sabato

Wie is Tom Van Dorpe, de Belg die het schopte tot artistiek directeur van The Kooples?

De Belg Tom Van Dorpe is de nieuwe artistiek directeur van The Kooples. ©Noel Quintela

Vijftien jaar was hij stylist voor onder meer Rihanna, Max Mara en Hugo Boss. Nu treedt Tom Van Dorpe op het voorplan, als nieuwe artistiek directeur van het Franse merk The Kooples. Aan Sabato vertelt hij hoe hij dat voor elkaar speelde in de bikkelharde modewereld.

Soms beginnen mensen het leven met zo’n speciale naam dat ze het wel een avontuurlijke toekomst verschuldigd zijn. Tom Van Dorpe (36) heeft er zo géén, maar bewijst dat je het ook met een banale oer-Vlaamse naam ver kan schoppen. ‘Al van jongs af wou ik de wereld zien.’ Vandaag is hij, samen met kunstenaar Michaël Borremans en de Muur - iconen uit de kunst en de wielersport - een van dé exportproducten van Geraardsbergen.

Vijftien jaar nadat hij België verruilde voor New York, is hij terug in Europa. Sinds 1 februari werkt Van Dorpe in Parijs aan zijn eerste rol op het voorplan: als artistiek directeur presenteert hij in september zijn debuutcollecties bij het Franse kledingmerk The Kooples. Er is dus veel te vertellen. ‘Het is een leuk en uniek verhaal. Omdat ik het klassieke traject niet volgde van studeren aan de Antwerpse Modeacademie, werken bij een modehuis en dan hopen een modemerk te kunnen leiden.’

Hanne Gaby Odiele

Maar eerst: wie is Tom Van Dorpe? Deze stylist mag dan al bekend zijn bij de incrowd, toch kan hij nog anoniem door het leven. Nadat hij als 16-jarige had getoerd met het theaterstuk ‘Discotheque’ - met in de cast ook de topmodellen Delfine Bafort en An Oost - kwam hij via hen in contact met Marc Dochez van Dominique Models. Die bood hem zijn eerste job aan: scout voor zijn modellenagentschap. Het werd het begin van een avontuurlijke carrière.

Van Dorpe is onlosmakelijk verbonden met de Belgische modegolf die rond 2005 de Verenigde Staten bereikte, met modellen als Hanne Gaby Odiele en Cesar Casier, die door hem werden ontdekt. Met een oog voor knappe mensen en kleren, een grote portie lef en stages bij modebladen rolde het jonkie dat nooit designer wou worden in het internationale circuit.

'Opportuniteiten creëer je zelf’, zegt de Belg Tom Van Dorpe, de nieuwe artistiek directeur van het Franse modemerk The Kooples. ©Noel Quintela

Rihanna

Hugo Boss, Christian Wijnants, Max Mara… de modemerken waarin Van Dorpe als modellenscout, stylist of consultant medezeggenschap had, zijn eindeloos. De lijst van topbladen waarvoor hij werkte - Vogue, Purple Magazine, V Magazine, The Wall Street Journal… - is nog langer. Hij flankeerde Rihanna als stylist toen de popster haar demarche maakte als modemagnaat, zowel bij haar Puma-collecties als bij de Fenty x Savage-lingerieshow die Victoria’s Secret richting vergeetput duwde.

Bij de onvergetelijke momenten uit zijn New Yorkse periode - de stad waar hij na een jaartje Parijs ‘volledig naïef’ naartoe trok, ‘omdat alles toen nog mogelijk was in New York’, steekt die show er bovenuit. ‘Rihanna was niet alleen mijn grootste project, het was ook life-changing: zoveel verschillende vrouwen en dansers op de runway, mensen uit de hele wereld met verschillende boodschappen. Dat was once-in-a-lifetime en beyond-fashion.’ Rihanna veranderde de betekenis van een ‘entrepreneur’ in de mode, een woord met een nogal negatieve connotatie bij de creatievelingen in de sector, vindt hij: ‘Zij is van: make something, and make it big.’

Vogue Magazine

‘Luister niet naar anderen, je kan alles doen wat je wil’
Tom Van Dorpe
Artistiek directeur The Kooples

‘Vijftien jaar reisde ik: altijd twee dagen hier en twee daar. Superleuk als twintiger, maar het begon te wegen en ik had stabiliteit nodig’, zegt Van Dorpe. ‘Nu ben ik blij dat ik van a tot z aan een collectie kan werken: van de moodboards tot hoe het eindresultaat in beeld komt.’ In deze nieuwe job, een invloedrijke positie als artistiek directeur en toch dichter bij huis, kunnen werk en privé beter samenvloeien. ‘Dat was wat ik zocht en nu vond.’ Al wordt het aanpassen. ‘Toen het vroeger twee maanden duurde voor een shoot in een magazine verscheen, vond ik dat al lang wachten.’

Op de achtergrond zigzaggen social distancende collega’s over het scherm, achter hen foto’s van wat de pers en winkeliers in september zullen ontdekken, maar de consumenten pas zullen zien in de lente van 2021. ‘Stylen draait om wat nú cool is. Als artistiek directeur denk je verder na: wat is volgend jaar cool?’ Al laat hij Balenciaga en Vêtements liever nadenken over ongeziene, disruptieve mode die je pas twee jaar later begrijpt: ‘Thank God dat zij bestaan, maar The Kooples draait toch eerder om lifestyle. Dat past me beter.’

Tom Van Dorpe: ‘Spijtig, maar België is nog steeds conservatief voor creatieve jongens en meisjes.’ ©Noel Quintela

Klopt het dat je nooit mode studeerde?

‘Ik was creatief en expressief. Ik twijfelde lang, maar wist zeker dat ik geen modedesigner wou worden. Ik ben hyperactief, vier jaar lang alleen maar designs tekenen vond ik onmogelijk. Omdat ik eerder geïnteresseerd ben in het visuele en creatieve errond, koos ik beeldende kunst aan de Luca School of Arts in Gent, de meest open richting om mezelf te ontwikkelen.’

‘Grappig: nu ik artistiek directeur ben, houdt die job vandaag veel meer in dan kleding ontwerpen. Zestig tot zeventig procent is communicatie, marketing en visuals maken, naast het sturen van de ontwerpstudio’s. Deze job is altijd al mijn doel geweest, zonder dat ik twintig jaar geleden wist dat hij bestond.’

‘Maar wat zou ik vandaag graag uren luisteren naar een prof die nieuwe dingen vertelt’, mijmert Van Dorpe, die als student vooral wou reizen en uitgaan en tijdens de les ‘get me out of here!’ dacht. ‘Focus kwam pas toen ik doorhad waar ik naartoe wou.’

‘Kom gewoon naar Parijs voor wat stages, hier zul je begrijpen wat mogelijk is, had Laetitia Crahay me gezegd. Ze maakt accessoires voor Chanel en ik kende haar via vrienden. Toen ik daar op een shoot belandde - de modellen, de fotografen, de kledingstukken, de concepten… -  wist ik: that’s it, dit is wat ik wil doen.’

‘Bij Vogue Magazine, bij Purple Magazine… op elke shoot waar ik van hoorde, waar iemand nodig was om een doos te openen of een rek op te zetten, was ik. In een jaar tijd ontdekte ik Parijs en wat ik nog niet over mode kende, leerde ik bij de conceptstore Colette, waar ik ging helpen, toentertijd the place to be voor mode en muziek.’

The Kooples

De oprichters van The Kooples wisten dat ze voor succes meer dan kleren nodig hadden, dus probeerden ze liefde: niet de doordeweekse, maar de nonchalante sexy soort. Advertenties van überhippe koppels met daarbij de leeftijd van hun relatie vertelden alles wat je moest geloven: met zo’n coole blazer en zo’n stoere boots kan ik zo’n knap lief vinden, kan mijn lief er zo knap uitzien, worden wij de nieuwe Bonnie en Clyde.

Zelf zijn het broers, maar Raphaël, Laurent en Alexandre Elicha hebben de start van The Kooples wel degelijk aan een koppel te danken: ze richtten het label op in 2008, dankzij het kapitaal dat Tony en Georgette Elicha, hun ouders, vergaarden met de verkoop van hun eigen kledingmerk Comptoir des Cotonniers - ook al zo’n hippe Franse winkelstraatketen.

