analyse

30 jaar geleden vond grootste industriële ramp ooit plaats

Met natte doeken proberen hulpverleners de gaswolk tegen te houden. ©AFP

Woensdag is het dag op dag dertig jaar geleden dat een half miljoen mensen werd blootgesteld aan een dodelijke gifwolk bij een pesticidefabriek in het Indiase Bhopal. Meer dan 3.000 mensen lieten het leven bij wat tot op heden nog altijd de grootste industriële ramp ooit is.

In de nacht van 2 op 3 december 1984 voltrok zich in een pesticidefabriek van het Indiase chemiebedrijf Union Carbide India Limited (UCIL) in Bhopal de tot op heden grootste industriële ramp ooit. In die bewuste nacht sijpelde tijdens een routine-onderhoud water in een tank met methylisocyanaat. Dat is een kleurloze, maar zeer brandbare vloeistof, die hevig reageert met water.

Op een uur ontsnapte er 30 à 40 ton aan methylisocyanaat in de atmosfeer.

Het contact joeg de temperatuur in tank E610 - die gevuld was met 42 ton methylisocyanaat - naar 200 graden celsius. De reactie werd nog versneld door de aanwezigheid van ijzer in het aangetaste roestvrije staal van de pijplijnen. Op een uur ontsnapte er 30 à 40 ton aan methylisocyanaat in de atmosfeer. Als de stof in contact komt met de lucht, kan ze zich erg snel verspreiden. Ze is twee keer zo zwaar als de lucht, waardoor ze zich vooral over de grond voort beweegt. 

Duizenden doden

De gaswolk verspreidde zich richting het zuidwesten van Bhopal en trof door haar snelle verspreiding over de grond al tegen de volgende ochtend ongeveer een half miljoen mensen. Mensen die in contact kwamen met de gaswolk, kregen symptomen zoals hoesten, irritatie van de ogen, maagpijn of braken. 2.259 mensen lieten binnen de eerste week het leven door de gaswolk, veelal als gevolg van verstikking of longfalen. De directe impact van de gaswolk schatte de lokale overheid op bijna 3.800 doden. Onder hen veel kinderen, omdat zij door hun lengte meer in contact kwamen met de gassen. 

2.259 mensen lieten binnen de eerste week het leven door de gaswolk, veelal als gevolg van verstikking of longfalen. De directe impact van de gaswolk schatte de lokale overheid op bijna 3.800 doden.

Maar ook de indirecte impact van de ramp was immens. De Zweedse geneeskundige Ingrid Eckerman voerde in 2006 een grootschalig onderzoek naar de ramp uit. Daaruit bleek dat er over de jaren heen ongeveer 16.000 mensen het leven lieten door ziektes die het gevolg waren van de blootstelling aan de gassen. Een regeringsonderzoek uit datzelfde jaar schat dat 550.000 mensen verwondingen overhielden aan de ramp, waarvan 38.000 permanente blessures. Activisten stellen dat er nu nog elke week 2 of 3 mensen overlijden als gevolg van de ramp.

De fabriek was voor 51 procent in handen van het Amerikaanse bedrijf Union Carbide Corporation (UCC), dat in 2001 een dochteronderneming werd van Dow Chemical. Een kartel van lokale investeerders bezat de rest van de aandelen. UCC weet de ramp aan een sabotageact van een werknemer. De Indiase overheid verweet de uitbater van de fabriek dan weer dat door slecht management de fabriek in een povere staat was geraakt. Toen UCC-CEO Warren Anderson net na de ramp in Bhopal aankwam, werd hij kortstondig gearresteerd. Beide partijen sloten in 1989 een schikking van 470 miljoen dollar.

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud