sabato

Topzeiler Alex Thomson: 'ik kan niet stoppen'

Op 6 november gaat de vierjaarlijkse Vendée Globe van start, de zwaarste solozeilrace rond de wereld. De deelnemers moeten non-stop zonder hulp van buitenaf zo snel mogelijk de wereld rond zeilen. ©Lloyd Images

Op 6 november start vanuit de Franse havenstad Les Sables d'Olonne de enige solo-, non-stopzeilrace rond de wereld. Een extreme krachtmeting van de beste zeilers ter wereld en de snelste hightech schepen. Sabato stapte aan boord bij een van de topfavorieten.

'Het enfant terrible van de solozeilers', zo wordt de 42-jarige Alex Thomson weleens genoemd. Hij is kleurrijk, extravert, bijna flamboyant. Hij kleedt zich als 007 in maatpakken van zijn hoofdsponsor Hugo Boss, die al meer dan tien jaar zijn team én zeilavonturen financiert. Hij rijdt in de nieuwste en snelste Mercedessen. Hij houdt van snelheid, scoort miljoenen onlineviews met video's van ongelofelijke promotiestunts. Alles wat hij doet, lijkt doordrenkt van glamour en adrenaline.

Schipbreuk

Drie keer al deed Thomson mee aan de Vendée Globe-solozeilrace: twee keer leed hij schipbreuk nadat hij in zwaar weer zijn schip te ver pushte, de laatste keer eindigde hij derde. Die ervaring neemt hij nu mee in zijn vierde, ultieme poging.

Wij spreken hem op de best denkbare plek: aan boord van zijn 'Hugo Boss', het 60 voet lange racemonster, zeilend op de Noordzee. De Brit heeft dan net een Atlantische Oceaanoversteek achter de rug, een van de kwalificatieproeven die elke deelnemer moet afleggen om te mógen meedoen.

De vermoeidheid van twee weken op zee is hem aan te zien, maar Thomson is er niet minder vriendelijk om. Ook nu is hij smetteloos gekleed, zijn blonde haar en lachende grijns scherp afstekend tegen zijn klassiek zwart, op maat gemaakt 'captain's jacket' van Hugo Boss.

Snelheidsmonster

De Brit is met zijn carbon racemachine een van de topfavorieten in het overwegend Franse deelnemersveld. Drie keer eerder deed hij mee. Twee keer viel hij uit door materiaalpech, maar de vorige keer finishte hij als derde. Als hij ditmaal weet te winnen, is hij de eerste niet-Fransman die dat presteert. Bij het vooruitzicht moet hij nu al uitdagend lachen.

'Ik hou van zeilen, maar ik hou nog veel meer van hárd zeilen. En van winnen.'

Zodra we in de gestage bries het grote voorzeil hebben uitgerold en getrimd, begint hij te vertellen. Stoere verhalen. Over zijn extreme nieuwe racemachine, vederlicht en bloedsnel. 'I love it', lacht Thomson. 'Het is een meesterwerk, een snelheidsmonster. Ik hou van zeilen, maar ik hou nog veel meer van hárd zeilen. En van winnen.'

Vederlicht schip

De Hugo Boss is speciaal voor Thomson ontworpen en gebouwd door de besten in de business. Totale kostprijs: 5 miljoen euro. De romp is opgetrokken uit carbon: twee dunne laagjes van elk slechts 2,5 mm met daartussenin een 4,5 cm dikke laag nomex-honingraatstructuur - stug en vederlicht. Alles aan boord is zo sterk mogelijk én zo licht mogelijk tegelijk. Thomson en de mensen van zijn team Alex Thomson Racing hebben daar veel geld in geïnvesteerd.

7,5
Zijn 60 voet lange zeilschip 'Hugo Boss' weegt amper 7,5 ton, vederlicht voor een dergelijke boot.

'De vuistregel was: als we één kilo gewicht kunnen besparen en dat kost maximaal 2.000 euro, dan doen we het.' Bijgevolg weegt de Hugo Boss nauwelijks 7,5 ton - vederlicht voor een schip van dat formaat. Meer dan de helft daarvan zit in de zware, hydraulisch zwenkbare kiel die de boot ook bij harde wind zo goed mogelijk rechtop houdt.

