De Croo over Proximus-topvrouw: ‘Normaal dat we af en toe botsen'

Proximus-topvrouw Dominique Leroy (midden) en minister van Telecom Alexander De Croo (Open VLD, rechts). Links: Proximus-voorzitter Stefaan De Clerck. ©Photo News

'Ik sta aan de kant van de consument', zegt voogdijminister Alexander De Croo (Open VLD) over de recente strubbelingen Dominique Leroy. 'Leroy verdedigt haar bedrijf.'

‘Iedereen voelt dat dit de juiste keuze is.’ In de regering en in het bedrijf zelf was de opluchting begin 2014 groot toen bekendraakte dat Dominique Leroy de nieuwe sterke vrouw werd van Proximus. Eindelijk waren ze van Didier Bellens af, de man die zorgde voor een verziekte sfeer binnen het bedrijf.

Met Leroy kwam iemand aan het hoofd te staan die het bedrijf kent, geen (openlijke) politieke banden heeft, een vlotte communicator is, perfect tweetalig en bereid is te werken voor een veel lager loon dan haar voorganger.

Leroy loste de verwachtingen ook in. Ze gooide de merknaam Belgacom in de prullenmand en koos voor Proximus en ging de strijd aan met rivaal Telenet en snoepte klanten af. Op de beurs zag Proximus  zijn waarde met ruim een kwart (+29%) toenemen. De groep zit daarmee aan de bovenkant van de Europese middenmoot. Het Franse Orange (moeder van Orange Belgium) steeg in dezelfde periode met 63 procent, Telenet  won 35 procent.

Communicatie en visie

Net als de hele telecomsector leed Proximus wel onder de Europese verlaging van de roaming- en andere tarieven. Leroy zag de omzet onder haar vleugels daardoor met een half miljard euro (-8%) krimpen. Maar de winst (ebitda) kon ze wel licht opkrikken (+3%) tot om en bij de 1,75 miljard euro. Voornamelijk door in de personeelskosten te snoeien. 

Zonder gemor in de Brusselse torens sloot Leroy met de vakbonden een akkoord om ruim 2.100 statutairen vervroegd met pensioen te sturen en ze te vervangen door digitale profielen. De vakbonden zijn positief over het beleid van de CEO. Ze loven haar open communicatie en haar visie op de business.

Maar toch is niet alles rozegeur en maneschijn. De openlijke rellen tussen Leroy en voogdijminister van Telecom Alexander De Croo (Open VLD) wekken verbazing. Nadat Proximus in juni had aangekondigd haar prijzen te verhogen, riep De Croo de klanten van Proximus op te veranderen van operator.

‘Dat is een stap te ver’, reageerde Leroy. Een maand later zat het er opnieuw bovenarms op. Leroy dreigde er mee een investering van 3 miljard euro in supersnel glasvezelnetwerk af te voeren als dat netwerk ook voor concurrenten zou moeten worden opengesteld. ‘Ik laat me niet chanteren’, reageerde De Croo.

Vorige maand volgde een rel rond de vaste telefoontoestellen. Toen bleek dat zo’n 150.000 klanten nog huur betalen voor een vast toestel, terwijl ze dat niet meer gebruiken of de telefoon al lang afgeschreven is, riep De Croo Proximus op om in te grijpen.

En het jaar eindigde met een dispuut rond netneutraliteit. Leroy is van mening dat ook Europa, in navolging van de Verenigde Staten, aan de netneutraliteit moet sleutelen. Dat betekent dat Proximus bepaalde sites of internetdiensten voorang zou kunnen geven en andere afremmen of blokkeren. ‘We zijn de VS niet’, reageerde De Croo. 'Geen Trump-beleid in België.' 

Het is het zoveelste relletje dit jaar, waardoor de vraag kan gesteld worden of Leroy en De Croo wel nog door één deur kunnen? ‘Ik sta aan de kant van de consument. Leroy verdedigt haar bedrijf. Het is normaal dat we af en toe botsen’, zegt De Croo.

Bevoegdheid

Maar het probleem is dat beiden vinden dat ze te veel op elkaars terrein komen. De Croo mengt zich te veel met het bedrijf, vindt Leroy. Dat klopt niet, zegt De Croo. ‘Ik wil dat de regels van de telecommarkt worden gerespecteerd en dat de consument de beste service en prijs krijgt.’ Hij gaat daarmee zijn bevoegdheid niet te buiten, vindt hij.

Integendeel, De Croo deed er alles aan om Proximus, ook al heeft de overheid meer dan 50 procent in handen, net onafhankelijker te maken van de politiek. Dat deed hij door de regeringscommissarissen te schrappen en door niet langer de regering maar de raad van bestuur te laten beslissen over de aanduiding van een nieuwe CEO.

Tussen De Croo en Leroy liep het van in het begin verkeerd. Leroy was nog geen jaar CEO van Proximus toen ze zich mengde in het debat over de hoogte van het overheidsbelang. Ze verklaarde dat een verkoop van het 50-procentstaatsbelang economisch geen steek houdt.

‘Ons aandeel biedt een brutodividendrendement van 6 procent, terwijl de staat leent tegen 1 procent', zei Leroy drie jaar geleden. Daarmee begaf ze zich op het terrein van de aandeelhouder.

‘Een CEO van eender ander bedrijf die zich openlijk uitspreekt over het aandeelhouderschap zou kritiek krijgen’, klinkt het in regeringskringen. De kritiek verbaasde, omdat de regering even daarvoor de wettelijke weg had vrijgemaakt om het belang in Proximus onder de 50 procent te laten zakken.

'Telenet draagt meer bij' 

Maar dat is niet het enige dat tegen de borst stuit. De regering wil van België een topland maken als het gaat over digitalisering. ‘En dan moet je vaststellen dat van de twee grootste spelers het Telenet is die daar meest toe bijdraagt. Nota bene een privé-onderneming en dus niet Proximus, het bedrijf waarvan de meerderheid in handen is van de staat’, klinkt het in regeringskringen. Zo investeert Telenet sneller in supersnel internet en was het eerder om start-ups te ondersteunen. ‘Bij Proximus is het allemaal wat aarzelend’, is te horen in regeringskringen.

Los van de strategie stellen sommigen zich ook vragen over de vele bestuursmandaten van Leroy. Zo is ze bestuurder bij de Franse bouwmaterialengroep Saint-Gobain, bij supermarktketen Ahold-Delhaize en bij koekjesfabrikant Lotus. Dat neemt veel tijd in beslag.

Dominique Leroy heeft absoluut de steun van de raad van bestuur. Onlangs kreeg ze nog applaus.

‘En dat is allemaal tijd dat ze niet aan Proximus kan besteden’, klinkt het in regeringskringen. Contractueel is evenwel vastgelegd dat Leroy twee mandaten mag hebben. ‘Dat van Lotus loopt volgend jaar af, waardoor er geen probleem is’, zegt een bestuurder.

De ergernis die hier en daar klinkt over Leroy is evenwel niet van die aard dat bij Proximus snel een nieuwe CEO komt. Leroy wankelt niet. Integendeel. ‘Leroy heeft absoluut de steun van de raad van bestuur. Onlangs kreeg ze zelfs applaus’, zegt een bestuurder.

Maar de vraag is wel of haar mandaat, dat in 2020 afloopt, verlengd wordt. ‘Dat is een politieke beslissing die zal vallen in 2019’, zegt een bestuurder. Zelf zei ze onlangs nog dat ze in 2025 niet langer CEO van Proximus zal zijn. ‘Je kunt dat niet blijven doen. Ik denk dat ik op termijn voor kleinschaliger dingen ga.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud