discriminatie van kmo's'.

'Wie dit systeem heeft ingevoerd/laat bestaan heeft totaal geen fiscaal respect voor de lokale bedrijven', zegt hij op Twitter.

'Mag ik de criticasters van multinationals erop wijzen dat Atlas Copco Airpower al jaren in de top 15 van de grootste belastingbetalers in België staat en 3.500 mensen tewerk stelt', zegt Bongaerts van Atlas Copco.

'Voor de Belgische economie zijn dit soort fiscale stimuli onontbeerlijk in de internationale concurrentiestrijd om multinationals aan te trekken of te behouden', klinkt het bij een andere multinational. 'De fiscale onzekerheid leidde ertoe dat multinationals België links laten liggen. De reputatieschade voor België als investeringsland kan niet hersteld worden.'

'We zijn tevreden dat het Hof verduidelijkt dat er geen sprake was van staatssteun. Onze bedrijven verdienen een stabiele omgeving waarvan de rechtszekerheid door de overheid gewaarborgd wordt. Dit is nu het geval voor het verleden', zegt Jean Baeten, fiscaal expert bij werkgeversorganisatie VBO.

Het systeem van 'excess profit rulings' werd bij de hervorming van de vennoootschapsbelasting afgeschaft.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Tijd Connect