Het werd een succesverhaal: vandaag heeft The Kooples meer dan tweehonderd verkooppunten in Europa en de VS. In Parijs alleen al zijn er 49. In 2014 namen de Belgische zussen Steffy en Jill Bauwens het artistiek leiderschap al over, maar dat komt nu volledig onder het bewind van Tom Van Dorpe, nadat de Elicha-broers The Kooples vorig jaar verkochten aan de Zwitserse holding Maus Frères, die onder meer ook Aigle en Lacoste in portefeuille heeft.

Je stijl uit vroeger werk ligt toch wel ver van The Kooples.

‘Mijn eigen stijl valt maar moeilijk te omschrijven, omdat ik voor zoveel verschillende klanten heb gewerkt. Ik ben veelzijdig en apprecieer verschillende stijlen: ik hou van supercreatieve, edgy mensen, van glamour, maar ook van underground.’

The Kooples staat bekend om de advertenties van überhippe koppels met daarbij de leeftijd van hun relatie.

‘The Kooples begon met dat beeld van die rock-‘n-rollkoppels, een sterk idee waar ze jaren op verder konden werken. Ik wil in vraag stellen wat dat koppel vandaag betekent: het ging altijd al om dat rebelse kantje en vandaag is losbreken van het stereotype de nieuwe rebellie.’

‘Merken zijn op dit ogenblik de nieuwe magazines: ze maken content en miljoenen fans aan wie ze een sterke boodschap kunnen overbrengen. Er is nu ruimte voor gay koppels, voor interraciale koppels, voor koppels die eigenlijk geen koppels zijn, soulmates… alles kan. En dat gaat hand in hand met een manier van kleden die creatiever en individueler is. Dat maakt het interessant om voor een merk te werken dat wil veranderen en relevanter wil zijn, zonder af te stappen van het DNA.’

Transformeren en toch het DNA behouden: wil je op creatief vlak doen bij The Kooples wat Raf Simons bij Calvin Klein heeft geprobeerd?

Raf Simons was altijd al een enorme inspiratiebron. Wat bij Calvin Klein gebeurde, vond ik verschrikkelijk. (Ondanks de positieve reacties op de transformatie die Simons bij Calvin Klein doorvoerde, werd zijn contract in 2018 vervroegd ontbonden, nvdr.) Ik was een grote fan. Misschien was het, spijtig genoeg, een kwestie van bad timing.’

The Kooples

‘Als Belg is het moeilijk om je plaats te vinden in de Verenigde Staten. Het is een hele kunst om de Amerikanen te begrijpen en toch nog een Belgian touch aan die producties te geven. Dat ging goed voor mij, maar vrat wel energie. Misschien was dat moeilijk voor Raf. Zelfs al is iedereen het erover eens dat die collecties geweldig waren, je moet toch nog mensen vinden met wie je op dezelfde pagina zit.’

‘The Kooples is voor mij dichter bij huis: ik voel dat iedereen op dezelfde golflengte zit, de referenties begrijpt en dezelfde richting uit wil.’

Je scoutte al modellen, hielp als stylist bij collecties en modecampagnes. Retrospectief lijkt je cv een voorbereiding op deze job. Wat zal voor jou nieuw zijn in deze baan?

‘Zonder stylisten zijn ontwerpers hopeloos, kunnen celebrity’s zich niet aankleden: iedereen doet een beroep op hen, maar ze krijgen nooit het laatste woord.’
Tom Van Dorpe
Artistiek directeur The Kooples

‘Een team leiden. Er zijn veel stylisten met veel capaciteiten en ik hoop dat ik voor hen deuren kan openen. Het is altijd de stylist die met het moodboard en de ideeën komt aanzetten. Zonder hen zijn ontwerpers hopeloos en kunnen celebrity’s zich niet aankleden: iedereen doet een beroep op hen, maar ze krijgen nooit het laatste woord.’

‘Omdat de industrie veranderd is en merken beseffen dat het overkoepelende beeld en de merkidentiteit ook belangrijk zijn, zie je meer stylisten naar voren treden. Nicola Formichetti bij Diesel was eerst stylist, Rihanna zette haar persoonlijke styliste Jahleel Weaver als creatief directeur op Fenty, Virgil Abloh bij Louis Vuitton komt ook uit een ander circuit.’

‘Niet elke stylist zal een volledig merk kunnen leiden, maar ik ben businessminded en een snel lerende teamplayer. Het plaatje klopt dus.’

Stylist Tom Van Dorpe mag dan al bekend zijn bij de incrowd, bij het brede publiek gaat hij nog anoniem door het leven. ©Noel Quintela

Om te groeien heb je vaak mensen nodig die in je geloven en je kansen willen geven. Zijn er mensen die jou zo verder hielpen?

‘Ik ben erg dankbaar dat ik deze kans kreeg. Maar eerder dan alles aan mensen en geluk toe te schrijven, geloof ik dat je vooral moet uitzoeken wat je wil. Daarna moet je realistisch alles in het werk stellen om stap voor stap op je doel af te gaan. Ik geloof in moodboards voor je eigen leven en maak constant lijsten van wat ik nog wil doen: ik ben allesbehalve ontevreden, maar wel altijd op zoek naar ‘what’s next?’.'

‘Niemand zal je uit je zetel komen halen, niemand zal jouw prachtige werk zien als je het voor jezelf houdt.’
Tom Van Dorpe
Artistiek directeur The Kooples

'Ik maak daar ook geen geheim van: ik hield van stylings, maar zei luidop dat ik in mijn volgende job artistiek directeur wou worden. Zo gaat de bal aan het rollen. En voor je het weet, staat er iemand voor je neus die aanvoelt wat je wil. Geluk speelt wat mee, maar opportuniteiten maak je zelf. Niemand zal je uit je zetel komen halen, niemand zal je prachtige werk zien als je het voor jezelf houdt.’

Wat zit er in je persoonlijke moodboard?

The Kooples

‘Ik apprecieer kunst, maar haal mijn inspiratie vooral uit het leven. The Kooples past goed bij mij omdat dat merk vooral over een lifestyle gaat. Ik ben een echte ‘people’s person’. Ik hou van mensen die anders zijn, maar op een manier die iedereen toch begrijpt. Ik hou ook van een groot bereik, en van it-girls.'

'Omdat zoveel mensen naar hen kijken en denken van: “Oh my god, I want to be that girl, that guy or that trans guy.” Ze zijn extreem in hun identiteit, maar geven er wel een draai aan, zodat de rest van de wereld kan volgen. Rihanna, met wie ik jarenlang samenwerkte, is zo iemand. Eigenlijk heb ik het van haar: ze is de vreemde eend in de bijt, maar iedereen wil haar zijn. Ik ben zelf ook altijd ietsje anders geweest.’

Waarom vind je dat?

‘Spijtig, maar België is nog steeds conservatief voor creatieve jongens en meisjes. Voor iedereen die is opgegroeid op het platteland, voor al die jongens in pakweg Zottegem of Herent wil ik mezelf als rolmodel zien en zeggen: Luister niet naar anderen. Je kunt alles doen wat je wil: doe gewoon je best. Maak een moodboard, van het appartement waarin je wil wonen, van inspirerende mensen, van je favoriete vakantie. Hang dat op, en op de een of andere manier komt dat dichterbij. Het werkt echt.’

Coronacrisis

Bijna gelijktijdig met het begin van zijn nieuwe job verdween ook Parijs onder een glazen anticoronastolp, maar Van Dorpe bleef positief. ‘Negativiteit brengt je nergens. Je moet problemen erkennen, maar daarna zo snel en positief mogelijk op zoek naar de beste oplossing’, zegt hij. Het is een instelling die hij meekreeg van zijn ouders, een bankbediende en elektricien die in een ‘mainstream happy childhood’ voorzagen voor ‘iemand die van zichzelf al extreem genoeg’ was.

Toch kon de lockdown professioneel niet beter vallen: ‘We hadden er in februari nog researchtrips op zitten naar Los Angeles, New York en Londen, om de popcultuur en punkspirit op te snuiven voor de rebranding van The Kooples. Nu had ik twee maanden om dat vorm te geven, en daar is volgens mij een betere collectie uit gekomen. Covid is een absolute ramp, maar persoonlijk was het ook een creatieve bubbel.’

Zo is Tom Van Dorpe, de Belg die de wereld wou zien, toch weer dichter bij huis. Al is Parijs nog even verder weg dan ooit tevoren. ‘Zodra ik weer buiten mag, rij ik een weekend naar zee: geen gebouwen, wandelen in de frisse lucht.’ In België of in Frankrijk? ‘Dat zal van de situatie afhangen, maar in België zou wel leuk zijn.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie