sabato

AB InBev-familie de Mévius zet zinnen op wijn

Over bier hoef je de familie de Mévius niets te leren. Maar ook in wijn is ze geïnteresseerd, al vermijdt ze daarbij wel de clichés. Geen Frans wijnkasteel voor deze Belgische familie, en ook geen Italië op het verlanglijstje dus. Wél een investering in Rajeev Samant, de wonderboy van de... Indiase wijnmakerij.

Als Rajeev Samant op me afkomt, heeft hij die brede hartelijke glimlach die de Indiase openhartigheid tekent. Rajeev is een elektronicaboy uit Silicon Valley. Met zijn diploma engineeringmanagement op zak kon hij aan de slag bij Oracle. Maar al snel kreeg hij genoeg van het 'corporate gedoe', hing een backpack op zijn rug en trok de wijde wereld in. Bij zijn thuiskomst in India begon hij in Nashik - zijn geboorteplek - een mangoplantage. Maar de mango's werden geen succes, evenmin als latere projecten met een rozenplantage, teakhout of de kweek van eetdruiven. 'Maar het waren wel de druiven die het verschil maakten', vertelt hij. 'Ik realiseerde me dat Nashik het perfecte terroir heeft om druiven te telen, maar dan wel druiven waarvan wijn wordt gemaakt.' Nashik ligt 180 kilometer landinwaarts van Mumbai en 600 meter boven zeeniveau.

Belgian connection
Rajeev Samant, nu 48, begon zijn wijnproject in de jaren negentig aan de keukentafel thuis. Hij had de hele familie opgetrommeld om wat wijnen te proeven van een copain die hij nog kende van zijn tijd in de States. 'Ik wou vooral uitdokteren wat mijn familie het liefst dronk. Een sauvignon blanc? Een chardonnay? Of nog een andere druif? Ik heb de winery trouwens Sula genoemd, naar mijn moeders naam.'

‘De familie De Mévius kijkt met een internationale investeringsbril’, zegt wijnmaker Rajeev Samant. ‘Sinds vijf jaar staat Azië op haar interesselijstje. Zo is ze ook hier beland.’

Intussen gaat het hard voor Sula Vineyards. 'Dit jaar plantten we bovenop onze 1.000 hectare wijngaard nog eens 150 hectare nieuwe wingerds aan. India heeft nog wat bij te benen', knipoogt Samant. 'We werken daarvoor samen met meer dan 200 druiventelers. Zelf hebben we slechts een beperkt areaal wijngaarden in bezit. India staat niet toe om grote gebieden land in eigendom te hebben. Alles is verdeeld in kleine lappen grond van 4 à 5 hectaren. Dat maakt van het geheel een bijzonder complexe operatie, maar het komt de bevolking ten goede.'

Hoe heeft Samant het kapitaal bij elkaar gekregen om zijn project, en vooral de snelle groei ervan te financieren? 'De familie Samant bezit zowat 40 procent van de aandelen. Maar we hebben snel het vertrouwen van velen gewonnen', geeft de wijnmaker toe. De overige 60 procent zit verdeeld over drie aandeelhouders, met elk zo'n 20 procent. En daar zit een bekende tussen: de Belgische familie de Mévius. 'De familie de Mévius is zoals je weet een grote investeerder in food & beverage, onder meer in AB InBev. En als zij geloven dat er ergens een sterk merk kan worden gecreëerd, overwegen ze aan boord te komen. Ze kijken met een internationale bril. Het begon met Europa, twaalf jaar geleden kwam Amerika in het vizier en sinds vijf jaar staat Azië op hun interesselijstje. En zo zijn ze ook hier beland', doet Samant het verhaal van de Belgian connection.

Geen rustmodus
Het blijft opmerkelijk, vooral omdat India tot voor kort geen wijnmakerij van betekenis had. Samant moest alles from scratch beginnen. Welke rassen zou hij aanplanten? Wat zou het effect zijn van het klimaat - met de vele moessonregens? Advies zocht Samant bij de Californische winemaker en compagnon Kerry Damskey. En hij smokkelde zinfandelstokken uit San Francisco naar India. 'Alles was nieuw. India heeft geen wijnverleden en met de aanplant van onze druivenrassen was het dus trial & error. Ik heb een ingenieursopleiding, maar druivenstokken planten, neen, dat was helemaal nieuw voor mij, en voor de regio. En kijk vandaag waar we staan. Soms geloof ik het zelf niet.' Na veel overleg en kopzorgen gingen in 1996 de eerste sauvignon-blancstokken in de grond en in 1999 stond de eerste wijn op de tafel. Het merendeel van het plantmateriaal wordt vandaag gehaald in Montpellier, in Zuid-Frankrijk, bij een van de grootste telers wereldwijd.

Behalve het spel met de druiven is vooral het klimaat niet evident in India. Hoewel het land in de noordelijke hemisfeer ligt, begint de oogst er in januari. 'Noem het een klimaatinversie, als je wil. Tijdens de oogst wordt het warmer, en niet koeler zoals bij jullie. Tijdens die vroege oogst plukken we druiven met een enorme aciditeit, wat ons bijzonder goed uitkomt bij de mousserende wijnen', vertelt Samant. Maar dat klimaat maakt het ook moeilijk om de druivenplant te beheersen. Tijdens de winter sneeuwt het nooit. 'Winter betekent hier dat het kwik overdag amper 25 graden haalt in plaats van 35 graden. En 's nachts ergens rond 10 graden in plaats van 25. Bij ons in India is het ofwel erg heet, ofwel gewoon heet. Maar precies dat verschil tussen dag en nacht komt bijzonder goed uit voor onze sauvignon blanc.'

Rajeev Samant wijst er ook op dat zijn wijngaarden nooit in rustmodus gaan. 'Alles blijft maar groeien. Na de oogst volgt dus meteen een volledige snoei, om alles in de hand te houden. Dan wachten we op de moesson, die regen brengt van midden juni tot september. Mocht de druivenstok dan al jonge vruchten dragen, dan voeren we een groene snoei door. Als het regenseizoen voorbij is, snoeien we opnieuw alles in. En dan is de stok klaar voor de groei van de nieuwe druiven. Beetje speciaal, dat wel', lacht Samant.

Moët & Chandon
Met zijn Sula Vineyards is Rajeev Samant vandaag de grootste wijnspeler in India. Sula produceert ongeveer 10 miljoen flessen per jaar. Het bedrijf heeft India als wijnmakend land op de kaart gezet. En dat de regio blijkbaar erg geschikt is om mooie wijnen te maken, zien ook anderen. Samant vertelt bijvoorbeeld dat ook het champagnehuis Moët & Chandon in 'zijn' regio van Nashik is neergestreken. 'Als ik nu zie dat dergelijke spelers hier komen om er hun Chandon Brut te maken, waar ik als jonge kerel ooit zat te pionieren, dan bewijst dat toch iets, niet?'

Lees verder

Advertentie
Advertentie