Silicon Valley zit verveeld met Trump-supporter Thiel

Peter Thiel speechte in juli tijdens de conventie van Donald Trump. ©AFP

Peter Thiel, een van de bekendste miljardairs in techland, is een fervente supporter van Donald Trump, tot groot ongenoegen van de rest van Silicon Valley.

Van onze correspondent in San Francisco

Tech en politiek staan vaak mijlenver uiteen, maar ook in Silicon Valley zijn de nakende Amerikaanse presidentsverkiezingen talk of the town. Daarbij staat één figuur centraal: Peter Thiel.

Thiel, de oprichter van PayPal en bestuurslid van Facebook, spendeerde onlangs 1,25 miljoen dollar aan de campagne van Trump. Daarmee is hij bij de voornaamste sponsors van de Republikeinse kandidaat. De donatie is geen verrassing, Thiel schaarde zich enkele maanden geleden al publiekelijk achter Trump. Op de partijconventie in juli kreeg hij een prominente plaats op de sprekerslijst en hield hij een gepassioneerd pleidooi voor de vastgoedmagnaat.

Maar bij de rest van Silicon Valley komt dat heel slecht aan. Op Thiel en enkele andere uitzonderingen na, wil Silicon Valley zich het liefst van al zo ver mogelijk distantiëren van Trump. De techelite is bijna unaniem in zijn afkeer. In de zomer ondertekenden 150 hoog geplaatste techneuten een anti-Trump-brief. ‘Rampzalig tot verschrikkelijk’, zei Reid Hoffman, de oprichter van LinkedIn, over een mogelijk presidentschap van Trump.

Daarom dat de techregio, waar velen de missie nastreven om ‘van de wereld een betere plek te maken’, zich maar heel moeilijk kan verzoenen met het feit dat Thiel, een van hun bekendste en meest excentrieke uithangborden, geldschieter en supporter is van de Republikein die zijn campagne bouwde op racistische, seksistische, misogyne en samenzweerderige uitspraken.

De conventiespeech van Peter Thiel

Dat verhit in de laatste weken voor de verkiezing de gemoederen. Sommigen roepen op tot een boycot van alles waarmee Thiel te maken heeft.

Dat is moeilijk, want Thiel is op veel fronten actief in Silicon Valley. Naast zijn post als bestuurder bij Facebook, die hij innam nadat hij een van de eerste externe investeerders was, is hij voorzitter van de geheimzinnige datareus Palantir, leidt hij zijn investeringsfirma Founders Fund en is hij adviseur bij Y Combinator. Die laatste is een van de hoogst aangeschreven start-upscholen in de Valley. Uit Y Combinator kwamen onder meer Airbnb, Dropbox en Stripe voort, allemaal start-ups die miljarden waard zijn.

Vrijstaten

Daarbovenop is Thiel ook bekend van zijn betrokkenheid bij een initiatief dat vrijstaten wil oprichten op zee en zijn fonds dat jonge ondernemers financiert zolang ze maar wegblijven van de universiteit. En hij was de geldschieter van een rechtszaak die leidde tot de ondergang van de nieuwssite Gawker. Eerder stortte Thiel (die over een vermogen beschikt van 2,7 miljard dollar) al geld aan campagnes van Carly Fiorina en Ron Paul.

De technologiewereld aan de Amerikaanse westkust wordt een steeds grotere politieke kracht, net zoals Hollywood en Wall Street dat al langer zijn. Meer nog, de lobby-arm van Silicon Valley blijkt dubbel zo lang als die van de financiële industrie. Bedrijven uit Silicon Valley – zoals Google, Facebook, Amazon, Microsoft en Apple – gaven vorig jaar samen 49 miljoen dollar uit aan lobbyisten in Washington, tegenver 19,7 miljoen dollar van de grootbanken Wall Street. Dat leren cijfers van het Center for Responsive Politics. Een van de voornaamste eisen van de techbedrijven is de vraag voor soepeler immigratieregels om buitenlands talent te kunnen aantrekken.

De draaideur tussen Washington en Silicon Valley is ook de populairste. De organisatie Campaign for Accountability telde dat 183 mensen de overstap maakten van een job onder de vleugels van de regering-Obama naar een bij Google, terwijl 58 mensen in de andere richting gingen.

Maar de connecties met Thiel doen sommigen afknappen. Project Include, dat techbedrijven helpt om de vertegenwoordiging van minderheden te verbeteren, zegt de samenwerking met YC op. ‘De acties van Thiel zijn het tegenovergestelde van onze waarden. Daarom moeten we ons partnerschap met YC opzeggen’, schreef Ellen Pao van Project Include in een blogpost. Pao is ook ex-CEO van Reddit en spande vorig jaar nog een veelbesproken rechtszaak aan tegen een voormalige werkgever vanwege vermeend seksisme.

Voor Sam Altman, de topman van YC, is het een moeilijke evenwichtsoefening. Hij vergeleek eerder dit jaar Trump met Hitler en noemt hem ‘een onaanvaardbare bedreiging voor Amerika’. En hoewel hij toegeeft dat Thiels steun voor Trump voor spanningen zorgt in hun relatie, wil hij de banden met Thiel niet doorknippen. ‘Hoe weerzinwekkend Trump voor velen van ons ook is, we gaan niet iemand ontslaan vanwege zijn of haar politieke voorkeuren.’ En ook: ‘Uiteraard, als Peter sommige uitspraken van Trump zou overnemen, zou hij geen deel meer zijn van YC.’

Paul Graham, de legendarische durfkapitalist die YC oprichtte, lijkt op dezelfde lijn te zitten. ‘We moeten heel hard oppassen met mensen te laten vallen vanwege hun politieke opinies. Peter is excentriek maar ernstig en hij is geen spreekbuis voor Trump.’ Maar hij zei ook: ‘Als Trump wint, ga ik in het verzet.’

Facebook

Voor wie geen zaken doet met Thiel ligt het eenvoudiger. Laura Gomez, de oprichtster van de start-up Atipica, tweette naar haar kwart miljoen volgers: ‘Fuck you Peter Thiel. Ik zweer op het graf van mijn moeder dat ik nooit geld van jou of je fonds zal aannemen.’

Bij Facebook blijft het stil over hun controversiële bestuurslid. Begin dit jaar tikte Mark Zuckerberg nog de bekende investeerder Marc Andreessen, ook in het bestuur van Facebook, op de vingers voor een reeks kwetsende tweets over India. Maar over Thiel zei Zuckerberg nog niets.

Net zoals bij de meeste grote namen in Silicon Valley het geval is gaat de voorkeur van de toplui van Facebook uit naar Hillary Clinton. Zuckerbergs rechterhand Sheryl Sandberg wordt zelfs genoemd als mogelijke minister van Financiën in een regering-Clinton, al ontkende ze dat al met klem.

Zuckerberg zelf had in een toespraak in april weinig verholen kritiek op Trump. ‘Ik hoor angstwekkende stemmen opgaan om een muur te bouwen. In plaats van een muur kunnen wij mensen helpen bruggen te bouwen.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie

Gesponsorde inhoud