Om de snelheid nog verder te verhogen heeft Thomsons schip als een van de slechts zeven deelnemers in de race gekromde zijzwaarden of foils. Die werken als draagvleugels: naarmate het schip sneller vaart, tillen zij de romp uit het water, waardoor de snelheid nóg verder stijgt. Daarmee klokte Thomson al snelheden van ruim 35 zeemijl per uur. 'De foil geeft dan zo'n 7 ton opwaartse kracht', lacht hij. 'Trust me - dan zit er nog maar weinig boot in het water.'

Spraakmakende stunts

Thomson geeft me de stuurstok over. Spannend, want hoe koersstabiel zal zo'n vederlicht racejacht zijn, en hoe nerveus zal het reageren op de kleinste beweging van het roer? Dat valt mee: mee door de stevige snelheid van inmiddels zo'n 18 knopen (bijna 35 km/h) houdt het schip als vanzelf stabiel koers.

Thomson vertelt vol vuur verder. Over huizenhoge golven en zware stormen in de zuidelijke oceanen bij Kaap Hoorn, het zuidelijkste puntje van Zuid-Amerika, waar de combinatie van diepe uitputting en totale verlatenheid je makkelijk tot waanzin drijft. Over zijn 'Keel Walk', de promotiestunt die hij bedacht voor zijn sponsor, waarbij hij strak in het pak vanaf een rib op zijn omhoog geklapte kiel stapt, om vervolgens zijn stropdas recht te knopen en in zee te springen.

Of over zijn 'Mast Walk', waarbij hij - eveneens in driedelig pak - naar de top van zijn 29 meter lange mast liep en vervolgens in zee dook. En natuurlijk de 'Sky Walk' van afgelopen voorjaar. Daarbij liet hij zich kitesurfend met een lijn vanaf de top van de mast omhoog slingeren tot meer dan honderd meter. Bij een van de eerste pogingen hing hij op het hoogste punt opeens oog in oog met een langs vliegende dubbeldekkerpiloot. 'Een volle seconde lang keken we elkaar recht aan - hij met zo'n leren pilotenhelm en ouderwetse pilotenbril. Waanzinnig.'

Alex Thomson heeft geen schrik van promotiestunts. Eerder dit jaar maakte hij een ‘Sky Walk’, waarbij hij zich kitesurfend met een lijn vanaf de top van de mast omhoog liet slingeren tot meer dan honderd meter. En ook de ‘Mast Walk’ staat weleens op zijn programma. ©Lloyd Images

Binnen twee minuten dood

Thomsons verslaving aan snelheid dreef hem al meermalen tot over de grens. Eén keer keek hij bijna letterlijk de dood in de ogen.

Stel je voor: ik werd wakker in mijn ondergoed, de boot lag op zijn kop en ijskoud water spoot naar binnen. Mijn collega lag al overboord en schreeuwde: 'We zinken! Spring, spring!'
Alex Thomson

'Dat was in oktober 2015, op de eerste reis met deze nieuwe boot. Ik voer met een collega vanuit Le Havre naar Brazilië. Bij Biskaje kwamen we in zwaar weer. Ik sliep in mijn 'bunk', mijn collega was aan dek aan het werk. Plotseling liepen we uit het roer en werden gegrepen door een immense golf - zó ondersteboven. Het was meteen pikdonker. Stel je voor: ik werd wakker in mijn ondergoed, de boot lag op zijn kop en ijskoud water spoot naar binnen. Mijn collega lag al overboord en schreeuwde: 'We zinken! Spring, spring!' Maar ik wist: als ik spring, ben ik binnen twee minuten dood door onderkoeling - ik móét de boot redden. Ik kroop naar de schakelaar voor de zwenkkiel en drukte erop. Secondelang gebeurde er niks. Toen, eindelijk, ging de hydrauliek werken en draaide de boot weer rechtop. De mast brak af en de schade was enorm, maar we waren gered.'

Thomson kijkt naar de horizon en lijkt even weg te dromen. Dan, gevraagd naar zijn sterke punten, zegt hij: 'Ik kan een boot heel snel laten gaan, op de limiet varen en me daar goed bij voelen. En ik kan niet stoppen. Zelfs niet als ik eigenlijk het liefst een time-out wil, even op adem komen. Ik ga maar door. Het verbaast me nog altijd dat je lichaam zoiets aankan. Maar ja, ik kan op zo'n moment wel tegen mezelf zeggen: 'Oh my god, Alex, you're getting too old for this shit.' De realiteit is dat je geen andere keuze hebt. Je moet door.'

De Brit Alex Thomson wil in 2016 de eerste niet-Franse winnaar worden van de Vendée Globe. Thomson is al de jongste schipper ooit die een zeilrace rond de wereld won: de Clipper Round the World Race in 1999. ©Lloyd Images

Angsten in bedwang

Zwakke punten heeft hij ook, erkent hij. 'Deze sport draait om discipline. Eten, slapen, je energieniveaus goed houden. Mijn persoonlijkheid is daar niet echt geschikt voor. Ik kan nogal up en down zijn. Daarom krijg ik hulp van een psycholoog. Om mijn emoties en angsten in bedwang te houden.'

Het grootste gevaar onderweg is niet de zee of de wind - dat is hij zelf. 'Of, specifieker: mijn neiging om overmoedig te raken als de dingen goed gaan. Dat is een enorme valkuil. Met een psycholoog hebben we daar wat op gevonden: we hebben het gevoel van overmoed gekoppeld aan de sensatie die je in de auto hebt als je hard rijdt en opeens voluit voor iemand moet remmen. Die reactie - adrenaline, kippenvel over je hele lijf - die krijg ik dan. Dan ben je zó weer bij de les.'

Alex Thomson waagt zich aan een 'Mast Walk' ©Lloyd Images

Eén lange marteling

Hoe blikt Thomson vooruit op zijn vierde Vendée Globe? 'Vooraf zeg ik tegen mezelf: het wordt vreselijk - echt onwaarschijnlijk zwaar en vervelend. Alles wat dan meevalt, is meegenomen. De eerste paar dagen zijn het ergst. Dan ben je nog niet in je ritme en moet je jezelf continu voorbij allerlei grenzen pushen. De kunst is om de juiste balans te vinden. Pas na een dag of vijf, zes kom je in je ritme.'

Persoonlijke spullen voor de afleiding neemt Thomson nauwelijks mee. Alleen gelamineerde foto's van zijn vrouw Kate, zijn zoon Oscar en zijn dochter Georgia. 'En wat films en games op mijn harddrive - in de categorie 'Die Hard'. Ik kom nooit verder dan de eerste paar minuten, dan moet er altijd wel weer iets gebeuren. Maar het leidt wel af. Je hersens hebben dat nodig, al is het maar tien minuten. Dan ben je daarna weer frisser.'

Alex Thomson en zijn team bereiden zich voor op de Vendée Globe

Geen muziek

Muziek draait hij niet aan boord, zegt hij. 'Er zijn wel collega's die de constante herrie aan boord verdrijven met muziek, of zelfs met noise cancelling-koptelefoons, maar dat begrijp ik echt niet. Geluid is het eerste waaraan je merkt of er iets loos is. Daarom wil ik de boot horen, altijd. Ze zingt de hele tijd voor me. Daar wil ik niks van missen.'

'Ik wil de boot horen, altijd. Ze zingt de hele tijd voor me. Daar wil ik niks van missen.'

Sportief gezien zijn de verwachtingen hoog. Bij zijn team en zijn omgeving, en bij hemzelf. 'Ik ga voor de overwinning. Maar to finish first, you first have to finish! Je weet dat er altijd ook een factor geluk meespeelt. Het wordt een fascinerende race, dat is zeker. Er zijn 29 deelnemers, waarvan zeven supersnelle foilers. De lat ligt hoog.'
www.alexthomsonracing.com

Lees verder

Advertentie
Advertentie