reportage

Belgen in New York: 'Ik vrees voor een groot sneeuwbaleffect'

In Central Park bouwde de hulporganisatie Samaritan's Purse een noodhospitaal met 68 bedden in tenten. ©AFP

De miljoenenstad New York is in een hoog tempo een van de mondiale epicentra van Covid-19 geworden. Met veldhospitalen hoopt men er de woekerende epidemie op te vangen. De Belgen in de metropool zetten zich op een streng mediadieet.

Desolaat en surreëel. Het zijn omschrijvingen die dezer dagen van toepassing zijn op de halve wereld, maar in een stad die erom bekendstaat nooit stil te vallen voelt het extra vreemd. 'Normaal is het hier luid, nu hoor ik de vogels fluiten', zegt Marianne Amssoms, pr-consultante en voorzitster van de ondernemersclub Belcham. 'Ik kijk uit op de High Line, een van de grootste trekpleisters. Die is helemaal leeg.'

'Men heeft hier heel lang gewacht om het leven stil te leggen en daardoor is kostbare tijd verloren gegaan. Nochtans is het niet verwonderlijk dat New York zo getroffen wordt. Geen plek ter wereld verwelkomt zo veel mensen van over heel de wereld. Dan was het plots alarm en bleken er grote tekorten aan bedden en aan medisch materiaal te zijn.'

New York is de jongste twee weken een van de grootste hotspots voor het coronavirus geworden. Vier weken na de eerste vastgestelde besmetting werden al ruim 43.000 infecties geteld. Dat is een vierde van alle bevestigde gevallen in de VS, het land met de meeste besmettingen ter wereld. Er stierven al 1.550 mensen in de stad. 

De piek van de epidemie wordt pas over twee à drie weken verwacht, zei gouverneur Andrew Cuomo afgelopen weekend, maar nu al is de druk op de lokale ziekenhuizen hoog. Dat leidt tot ongeziene en hallucinante noodingrepen om de beddencapaciteit op te drijven. In het Javits Center, een groot congrescentrum in het westen van Manhattan waar Hillary Clinton in 2016 nog haar verkiezingsbijeenkomst hield, is een geïmproviseerd hospitaal ingericht. Met veel fanfare en live op tv kwam maandag het hospitaalschip USNS Comfort de haven binnengevaren. In Central Park stelde de hulporganisatie Samaritan’s Purse tenten om op patiënten op te vangen. 'Dit voelt als een oorlogstijd', zei burgemeester Bill de Blasio.

 

De stad lijkt angstig haar adem in te houden terwijl de pandemie oprukt. Het nieuws en de beelden die vanuit de ziekenhuizen in de grootste stad van het rijkste land ter wereld komen, zijn onheilspellend. In een van de hospitalen in Manhattan moet het verplegend personeel zich behelpen met plastic vuilzakken als beschermende kledij. In een ander worden lijkkisten per vorklift in een koelvrachtwagen geladen. Er is een tekort aan duizenden beademingsstoestellen. Het virus maakt intussen slachtoffers onder het medisch personeel. 

'Het gezondheidssysteem is hier totaal niet op voorzien', zegt Charlotte D’Hulst, de oprichtster van de biotechstart-up Yesse Technologies. 'Het verschil met België is groot. Als het virus hier echt al zo lang onder de radar aanwezig was, is het geen verrassing dat het zo uit de hand loopt.'

Sociaal bloedbad

Net als andere inwoners is de bewegingsvrijheid van D’Hulst beperkt tot haar appartement en de onmiddellijke omgeving en probeert ze van daaruit zo goed mogelijk haar bedrijf aan te sturen. 'Iedereen werkt thuis in moeilijke omstandigheden. New York is niet gemaakt om binnen te zitten. Mensen wonen klein en en zijn aangewezen op de horeca, die normaal elke dag van de week stampvol zit.'

Die horeca is al twee weken dicht, wat tot een sociaal bloedbad heeft geleid onder het personeel. De metro blijft als levensader van de stad wel open. Voor wie nog wel werkt in een essentieel beroep is het de enige betaalbare manier om zich te verplaatsen. Op een normale dag zijn er meer dan 5 miljoen passagiers. Dat is met 90 procent teruggevallen. Er is een grote wil om social distancing toe te passen, maar zeker in armere wijken is dat niet vanzelfsprekend. 'Wat je ook merkt, is dat velen de stad zijn ontvlucht naar een tweede verblijf of naar familie', zegt Pieter De Leenheer van het databedrijf Collibra, dat in New York zijn hoofdkantoor heeft. 'In de duurdere woontorens in mijn buurt blijft het licht in veel appartementen uit.'

Concurrentie

New York is niet gemaakt om binnen te zitten. De mensen wonen klein en en zijn aangewezen op de horeca, die normaal elke dag van de week stampvol zit.
Charlotte D'Hulst
Oprichtster Yesse Technologies

Terwijl iedereen opgehokt zit, moet de informatie van buitenaf komen, maar die laat zwaar te wensen over. Dus leggen de Vlamingen zich een mediarantsoen op. 'Als je de televisie opzet, spatten de angst en de sensatie van het scherm', zegt Amssoms. 'Voor de actualiteit volg ik vooral de Belgische pers', zegt De Leenheer. De enige die wel goede punten krijgt voor zijn communicatie is gouverneur Andrew Cuomo, die in dagelijkse briefings een nuchtere stand van zaken brengt. Een groot contrast met de boodschap van president Donald Trump, die zich meer laat leiden door zijn ratings dan door de wetenschap en niet tot een coherente aanpak komt. Enkele dagen geleden overwoog hij eenzijdig heel de New Yorkse regio onder quarantaine te plaatsen. Nadien bleek dat toch niet nodig.

'Er is een totaal gebrek aan een nationaal gecoördineerd beleid', zeg De Leenheer. ‘50 staten zijn met elkaar aan het concurreren.' Wat de situatie niet vooruithelpt, is dat New York verdeeld is door een systeem van private en publieke ziekenhuizen. Het zijn die laatste in de workingclassbuurten die onder de zwaarste druk komen te staan. De ongelijkheid en het risico op sociale spanningen zijn groot. 'Ik vrees voor een groot sneeuwbaleffect. In tijden als deze worden onderliggende problemen uitvergroot', zegt Amssoms. 'Hier in de Upper East Side liggen drie van de beste ziekenhuizen ter wereld. Maar je kan niet zo maar in het dichtstbijzijnde ziekenhuis terecht, wel in datgene dat in je verzekeringsplan zit. Als je dat al hebt', zegt De Leenheer. 

Wel typisch New Yorks is het veerkrachtig en ondernemend reageren in tijden van crisis. New Yorkers met kilometers op de teller hebben al wat meegemaakt qua rampen en hebben de neiging niet bij de pakken te blijven zitten. 'De mooie kant van de situatie is dat er een grote bereidheid is om een steentje bij te dragen', zegt Amssoms. 'To do the right thing.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud