Batterij ruimtetuig Philae dreigt leeg te lopen

Het oppervlak van komeet 67P. ©Photo News

Philae, het Europese ruimtetuig dat eerder deze week landde op de komeet 67P, staat in de schaduw. En dat is dramatisch voor het toestel dat op zonne-energie werkt. Wetenschappers vechten nu tegen de klok om Philae alsnog te verplaatsen.

De landing van Philae werd woensdag op wereldwijd gejuich onthaald. De landing verliep hobbelig, maar uiteindelijk kwam het Europese ruimtetuig wel heelhuids terecht op het oppervlak van komeet 67P. Op een kilometer van de geplande landingsplaats. Al bij al niet slecht, gezien het hele tafereel zich afspeelde op een afstand van 510 miljoen kilometer van onze aarde.

Maar het feit dat Philae iets verder neerkwam dan gepland, blijkt nu toch grotere gevolgen te hebben dan eerst gedacht. Philae staat namelijk langs een rots. Die werpt een grote schaduw over het tuigje, dat de grootte heeft van een koelkast.

Daardoor kunnen de zonnepanelen aan boord maar 1,5 uur zon per dag opladen, in de plaats van de geplande 6 a 7 uur. In het slechtste geval zou het tuig al snel kunnen uitvallen. 

In het slechtste geval blijven er maar enkele batterijuren meer over en valt het tuig later op vrijdag nog uit.

Het team van wetenschappers dat het ruimtetuig stuurt, probeert nu met de tijd die rest toch nog de bodem van de komeet te ontleden, een van de belangrijkste doelen van de reis. Daarvoor werd een boor geactiveerd die een gaatje zal maken in het oppervlak van de komeet.

In het beste geval worden vrijdagavond enkele resultaten richting aarde gestuurd. Elke dag is er maar een beperkt ‘communicatievenster’ waarin het toestel contact kan maken met aarde. Donderdag werd dat gebruikt om een eerste foto vanop het komeetoppervlak door te sturen.

Verhuis

Maar de wetenschappers proberen tegelijkertijd ook Philae alsnog te verplaatsen naar een plekje in de zon, zodat de missie toch nog een tijdje langer kan doorgaan.

Er zijn verschillende manieren om dat te doen. Maar stuk voor stuk zijn die bijzonder riskant. Het gevaar bij zo’n verplaatsing is dat het tuig kantelt, en dat er zo nog sneller een einde komt aan de missie. Een verhuis vreet ook energie, terwijl de batterij van Philae nu al in het rood staat.

Het gevaar bij zo’n verplaatsing is dat het tuig kantelt, en dat er zo nog sneller een einde komt aan de missie.

Toch zal het team nog proberen om de komeetlander een duwtje in de juiste richting te geven. Dat kan onder meer met diezelfde boor die in het oppervlak van 67P moet boren. Ook een hamer die het ruimtetuig aan boord heeft om de hardheid van het oppervlak van de komeet te meten, kan worden gebruikt als het niet lukt met de boor.

Normaal gezien zou al snel moeten blijken of de pogingen met succes zijn verlopen. Mocht dat niet zo zijn, dan kan de wereld van de wetenschap zich troosten met de gedachte dat de missie lang niet helemaal is mislukt. Een eerste lading unieke informatie werd al doorgestuurd richting aarde.

‘Het was op zich natuurlijk al een fantastische prestatie dat Philae kon landen op de komeet’, besluit projectleider Stephan Ulamec zelf. ‘Maar natuurlijk doen we er alles aan om de missie te verlengen.’

Philae is bovendien maar een onderdeel van de hele komeetmissie. Het moedertuig Rosetta blijft in ieder geval nog 20 maanden rond komeet 67P cirkelen. 

 

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud