sabato

Belgisch ontwerper Christian Wijnants lanceert eerste mannencollectie

©rv

Tijdens de Parijse Men's Fashion Week stelde Belgisch ontwerper Christian Wijnants zijn eerste mannencollectie voor aan de inkopers. Sabato sprak hem over het hoe en waarom.

Dingdong. Net wanneer we op het punt staan om te vertrekken, rinkelt de deurbel. De ogen van Christian Wijnants beginnen te twinkelen. 'Als DHL aanbelt, is het cadeautijd.' Zeker nu, want de Antwerpse designer weet al wat er in het pak zit: de eerste stukken van zijn splinternieuwe mannencollectie. Hij schudt met de doos en glimlacht kamerbreed. Dit moet het beste kerstcadeau in jaren zijn.

Na zestien jaar vrouwencollecties maken gunt Wijnants (41) zich nu voor het eerst een mannenlijn. 'Alles lijkt op zijn plooi gekomen. De vrouwencollectie loopt goed. De winkel draait, de bedrijfsstructuur zit snor. De Amerikaanse markt groeit en we krijgen veel visibiliteit.

©rv

Tijd voor een nieuw avontuur, vond ik. Al begin ik niet vanaf nul, want ik maak een breicapsule. En knitwear is al jaren het hart van onze collectie. Daar zijn we goed in en ook bekend voor. Ik hou van het idee om één ding heel goed te doen.'

We ontmoeten de Antwerpse designer in zijn atelier op de Italiëlei. Het is 24 december en hij serveert kerstpralines. Meteen het enige dat aan de feestelijke dag doet denken. 'Er is vandaag niemand hier. Pure luxe. Zo kan ik goed doorgaan.' Dat is nodig, want voor hij over een paar uur aan de familiedis schuift, moet er nog veel gebeuren. Zijn eerste mannencollectie zal pas in het najaar in de winkel zal liggen, maar werd al voorgesteld aan de inkopers tijdens de mannenmodeweek in Parijs.

Op hetzelfde moment presenteert Wijnants er ook zijn pre-falltussencollectie. En een goeie maand later volgt het vrouwendefilé. 'De mannen- en pre-fallcollectie zijn zo goed als af. Maar voor de wintercollectie moet bijna alles nog gebeuren. Straks ga ik de stofontwerpen maken.'

Kussens uit Oezbekistan

©rv

We krijgen stress in zijn plaats, maar Wijnants lijkt zen. Hij gunt zichzelf zelfs nog een weekje Spanje om oud en nieuw te vieren bij vrienden. Al geeft hij wel toe dat 'de wintercollectie dubbel zo stresserend is als de zomer'. Door de modekalender is er maar vijf maanden tijd voor, terwijl er voor de zomer zeven maanden tijd is. 'Nochtans vraagt de winter veel meer werk: er zijn meer stukken per silhouet.'

Maar hij weet die stress wonderwel te verbergen. Hij praat rustig en neemt zijn tijd. Ook in zijn atelier is het allesbehalve chaos. Zijn grote werktafel gehoorzaamt (bijna) aan de 'empty desk policy'. In de hoek liggen wat geschilderde papieren - aanzetjes voor stoffenprints, vertelt hij later - en tegen de muur staan grote panelen met moodboards voor zijn eerste mannencollectie. We zien schilderijen van de Amerikaanse kunstenares Alice Neel, ikat-achtige prints en kleine lapjes gebreide stof.

'Toen ik de portretten van Alice Neel ontdekte in Berlijn, dacht ik dat ze een hedendaagse kunstenares was, maar ze overleed al in 1984. Haar werk is zó fris. De huiselijke, knusse sfeer vertaalde ik naar de collectie. Net als haar kleurenpalet. Daarmee kan ik het verschil maken met andere mannentruien. Hoe je goeie, weinig evidente kleurencombinaties maakt, dat leerde ik in mijn tijd bij Dries Van Noten', legt Wijnants uit terwijl hij naar het moodboard wijst.

©rv

'De dessins inspireerde ik op zijden kussens uit Oezbekistan. Ik hou van de grafische ikat-achtige print, omdat de lijnen niet perfect recht zijn. Ik schilder ook alle stofdessins met de hand. Dat maakt het menselijk.'

Behalve kleur en snit is ook techniek belangrijk voor Christian Wijnants. Een aantal truien uit de mannencollectie is rondgebreid, een techniek waarmee je een koker kan breien. Anders dan bij vlakbreien zijn er daardoor geen naden nodig. 'De pulls vallen letterlijk kant en klaar uit de machine', glimlacht Wijnants, die vooral in de VS bekend is om deze 'roundknit sweaters'.

'Naden kunnen scheuren of loskomen, zeker bij strakke, dunne modellen. Deze truien zitten als een tweede huid: de snit volgt letterlijk naadloos de vormen van je lichaam. Het zijn knusse truien waarin je wil wonen, cocoonen', vertelt Wijnants lyrisch. 'Kleren moeten voor mij esthetisch zijn, niet cool. Gevoel en poëzie vind ik belangrijker dan het concept erachter. Dat is misschien een klassieke benadering, maar veel mensen zijn op zoek naar iets moois. Mijn kleren moeten je raken.'

Dikke en dunne breisels

Het is niet helemaal zijn mannendebuut. Acht jaar geleden maakte hij al eens één trui die hij verkocht aan vrienden. Toeval of niet, maar Wijnants draagt hem vandaag. 'Het is een van mijn lievelingstruien: hij zit als gegoten en ziet er na al die jaren nog goed uit. Dat inspireerde me om erop verder te werken. Veel klanten waren vragende partij. Van die eerste mannentrui maakte ik een nieuwe versie: een jacquardtrui met een 'ton sur ton'-print in 3D.

©rv

In totaal ontwierp hij 45 truien, 8 modellen in verschillende dessins en garens, zoals alpaca en merinoswol. Om wel een volledige look te kunnen presenteren, tekende hij ook een broek, een joggingachtig exemplaar in frisse kleuren.

'We hebben klanten over de hele wereld: mijn markt ligt één derde in Azië, één derde in Amerika en één derde in Europa. Mijn assortiment moet breed genoeg zijn voor elk klimaat. Dus zitten er dikke en dunne breisels in', aldus Wijnants. 'Daarom zijn de tussenseizoencollecties zo succesvol: je kan ze elke dag op kantoor dragen. Veel polyvalenter dan een dun zomerjurkje of een dikke winterjas.'

Om alles op tijd klaar te krijgen, werkt Wijnants met verschillende producenten: van Japan tot Spanje. 'Als je in drie maanden tijd meer dan vijftig items moet ontwikkelen en produceren, is het onmogelijk om met één producent te werken. Zeker als je weet dat er veel last minute is.'

Dank aan Cigrang

Met die tussencollecties - die de gaten tussen de traditionele zomer- en winterpresentatie opvullen - begon hij in 2014. Met dank aan Christian Cigrang, de Antwerpse eigenaar van CLdN/Cobelfret, een van de grootste scheepvaartgroepen van het land. Die investeerde in 2013 1 miljoen euro in BEN, de bvba van Christian Wijnants, in ruil voor 50 procent van de aandelen. Al behoudt die laatste wel alle artistieke vrijheid.

In 2017 deed Cigrang er nog eens 1 miljoen euro bij. Zo kon Wijnants onder meer zijn webshop lanceren, zijn winkel in Antwerpen openen en een pop-up in Hongkong. 'Omdat we kampten met financiële groeipijnen zochten we een investeerder.

Werken met een bank is moeilijk. Die zijn te risicoavers. Al begrijp ik dat ook. Er zijn in de mode al minder goede verhalen geweest. Per toeval ontmoette Loes, mijn rechterhand, Christian op een dinertje, en zo kwamen we in contact', blikt Wijnants terug. Behalve de financiële injectie geeft Cigrang ook zakelijk en strategisch advies. 'Het is heel geruststellend dat ik grote en moeilijke beslissingen niet langer alleen moet nemen. Ik heb veel respect voor wat hij doet.'

Over strategische stappen kan Wijnants nu overleggen. Maar als het op mode aankomt, blijft hij aan het roer staan. Elk jaar moeten er vier vrouwencollecties buitenrollen, en nu dus ook twee mannencollecties. Bovendien heeft hij sinds kort een volwaardige schoenenlijn en een reeks accessoires.

Krijgt hij dat nog rond? 'We hebben nu tien voltijdse werknemers, aangevuld met stagiaires en freelancers. En dit jaar komen er nog twee vaste krachten bij.' Zal hij de mannencollectie verder uitbreiden? 'Ik vind het capsule-idee fijn. Daar wil ik bij blijven. Of toch minstens twee jaar. Daarna krijg ik misschien weer zin in een nieuw project.'

De mannencollectie van Christian Wijnants ligt vanaf augustus in de winkels.


Lees verder

Advertentie
Advertentie