in memoriam

Leopold Lippens, de markante burgemeester die Knokke uitbouwde tot place m'as-tu vu

De legendarische burgemeester van kustgemeente Knokke-Heist en lid van een Belgisch familiaal powerhouse is op 79-jarige leeftijd overleden.

Lippens was al geruime tijd ziek en lag eind vorig jaar zes weken in het ziekenhuis.

Met het overlijden van Lippens komt een einde aan een van de langstzittende gemeentelijke dynastieën in ons land. De graaf en telg van een bekend Belgisch geslacht droeg de sjerp zonder onderbreking sinds 1979.

Er kwam ook amper sleet op de populariteit van Lippens bij de Knokkenaren. Bij de jongste lokale verkiezingen in 2018 haalde zijn partij Gemeentebelangen - een combinatie van CD&V en Open VLD - 70 procent van de stemmen. Zijn 7.420 voorkeurstemmen waren goed voor 45 procent van de stemmen op zijn lijst en bijna een derde van alle Knokkenaren.

Familiaal powerhouse

Leopold Lippens is lid van een Belgisch familiaal powerhouse, dat banden heeft met de klassieke Belgische adel en haute finance, die met elkaar verbonden is. Zijn grootvader was Maurice August Lippens, in de jaren 20 en 30 minister op verschillende departementen. Na WO I was grootvader Lippens tussen 1921 en 1923 ook gouverneur-generaal van de kolonie Belgisch Congo. Hij werd in die periode ook in de adelstand verheven. Een dochter van Leopolds grootvader, verzetsstrijdster Mary, stierf tijdens WO II in een Duits concentratiekamp. Haar vader uitte zich als een voorstander van goede relaties met nazi-Duitsland.

32 procent
Voorkeurstemmen
De 7.420 voorkeurstemmen van Lippens bij de lokale verkiezingen in 2018 waren goed voor 45 procent van de stemmen op zijn lijst en bijna een derde van alle Knokkenaren.

Leopolds vader Leon was tussen 1947 en 1966 burgemeester van Knokke. Hij gordde de sjerp om nadat hij tien jaar eerder ook een periode in Belgisch Congo had verbleven. Hij bestudeerde er de fauna en flora in het nationale Albertpark. Die, voorliefde zou Knokke later een parel opleveren, want Léon Lippens stichtte natuurpark Het Zwin.

Knokse machtsbasis

De Knokse machtsbasis van de familie is Compagnie Het Zoute. Dat vastgoedbedrijf, opgericht in 1908, is een van de bekendste projectontwikkelaars van België. De familie Lippens maakte van Knokke een mondaine badplaats en speelde een actieve rol in de ontwikkeling van vastgoedprojecten. De vastgoedmaatschappij ontwikkelt luxevastgoed aan de Belgische kust, in de Franse badplaats Hardelot en in het Zeeuwse Cadzand.

De familie Lippens is officieel al een tijdje verdwenen uit het bestuur van Compagnie Het Zoute. Broer Maurice - bekend als een van de sleutelpionnen bij de fusie en de val van de Belgisch-Nederlandse bankenreus Fortis/ABN Amro - is nog erevoorzitter. Leopold was al jaren geen bestuurder meer, maar er bestond geen twijfel over dat de familie achter de schermen nog aan de touwtjes trok.

Midden 2018 kochten havenbaron Philippe Van de Vyvere en labomagnaat Gino De Raedt 16 procent van het Knokse bedrijf. Compagnie Het Zoute verving in mei 2020 CEO Philippe Demeestere door Joris Vrielynck. Het bedrijf rapporteerde voor 2019 een omzet van bijna 3 miljoen euro en 430.000 euro nettowinst. Tegenover een eigen vermogen van 11,2 miljoen staat een kortlopende schuld van 18,3 miljoen.

Rond het grootgrondbezit van de familie Lippens in en rond Knokke hing geregeld een zweem van affairisme. Het Brugse gerecht opende in januari 2020 een onderzoek naar mogelijke belangenvermenging van de burgemeester en familieleden.  Een forensische audit van Audit Vlaanderen, een agentschap van de Vlaamse overheid, had aan het licht gebracht dat de burgemeester aanwezig was bij de debatten in de gemeenteraad over de bestemmingswijziging van woongebied in landbouwgebied. Volgens de betrokken grondeigenaars was hun potentiële bouwgrond geofferd voor de ontwikkelingsplannen op de Tolpaert-polder, gronden van de familie Lippens. In 2017 had ook oppositiepartij de burgemeester vragen gesteld over de banden tussen burgemeester en Compagnie Het Zoute. Elke beschuldiging gleed bij Leopold Lippens decennialang als water van een eend.

'Upper class relict'

Lippens' laatste grote stunt was het aantrekken van het nieuwe trainingscomplex van voetbalclub Club Brugge naar de deelgemeente Westkapelle. De burgemeester stak niet weg dat hij het geplande stadion van de club in zijn gemeente wilde, mochten de juridische problemen voor de bouw in Brugge aanhouden.

Naar Leopold Lippens is altijd gekeken als een 'upper class relict' met een hoog entertainment gehalte. Het bekendste zijn zijn uitspraken over de frigoboxtoeristen die hij liever niet in zijn gemeente zag. Het brede publiek viel over het dedain van Lippens voor de gewone man, maar je hoorde geen klachten bij de Knokse middenstand. Lippens boetseerde Knokke gedurende decennia tot wat het vandaag is: een plek om uit te blazen en de place m'as-tu vu van oud en nieuw Belgisch geld: van ondernemers over voetballers tot celebrities. Knokke staat in de top vijf van de rijkste gemeenten van het land.

Lippens boetseerde Knokke gedurende decennia tot wat het vandaag is: de uitblaasplek en place m'as-tu vu van oud en nieuw Belgisch geld: van ondernemers over voetballers tot celebrities.

Politiek trok hij zich van partij of ideologie geen snars aan. Geregeld bracht hij Brussel in verlegenheid door zwaar uit te halen naar de nationale politiek. De no-nonsense stijl van Lippens sloot aan bij die van de plaatselijke middenstand en verklaart deels zijn populariteit aan de kust. Leopold Lippens volgde maar één lijn: die van Leopold Lippens.

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud

Gesponsorde inhoud