sabato

De coolste man in de mode is burgerlijk ingenieur

Abloh lanceerde zijn label Off-White in 2013. In geen tijd loodste hij de Amerikaanse streetwear, een uitvloeisel van de hiphop uit de jaren negentig, binnen in de peperdure wereld van de topfashion. ©Lauren Fleishman/The NewYork Times/ Reporters

Hij is dik met Kanye West. In zijn vrije tijd is hij deejay. En Rihanna, Beyoncé, Justin Bieber en Bella Hadid dragen zijn streetwear. Sabato sprak hem net voor de aankondiging dat hij creatief directeur van Louis Vuitton zou worden.

Dit artikel verscheen op 12 maart 2018

De meest gevolgde en besproken modeontwerper van het moment is burgerlijk ingenieur en architect van opleiding. Als 37-jarige zoon van Ghanese inwijkelingen groeide hij op in Chicago. Hij slijt evenveel hoody's als jurken, en zijn creaties worden verkocht in zowel Europa, Azië als de States. Tegen prijzen die op de oogleden drukken. Tegen eind dit jaar zou hij aan het hoofd van een toplabel kunnen staan. In dat geval zal hij de eerste zwarte designer zijn die dat voor elkaar krijgt.

Hij, dat is Virgil Abloh. Het veelzijdige brein achter het label Off-White. Wie hem vijf jaar geleden al kende, hoorde zijn naam toen ongetwijfeld in één adem noemen met Kanye West. Sinds 2002 is Abloh immers creatief consultant in het team van de rapper en mag over alles - van muzieksets tot merchandising - zijn input geven. 'We zijn nog altijd heel close', zegt Abloh.

Off-White lanceerde hij pas in 2013, toen hij de Amerikaanse straatmode, een uitvloeisel van de hiphop van de jaren negentig, binnenloodste in de afgestofte en peperdure wereld van de topfashion. We zijn intussen vijf jaar verder en de reputatie van Abloh in de modewereld is exponentieel gegroeid.

©Lauren Fleishman/The NewYork Times/ Reporters

Van Moncler tot Ikea

De man is nu veel bekender dan zijn bekende vriend - West heeft met Yeezy een eigen labeltje. De creaties van Off-White worden gedragen door A-figuren die door miljoenen worden gevolgd op Instagram: Rihanna, Kendall of Kylie Jenner, Kim Kardashian, Beyoncé, Justin Bieber, Bella Hadid, Joan Smalls of Solange Knowles.

In 2015 was Abloh de enige Amerikaanse finalist voor de prestigieuze LVMH Prize voor modeontwerpers. Volgens de gezaghebbende modewebsite businessoffashion.com is de verkoop van Off-White in 2016 bijna verdubbeld in vergelijking met 2015, hoewel het bedrijf weigert dat cijfer te bevestigen. Abloh werkte samen met Nike, Moncler en Jimmy Choo, en volgend jaar lanceert hij samen met Ikea een collectie. In 2019 zal zijn werk ook tentoongesteld worden in het Museum of Contemporary Art in Chicago.

Zijn recentste womensweardefilé, op 1 maart, was een van de meest opwindende momenten van de Parijse modeweek. In eerdere shows voerde hij als afsluiter ook al Naomi Campbell op. Het leek wel een statement: la Campbell draaft niet op voor het eerste het beste label dat nog maar vijf jaar bestaat. 'Het publiek applaudisseerde en juichte toen Campbell op de catwalk kwam met Virgil', zegt Lauren Indvik van Vogue.

'Het was surreëel. Amper drie jaar eerder was hij nog bezig met kleine defilés en toonde daar witte, uitgesneden T-shirts en bewerkte jeans.' Vrij vertaald: de modewereld was niet langer 'gewoon geïnteresseerd' in de designer. Nu zat iedereen front-row op de tip van zijn stoel.'

Grammy-nominatie

 Abloh is een rijzige, knappe man. Hij spreekt Amerikaans zoals ze dat in Chicago doen. Hij kiest zijn woorden zorgvuldig en onderwerpen waarover hij het liever niet heeft, wuift hij meteen weg.

Zoals zijn relatie met Kanye West. Hooguit wil hij het verhaal bevestigen dat ooit ergens te lezen was, over hun eerste ontmoeting: Abloh vond het winkeltje in Chicago waar de rapper zijn spullen liet bedrukken, liet er een paar eigen designs achter waarin het logo van Wests platenlabel was verwerkt, en overtuigde de manager om die aan het team van West te laten zien.

Niet eens een maand later werkten ze samen. In 2009 liepen ze samen stage bij het bekende modehuis Fendi, en later mochten ze in opleiding bij Louise Wilson van de Londense modeschool Central Saint Martins, maar daar bleef het bij wat Ablohs formele opleiding betreft. 'Streetwear is mijn modeschool', zegt hij. De bedrukte hoody's en T-shirts waren het startpunt voor zijn label, voor zowel vrouwen als mannen. 'Ik speelde in op het uniseksgevoel van die tijd', zegt Abloh.

'Meisjes die spullen dragen uit de kleerkast van hun vriendje. Daar ging het in de eerste seizoenen om: mannenkleding voor vrouwen maken door er een paar details aan toe te voegen die aangaven dat het wel degelijk om vrouwenkleren ging.'

Virgil Abloh praat over zijn werk als over een intellectueel project dat een volledig mensenleven inneemt. Of het nu om mode gaat of platenhoezen - hij kreeg een Grammy-nominatie voor 'Watch the Throne', een album van Jay-Z en Kanye West - of zijn optredens als deejay onder de naam Flat White.

Het is zijn respons op wat hij rondom zich ziet. 'Ik beoordeel mijn werk niet in termen van succes of mislukking', zegt hij. 'Ik beschouw het als een dagboek. Als ik die ideeën niet kon gebruiken voor iets tastbaars zou ik mezelf daarmee geen dienst bewijzen. Ik leid het leven van iemand die constant creëert.'

©DR

Nood aan kleurlingen

Abloh vraagt van ieder interview de opname, want houdt die bij. Hij denkt immers dat die ooit een archief zullen vormen van de ideeën die hij in iedere fase van zijn carrière had. 'Ik denk soms dat het razend interessant zou zijn voor de toekomst als ik nu nog eens kon luisteren naar John Galliano in, neme, zijn derde jaar, en horen welke ideeën hij toen had.'

Galliano. De sterdesigner die in 2011 in ongenade viel maar daarvoor aan het hoofd van Dior stond en nu ontwerpt voor Maison Margiela. Dat Abloh niet aarzelt om de vergelijking te maken met John Galliano zegt iets over de modewereld van 2018. Vroeger zou Abloh nooit zo supersonisch snel naar de top zijn geklommen, met zoveel onverdeelde aandacht van de modewereld. Zijn succes is het resultaat van tal van factoren die naadloos in elkaar vloeiden.

Om te beginnen is er een collectieve beweging die zich afzet tegen normaliteit: mannen kunnen nu sportschoenen en hoody's dragen. Blinkend zwarte schoenen en blazers hoeven niet langer. Off-White is een van de labels die ervoor gezorgd hebben dat casual streetwear is doorgegroeid naar het luxesegment.

Tegelijk is er het fenomeen van de celebrity's. Ablohs link met veel sterren deed zijn naam al rondgaan nog voor hij zijn modehuis had opgericht.

Ook niet onbelangrijk: de overtuiging in de modewereld dat er dringend nood is aan meer kleurlingen, misschien zelfs dat kleurlingen de modewereld moeten redden van die stagnerende creativiteit. Het is aan veel dingen te merken. Zoals de recente aanstelling van Edward Enninful, ook al de zoon van Ghanezen, als hoofdredacteur van de Britse Vogue. Of Adwoa Aboah, model van het jaar van de British Fashion Council, op de cover van diezelfde Vogue.

Hartverscheurende gedichten

Abloh zelf beklemtoont dat Instagram een cruciale rol speelde in zijn succes. 'Misschien ben ik wel een van de eerste luxelabels die uit dat platform zijn voortgekomen. Zo maakte ik Off-White gewoon terwijl ik eraan dacht. Het was de enige manier om geregeld te krijgen dat de mensen het label zouden leren kennen. Dat zou niet lukken met een artikel in een magazine.

Was ik vijf jaar eerder begonnen, zonder social media, dan had ik nooit het platform gevonden dat ik nu heb.' Vandaag hebben Virgil Abloh en Off-White samen 3,7 miljoen volgers op Instagram.

Natuurlijk zijn er ook een paar magische ingrediënten die alleen Abloh perfect beheerst. Zoals de manier waarop hij de cultuur om zich heen begrijpt. 'Hij stopt de tijdgeest in al zijn projecten, waardoor hij ook buiten de modewereld een belangrijke speler is', zegt Ida Petersson, aankoopdirecteur voor vrouwenkleding bij de Londense multimerkenstore Brown. 'Hij heeft een onverstoorbaar gevoel voor wat om hem heen gebeurt en past dat toe in zowel mode, kunst als muziek.'

Abloh vraagt van ieder interview de opname, want houdt die bij. Hij denkt immers dat die ooit een archief zullen vormen van de ideeën die hij in iedere fase van zijn carrière had.

Op de vraag hoe Abloh zijn Off-White ziet evolueren, refereert hij aan een song van rapper Mos Def: 'You know what's gonna happen with hip-hop? Whatever's happening with us.' Weet je hoe het nu moet met hiphop? Precies zoals het ons zal vergaan. Met andere woorden: kunst moet zich laten sturen door het leven.

'De toekomst van mode wordt bepaald door wat de mensen doen, en precies daarom is streetwear relevant.'

En hoewel hij het zelden over politiek heeft, kan zijn werk wel een politieke boodschap inhouden. Om in juni vorig jaar zijn mannenmodecollectie voor te stellen, werkte Abloh samen met de Amerikaanse kunstenares Jenny Holzer. Op de wand achter de modellen projecteerden ze hartverscheurende gedichten van Anna Swirszczynska, een vrijwilligster die in 1944 als verpleegster ging werken tijdens de opstand tegen de nazi's in Warschau.

Abloh vertelde een journalist toen dat de collectie zich liet inspireren door 'oceanen en grenzen en reddingsboten, en al die mensen die gewoon probeerden om van de ene plek naar een andere te raken'.

Balenciaga

Een van Ablohs sterke punten is zijn eindeloze energie. Zijn 'typisch Afrikaanse ouders' wilden dat hij ingenieur werd, vandaar zijn eerste diploma. 'Ze weten nog altijd niet precies wat ik doe, maar ze zijn gelukkig', lacht hij. Na de schooluren begon hij als dj te werken. 'Dat draaien was voor mij toen even belangrijk als studeren. Het leerde me te multitasken.'

Virgil Abloh is getrouwd met Shannon, die hij op school leerde kennen. Hun kinderen zijn nu vier en één jaar oud. Het belet hem niet om ongeveer 300 vluchten per jaar te maken, om te gaan draaien in Las Vegas of het kantoor van Off-White in Milaan te bezoeken. Hoe vindt hij dan nog tijd voor een privéleven? 'Makkelijk. Zo werk ik. Zo ben ik', antwoordt Abloh. 'Ik probeer iedere dag creatief te zijn, na te denken en te werken.

Vakantie ken ik niet. Relaxen is niet mijn natuurlijke ritme.' En of zijn vrouw dan ook zo in elkaar zit? 'Ik ken weinig mensen die identiek zijn', antwoordt hij.

Natuurlijk is het zijn ambitie om een toplabel te leiden. Om in eenzelfde adem vernoemd te worden met designers als Maria Grazia Chiuri, Olivier Rousteing of Demna Gvasalia, die respectievelijk Dior, Balmain en Balenciaga een nieuw tijdperk hebben binnengeloodst. Het is trouwens helemaal niet uitgesloten dat het hem lukt. De voorbije jaren bracht de geruchtenmolen hem in verband met Givenchy en Versace.

En zelfs als hij het niet over die ambitie had gehad in interviews, zou het zo in zijn werk te zien zijn: zijn vrouwencollectie die hij in september vorig jaar presenteerde, was een sprong naar een nieuwe soort gesofisticeerdheid.

Zeggen welke luxemerken hij het meest bewondert, wil hij niet. Het zou niet erg diplomatisch zijn. 'De labels waarover wordt gesproken of die je op straat ziet, die de mensen dragen: dat geeft aan wat scoort', zegt hij. Uiteraard denkt hij aan Balenciaga, het 98 jaar oude Parijse modehuis dat onder de creatieve leiding van de Georgische ontwerper Gvasalia een nieuwe generatie van jonge fans heeft aangetrokken met offbeat sweatshirts en sportschoenen. Dezelfde ethos als Abloh dus: op een van de feestjes na een defilé van Gvasalia was hij de... deejay.

©Getty Images

Hypocriet

Met For All heeft Off-White een collectie gelanceerd die als 'betaalbaar' kan worden omschreven - T-shirts van 95 dollar of zo. Maar hij heeft in het gamma ook spullen die twee of drie keer zoveel kosten. Als het niet meer is, zoals voor een varsityjasje uit de collectie die in september vorig jaar werd gepresenteerd.

Sommigen zullen dat hypocriet vinden: ideeën pikken van kinderen uit de arbeidersklasse en die gebruiken voor spullen die honderden of zelfs duizenden euro's kosten. 'Off-White is inderdaad een contradictie', geeft Virgil Abloh toe. 'Het is een luxelabel met een nieuwe attitude. Maar als ik samenwerk met mijn vrienden van Babylon, een skateshop in Los Angeles, dan verkopen ze mijn T-shirts daar voor 30 dollar.

En als ik samenwerk met Ikea, dan zal dat tegen Ikea-prijzen zijn. Ik zit meer dan 300 keer per jaar in het vliegtuig, precies omdat ik mijn bijdrage wil leveren aan de cultuur die streetwear creëert. De kans is veel groter dat adolescenten me ergens in Mexico City op de hoek van de straat zien, achter een dj-tafel, dan in een afgelegen studio. Ik begrijp het dus wel als de mensen zeggen dat streetwear van hen is en dat het geen luxeartikel zou mogen zijn. Maar dat geldt veel meer voor andere labels dan voor het mijne.'

Met zijn succes opent Virgil Abloh ongetwijfeld deuren voor een jongere generatie en andere kleurlingen. Voor iedereen die niet uit het kleine, bevoorrechte wereldje komt dat doorgaans met de modewereld wordt geassocieerd.

'Ik had dit interview niet gedaan als ik niet had vermoed dat het ook zou worden gelezen door 17-jarigen, die dan hopelijk denken: hey, ik moet eigenlijk niet naar de modeschool want ik heb goede ideeën, ik kan mijn cultuur uitdragen via mijn eigen kleine label, vanuit mijn slaapkamer, en zo kan ik ook succes oogsten', zegt Abloh bloedernstig.

Het is zijn manier om iets terug te doen voor de cultuur die hem heeft gemaakt. 'We hadden het daarstraks over jonge mensen die zich afvragen waarom een T-shirt 300 dollar moet kosten. Welnu, het bredere plaatje is dat die jonge mensen dat eigenlijk ook voor elkaar kunnen krijgen. Er is echt geen mirakelformule.'

Lees verder

Advertentie
Advertentie
Advertentie