sabato

Knokke Hippique: de Champions League voor paarden

Een gesprek met Stephan Conter - Mister Hippique - over de lat hoog leggen, gebroken nekwervels, olympiër in spe Jessica Springsteen en het Wellington van Europa.

Toen we in 2015 begonnen met Knokke Hippique, hadden we zeven weken voor de start nog geen terrein. Maar ik had dat al een tijd in mijn kop. Die jumping moest en zou er komen: ik wist precies hoe het moest zijn. En toen we dan eindelijk dat terrein hadden, moesten we tot diep in de nacht werken om de bodem perfect in orde te brengen. We lieten zelfs bomen uit Toscane komen.’

©Alexander D'Hiet

Vandaag heeft Stephan Conter (56) met zijn Knokke Hippique een van de meest prestigieuze internationale paardencompetities. Uitschieter: de vijfsterrenwedstrijd met de beste springruiters én -paarden ter wereld, zeg maar de Champions League voor paarden. Met alles erop en eraan: een shopping village, vip-events en topcatering.

Al wordt het deze keer noodgedwongen een lightversie, want het grote publiek mag nog niet aanwezig zijn. Stephex Group en Ghelamco, de vastgoedgroep van Paul Gheysens, investeren dit jaar 4 miljoen euro in de wedstrijd. In 2019, een ‘normaal’ jaar, was dat 5,5 miljoen. ‘Ondanks de pandemie wilde ik het event absoluut organiseren. Het is belangrijk voor onze sport. Er zijn 700 ruiters aanwezig, 32 van de top 40 van de wereld hebben bevestigd, onder wie de nummer één, onze Duitse huisruiter Daniel Deusser en de nummer twee, de Zwitser Steve Guerdat.’

‘Knokke leent zich perfect om een paardendorp te worden zoals Wellington, hét Amerikaanse mekka van de paardensport.’
Stephan Conter
Paardenhandelaar

Editie 2021 wordt een beetje ‘reculer pour mieux sauter’. Conter en Paul Gheysens koesteren immers grootse plannen. ‘Paul bouwt een hotel met golfterrein op de huidige terreinen, we verhuizen dus en breiden uit. Met vaste stallen en accommodaties. Ik organiseer in augustus ook de vijfsterrenwedstrijd Brussels Stephex Masters op mijn domein in Meuzegem. Maar Knokke is aantrekkelijker voor het internationale paardenpubliek op het allerhoogste niveau. Knokke is ideaal om het Wellington van Europa te worden.’

‘Als paardenhandelaar kreeg ik geen geld van de banken. Ik heb op mijn tanden moeten bijten. Mijn geluk is dat ik durf’, aldus Conter. ©Alexander D'Hiet

35 hectare

‘Het huisnummer is niet zo belangrijk’, aldus Conters assistente Liesl, ‘de hele straat is van ons.’ Het domein in Meuzegem, op de grens tussen Wolvertem en Merchtem, is het visitekaartje van Stephan Conter, de oprichter en bevlogen CEO van Stephex Group. Zijn bedrijf organiseert niet alleen paardenconcours. Het is ook veilingorganisator van paardenembryo’s en veulens, paardenfokker met een Franse stoeterij, handelaar in toppaarden én de wereldmarktleider in de constructie van paardentransport en high-end motorhomes.

De majestueuze Brabantse vierkantshoeve in Meuzegem is het state-of-the-art hoofdkwartier. Op dit domein van 35 hectare resideren behalve zo’n 200 paarden ook de springruiters in dienst, flatriders (ruiters die niet springen), de paardenverzorgers (grooms in paardentaal), trainers en vermogende klanten.

‘Wandel je graag? Dan doen we eens de toer’, zegt Conter. Eerst met een wat Frans accent, al snel in een hartelijk Brussels. Hij is geboren in Elsene. ‘Mijn ouders zaten in de textielbranche. Mijn zus en ik reden allebei jumping. Ik was goed, maar geen vedette.’

©Alexander D'Hiet

©Alexander D'Hiet

‘Ik redeneerde, als ik dan niet zelf het grootste jumpingtalent ben, kan ik maar beter goede ruiters aannemen en mijzelf concentreren op de business. In 1986 ben ik handel beginnen te drijven met Italië, op een laag niveau: paarden van 2000 euro. Een jaar later had ik een contract voor meer dan duizend paarden per jaar.’

Hij wijst naar een van die prachtige gebouwen waar de paardenhoofden naar buiten kijken. Het is de gang van Lorenzo De Luca, de getalenteerde Italiaanse vijfsterrenruiter en nummer 39 op de wereldranglijst jumping. Hij werkt exclusief voor Stephex Stables, net als de nummer één: de Duitser Daniel Deusser.

Voor Deusser bouwt hij een nieuw complex naast ‘t Klavergemhof, de andere herenhoeve op het domein, waar ook de Spaanse amazone Pilar Cordón, dochter van de grootste Spaanse ziekenhuizeneigenaren, verblijft.

Never not working

Conters hoofd staat nooit stil. ‘Ik kan wel eens een dag stilzitten, maar daarna moet ik iets creëren. Dan worden ze hier allemaal nerveus, want het moet ‘bougeren’. Een tijdje geleden sprak ik op de Nations Cup in Praag met Paul Schockemöhle (Duitse tophandelaar met een topsportstal, voormalig olympisch ruiter, nvdr.). Hij vroeg: “Hoe kun je nog zo gemotiveerd zijn, Stephan?” Ik zei dat het eigenlijk zijn fout is. Tijdens de Wereldruiterspelen in Den Haag in 1994 zat ik op de tribunes. Ik zag Schockemöhle en zei: “Ik word zoals hij. Het hoogste niveau, de strafste handelaar, met vijf ruiters op de Wereldspelen.” Mijn vrienden zeiden dat ik droomde en dat we beter een pint gingen drinken. Maar in mijn kop is het blijven hangen.’

‘Vijftien jaar geleden keek ik op naar de grote mannen van de concurrentie. Nu kijk ik achterom en vraag ik me af of we ze niet beter uitkopen.’
Stephane Conter
Paardenhandelaar

‘Veel mensen zeggen: “We hebben een mooi bedrijf, waarom houden we het daar niet bij?” Zo zit ik niet in elkaar! De ideeën blijven komen. Vijftien jaar geleden keek ik op naar de grote mannen van de concurrentie. Nu kijk ik achterom en vraag mij af of we ze niet beter opkopen. Mijn target is 500 miljoen euro omzet tegen 2025, tegenover 120 miljoen nu.

Op zijn domein bouwt Conter een paardencomplex voor huisruiter en nummer één van de wereld, Daniel Deusser, met stapmolen, longeercirkel, binnenhal en stalgebouw. ©Alexander D'Hiet

Schedelbreuk

Conter legt de lat hoog. Voor zichzelf en voor zijn mensen. Met zijn dochters is het anders. ‘Ik motiveer hen. Zoé (22) is terug na vier maanden trainen en wedstrijden rijden in Wellington en ook Emilie (21) is thuis na een periode van rondtoeren en dan vraag ik meteen wat hun plan is. Ze volgen beiden business administration aan de internationale school, op maat van de wedstrijden. Ik heb hun gevraagd: “Wat willen jullie doen om gelukkig te zijn?” We zijn geen familie die passief leeft. Je moet een doel hebben in het leven, dát maakt je gelukkig.’ Ze hebben allebei gezegd dat ze de Stephex Group later willen voortzetten. Dat doet me enorm plezier, natuurlijk. We hebben een target: na de school beginnen ze onmiddellijk mee te lopen met mij. Als ze een tijd nietsdoen, krijg je ze niet meer aan het werk. Ik zie dat bij veel mensen in onze wereld.’

Zoé aan het werk in een van de buitenarena’s. Dochters en vader zijn hecht. ‘Papa is een echte familyman. Hij is zo blij dat we nog niet alleen wonen.’ ©Alexander D'Hiet

De val van Zoé, drie jaar geleden, komt ter sprake. Conter krijgt de tranen in de ogen. ‘Dat moment…  Ik kan er nog altijd niet over praten.’ En dan: ‘Derde nekwervel volledig verbrijzeld. Ik was een kleine jongen, hoor. Ik heb mijzelf verwijten gemaakt. Was ik te veeleisend? Maar het was haar beslissing om opnieuw te beginnen. Ik zie dat het soms terugkomt bij haar als iets misloopt tijdens het parcours. Een mental coach helpt dan.’ Zoé: ‘Vijf maanden heb ik gerevalideerd. En ik ben opnieuw begonnen, ja. Ik doe het gewoon doodgraag en ik ben niet bang.’

Ook Emilie maakte als kind een zware val van haar pony, met een schedelbreuk en weken ziekenhuis tot gevolg. Emilie: ‘Gelukkig herinner ik me niets meer van het ongeval. We rijden nu met een airbag. Die is vastgemaakt aan het zadel en als je valt, gaat hij open.’

Springsteen

We wandelen tot bij een buitenarena waar verscheidene ruiters springen met hun paarden, ook de dochters Conter. Zoé bereidt zich voor op de vijfsterren in Knokke, Emilie traint voor twee- en driesterrenwedstrijden. ‘Zie je dat meisje?’, wijst hij, ‘Jessica Springsteen. Ja, die Springsteen. Heel veel talent. En ze werkt hard. We hebben heel wat belangrijke buitenlandse klanten. Groot-
eigenaars van banken, zoals de grootste bank van Brazilië, van Mexico, Spanje.’ Een jongen rijdt voorbij en zegt hallo. Conter: ‘Dat zijn Grieken die in petroleum doen. Er zijn natuurlijk ook veel Belgische succesvolle families.’

Aan de buitenlandse klanten biedt het bedrijf een ‘Stephex full package’ aan. Paarden in prijscategorieën van 50.000 tot 5 miljoen euro koop je het best niet op een drafje. Het moet klikken tussen paard en ruiter. De klanten volgen enkele maanden coaching of nemen deel aan wedstrijden met hun ‘soon to be’ nieuwe viervoeter(s). Komen ze aan met het vliegtuig, Stephex levert een auto. Gaan ze naar wedstrijden, daar is die vrachtwagen. Rondom verhuurt het bedrijf ook huizen, volledig ingericht volgens de hoge standaard van Stephan Conter.

De Canadese olympische ruiter Eric Lamaze, coach van Zoé, verblijft wat verderop. Net als Jessica Springsteen, die hier de hele zomer woont tot haar deelname aan de Olympische Spelen van Tokio. Ze zal de competitie aangaan met haar 12-jarige Belgische hengst, een warmbloed genaamd Don Juan van de Donkhoeve.

Het domein is ook een uitgelezen plaats om deel te nemen aan de topwedstrijden in de Europese competitie. Conter: ‘België is het hart van de paardensport in Europa. We liggen centraal en nergens zijn er zoveel goede paarden als hier.’

’Ik wil een winnaar zijn, ik heb dat in mij. Ik hamer daar al tien jaar op: kwaliteit en perfectie. In alles.’ ©Alexander D'Hiet

Net omdat België het mekka is van de paardensport, vertoeven buitenlanders hier graag op mooie domeinen. Conter koopt maneges en paardeneigendommen op in de gouden driehoek tussen Brussel, Duitsland en Nederland. Zijn team renoveert ze en daarna worden ze verhuurd. Aan die klanten verkoopt hij dan weer paarden en transport.

De sfeer in en rond de stalgebouwen en de arena’s is sereen. De grooms vertroetelen de prijsbeesten na de training met wortels en kusjes. Na de douche mogen ze soezen onder de infraroodlampen of naar de spa. Een paardenluxeleven. Conter: ‘Vroeger verkocht ik de paarden meteen, nu mogen ze tot 24 maanden blijven. De prijsklasse is natuurlijk ook anders.’

Voor de dochters is dat een spanningsveld, geven ze toe. ‘Ik leid nu een zesjarige hengst op, van onze stoeterij Haras de la Pomme in Normandië’, zegt Emilie, ‘maar papa verkoopt graag als ze op niveau zijn.’ Zoé: ‘Ik ben altijd erg gehecht aan mijn paarden. Maar het is wel commercieel, twee jonge meisjes die de paarden rijden en ze groot maken.’

In de binnenhal toont Conter zich van zijn montere kant. Fotograaf Alexander heeft helemaal niets met paarden en vraagt beleefd of je op het witte zand mag stappen. ‘Natuurlijk, maar wel je schoenen uitdoen.’

Alles in het groot

©Alexander D'Hiet

‘Dertig jaar geleden kwam ik in Kapellen op de manege Sint-Hubert die toen eigendom was van de familie Van Paesschen (Stany Van Paesschen, olympisch ruiter in Barcelona, nvdr.) en ik zag daar een vrachtwagen van Oakley, toen hét merk in Engeland. Ik zei: “Dat zal ik ooit doen.” Mijn eerste heb ik in een carrosserie in Ninove laten verbouwen. Maar dat was eigenlijk een ‘camion’ voor koeientransport, die verkocht moeilijk’, lacht hij. ‘De tweede liet ik bij Edward Miers in Kobbegem verbouwen en ik had toen al een duidelijk idee van hoe het moest zijn. Ik tekende alles voor. Dan heb ik ze in Engeland laten bouwen. Ik zocht om beter te worden en sloot een akkoord met AK in Duitsland. En ik nam in Hongarije een kleine vrachtwagenconstructeur over voor 50 procent. Het ging snel van twee vrachtwagens naar vijftig.’

Ondertussen is de Stephex-transporttak goed voor 75 miljoen euro. Is AK overgenomen en AKX geworden, het instapmodel paardentransport. Is er de joint venture met het Britse Oakley – ‘wij bouwen nu voor hen’ –, heeft hij vier fabrieken in Hongarije – waar de meeste paardenvracht- en paardenbestelwagens geproduceerd worden – en 750 mensen in dienst over de gehele groep. En is er behalve AKX, het luxueuze STX en het topsegment in paardentransport: de Ketterer.

‘Er zijn nog vrachtwagenbouwers, paardenhandelaars, topsportstallen en eventorganisatoren. Maar wij doen het allemaal.’
Stephan Conter
Paardenhandelaar

Een schot in de roos ook zijn de bestelwagens voor paardenvervoer. ‘Vandaag bouwen we er 800 per jaar. Onze eerste concurrent, Théault in Frankrijk, doet er 300. En nog een stuk of tien andere tussen 50 en 150.’

Ook met zijn motorhomes STX speelt hij mee in het topsegment. ‘Dit jaar is een goed jaar, we verkochten er al 25 en het boekjaar loopt tot oktober.’ Deze zwerfwagens zitten in een prijsklasse van zo’n 550.000 euro. De klanten zijn daar terug te vinden in de auto- en motorsport.

De groei van het bedrijf is gebaseerd op een politiek van acquisities. En de winst wordt opnieuw geïnvesteerd. ©Alexander D'Hiet

Eieren en manden

Het draait allemaal rond de paarden. Dat is de basis. ‘Als de mannen van de vijfsterren niet zo competitief zijn, vraag ik me af: wat doe ik nu verkeerd?’ ©Alexander D'Hiet

‘Met een vrachtwagen van 250.000 of 300.000 euro is het de vraag: hoe krijg je dat gefinancierd? Ik tekende tien keer garanties voor de bank, tot mijn bankier zei: “Je kunt er geen honderd tekenen.” Ik dacht: waarom zou ik zelf geen leasingbedrijf oprichten? Ze keken: “Hij heeft weer een van zijn ideeën”, maar het was mijn beste ooit. STX Lease wordt een van onze grootste bedrijven.’ Het begon acht jaar geleden en haalde in 2020 een omzet van 20 miljoen euro.

‘Na een tijd vloekte ik. STX Lease betaalde 601.000 euro voor verzekeringen. Dus zijn we begonnen met een verzekeringsmaatschappij. Alles hangt aan alles vast: 70 procent van onze klanten leasen en nemen een verzekering bij ons. En als de leasing ten einde is, nemen we het voertuig terug en beginnen we opnieuw. Zo draait de cirkel.’

‘Ik heb van mijn moeder geleerd om niet al mijn eieren in één mand te leggen. Ik bedenk het en het gebeurt. Het vertrekt allemaal van de paarden. Er zijn nog vrachtwagenbouwers, paardenhandelaars, topsportstallen en eventorganisatoren. Maar wij doen het allemaal. Tien jaar geleden hadden we 25 miljoen euro omzet, dit jaar 120 miljoen.’

Family first

Ook binnen straalt alles klasse uit, met Vitra-design, Flexform-salon, natuursteen, smeedijzer en wandgrote zwart-witfoto’s. De kok in de open keuken bereidt dagelijks een gezonde lunch.

‘Stephex is een brand geworden. Ik heb dat gecreëerd zonder dat ik het wist. In Wellington kijken ze naar ons op, we komen daar met 30 paarden. Het is er nu mode om met een Stephex-bestelwagen te rijden.’

‘Ik voel me gelukkig als ik aan de toog kan babbelen met de mensen.’
Stephan Conter
Paardenhandelaar

‘De eerste lockdown zat ik vast in Wellington. We hebben er een huis en ik heb genoten van familylife, met mijn dochters en mijn vriendin (de Zweedse amazone Petronella Andersson, ook ruiter bij Stephex, nvdr.). Ik ben zelfs opnieuw begonnen met paardrijden. Volgend jaar ga ik een maand mee en werk ik vandaaruit.’

‘Familie en vrienden zijn voor mij het belangrijkste. Ik heb nog dezelfde bende vrienden als vroeger. We gaan elk jaar samen op vakantie, we maken plezier. Ik voel me gelukkig als ik aan de toog met de mensen kan babbelen. Ik ben ook maar een gewone mens.’

Knokke Hippique: nog tot en met 11 juli. De wedstrijden zijn via livestream te volgen op de website. knokkehippique.com stephex.com stephexevents.com 

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie