sabato

Christian Horner, de man die Red Bull Racing vleugels geeft

Toen Red Bull in de formule 1 neerstreek, werd het afgeschreven als een zootje fuifbeesten. Maar na 244 grands prix is de oogst van teambaas Christian Horner indrukwekkend: 55 races gewonnen. ©Jamie McGregor

Zijn eerste raceauto knutselde hij ineen met de wielen van een kinderwagen en een fruitkist als stoeltje. Intussen staat Christian Horner - mijnheer Geri Halliwell thuis - al dertien seizoenen aan het hoofd van Red Bull Racing, een van de succesrijkste teams in de formule 1. ‘Dat veertiende seizoen kan niet snel genoeg beginnen.’

Jong geleerd is oud gedaan. Christian Horner was amper elf toen hij zijn eerste project in de autosport opzette. Natuurlijk was het heel wat bescheidener dan het team dat hij vandaag aanvoert, Red Bull Racing. Zijn budget bedroeg nul euro. En het team bestond uit één man: Christian Horner. Het circuit waar hij ging testen en racen was niet echt een circuit. Gewoon een flinke heuvel achter het ouderlijke huis in Warwickshire, een graafschap in de Engelse regio West Midlands. Ook de auto bouwde hij volgens wat binnen de mogelijkheden lag: ‘Ik knutselde een soort gocart ineen met de wielen van een kinderwagen die ik op een stortplaats had gevonden. Als stoeltje gebruikte ik een fruitkist, en sturen deed ik met een touw’, vertelt hij met enige trots. ‘Ja, ik was gefascineerd door snelheid.’

Raket op wielen
Vandaag is Christian Horner 44 jaar en hij stuurt nog altijd bolides rond een circuit, zo snel als ze kunnen. Maar dan wel op een ander niveau. De man is immers teambaas van Red Bull Racing, een van de topteams in de formule 1. Horner staat aan het hoofd van 800 man, verdeeld over dertig departementen, van ingenieurs, designers, mecaniciens, koks, serveersters en twee coureurs tot marketeers en vrachtwagenchauffeurs.
De gocart van op het heuveltje achter de tuin is ook geëvolueerd: een pijlvormige machine van koolstofvezel en peperdure metalen, met de meest vooruitstrevende technologie aan boord. Een raket op wielen die 360 kilometer per uur haalt en waarvan de kostprijs zich in de miljoenen euro’s laat becijferen.

©Jamie McGregor

Horner speelt nog altijd met autootjes, alleen is de inzet hoger: het is zijn job om races te winnen met de bolides van Red Bull. Een oefening die hij perfect beheerst.

Toen zijn team in 2005 debuteerde in de koninginnenklasse van de autosport was Horner met voorsprong de jongste teambaas in de geschiedenis van de formule 1. Dertien jaar later is hij een van de meest herkende én gerespecteerde personages in de paddock. Met wat hij tot nog toe heeft bereikt, verdient hij een plaatsje de eregalerij naast namen als Enzo Ferrari, Sir Frank Williams of Alfred Neubauer van Mercedes, zo menen waarnemers.

De renstal van Horner heeft alle verwachtingen overtroffen. Toen het team in de formule 1 neerstreek, werd het door de oudere generatie meteen afgeschreven als een zootje fuifbeesten die rijk waren geworden met een bubbeldrankje. Na dertien seizoenen en 244 grands prix is de oogst indrukwekkend: 55 races gewonnen, bijna 4.000 punten in het wereldkampioenschap bij elkaar gereden, vier keer wereldkampioen bij de rijders met Sebastian Vettel en vier keer wereldkampioen bij de constructeurs. Red Bull is het gewoon om te winnen.

Beetje bijgelovig
We ontmoeten Christian Horner in de buurt van Milton Keynes, waar het formule 1-team van Red Bull zijn hoofdkwartier heeft. Tussen de raceseizoenen in brengt Horner zijn tijd traditiegetrouw hier door. Dat betekent dus pendelen vanuit Oxfordshire, waar hij woont met zijn vrouw Geri Halliwell, Spice Girl in een vroeger leven - ze zijn twee jaar getrouwd.

De Red Bull-site is indrukwekkend groot. Een zestal gebouwen zijn er, van een ‘hall of fame’ voor de auto’s van de voorbije seizoenen tot laboratoria waar alleen maar plaats is voor speerpunttechnologie.
Meestal komt Horner aan om 9 uur. Ook deze ochtend. Volgt een debriefing met zijn medewerkers, over het voorbije seizoen. ‘Onze auto was sneller, maar we raakten niet dicht genoeg bij de voorliggende auto en konden dus niet inhalen’, zegt hij. ‘Eigenlijk is dat een beetje het verhaal van het hele vorige seizoen’, zegt hij alsof het hem niet deert. ‘Ik ben een beetje bijgelovig. Dit was onze dertiende auto in de geschiedenis van het team. We stonden in 2017 dertien keer op het podium en vielen dertien keer uit. Ja hoor: dat veertiende seizoen kan niet snel genoeg beginnen.’

©Getty Images

Kapotte remmen
Dat nieuwe seizoen gaat morgen, 25 maart, van start met de grand prix van Australië, die op het circuit van Albert Park wordt gereden. Tijdens het interview is Horner alert. Spreken doet hij eerder traag, met een zachte en geruststellende toon. Het soort stem dat je als coureur wil horen als jou langs de boordradio wordt gemeld dat je remmen niet meer functioneren terwijl je bij 250 per uur op een bocht afstevent.

De teambaas is eerder klein van gestalte, maar niet tenger. En goed gekleed: wit hemd, zandkleurig truitje en een getailleerde jas. Zijn ogen sprankelen alsof ze altijd willen glimlachen, zijn haarlijn blijft moeiteloos hoog zoals je dat alleen van rijke mannen verwacht. Hij is hier de grote baas. Gaat over alles wat met Red Bull Racing te maken heeft: van de strategie voor de race tot het budget van het kerstfeestje. Als hij ons meeneemt voor een rondleiding, lijkt het wel gespeeld, maar dat is het helemaal niet: indrukwekkend hoe hij de naam van iedere werknemer kent, maar ook wat hun job is of wat ze aan het doen zijn.

Omgekeerd lijkt iedereen hem best wel te mogen, die grote baas. ‘Dit is een heel andere job dan die van coach of manager in een voetbalclub’, zegt Horner. ‘Het raceteam leiden tijdens een grand-prixweekend is maar één aspect. Je moet je omringen met goede krachten, want er komt heel veel bij kijken. Geloof me, er is geen grotere teamsport dan formule 1. Ik moet 800 neuzen in dezelfde richting zetten, want het resultaat van die collectieve inspanning is een racewagen die grands prix kan winnen. Mijn job is voor een groot stuk hindernissen wegnemen. Als ik hier ben, op kantoor, dan voelt het als het wachtzaaltje bij de dokter. Iedereen komt langs. Op het circuit, tijdens een grand-prixweekend, heeft iedereen dan weer een duidelijk uitgetekende rol. Dan functioneert het team met een bijna militaire bevelstructuur.’

Red Bull Racing-teambaas Christian Horner is getrouwd met Geri Halliwell, Spice Girl in een vroeger leven. ‘Van de ene dag op de andere verschoof mijn naam van de sportbladzijden naar de afdeling people.’ ©Getty Images

Celebritykoppel
Christian Horner is iedere grand prix ter plaatse. Uiteraard. Neem daarbij een paar testdagen en veel andere verplichtingen, zoals events van sponsors, en hij is meer dan 25 weekends per jaar de hort op. Ooit, toen hij jong was, leek het niets. Maar vandaag heeft Horner thuis drie kinderen die hem nodig hebben. ‘Met deze job breng je eindeloze uren door in het vliegtuig. Als je dan eens thuis bent, moet je beschikbaar zijn voor je gezin, iedere minuut benutten. Mijn vrouw reist vier of vijf keer per jaar mee naar de grote prijzen, soms met de kinderen. Maar ze heeft natuurlijk ook haar professionele verplichtingen.’

Horner en Geri Halliwell haalden meteen alle tabloids toen ze in 2014 verkering kregen. Celebritykoppel van de ene dag op de andere. Maar eigenlijk kenden ze elkaar al langer. ‘We ontmoetten elkaar op een grand prix in 2010’, zegt Horner. We hadden toen beiden een partner.’ Gefundenes Fressen voor de tabloids, want Horner was pas voor het eerst vader geworden, terwijl het liefdesleven van Halliwell al sinds de jaren negentig op de voet werd gevolgd. ‘Dan trouw je met een van de bekendste vrouwen van Engeland en schuift je naam van de sportbladzijden naar de afdeling people. Natuurlijk was dat geen aangename ervaring, maar je kunt er gewoon niet onderuit: het hoort bij de manier waarop je je leven geconcipieerd hebt’, zegt Horner.‘Geri is dat gewoon, het raakt haar koude kleren niet, want ze komt al 25 jaar voor het voetlicht.’

In januari vorig jaar kreeg Horner een zoon van Geri. Zelf heeft hij een dochter van vier uit zijn eerste huwelijk, en nu is hij ook de stiefvader van Bluebell, de elf jaar oude dochter uit een vorige relatie van Geri. Ze wonen met hun vijf samen in wat Horner omschrijft als ‘complete chaos, samen met twee airdaleterriërs, twee west-highlandterriërs, een ren kippen, ezels en nog veel meer’. In het tussenseizoen, als er geen grote prijzen op het programma staan, komt het gezin op de eerste plaats. ‘Geri houdt van de kerst en overdrijft schaamteloos met de versiering’, lacht Horner. ‘Een weekendje vrij hebben voor het gezin is fantastisch. Formule 1 is immers niet het echte leven. Na een grand prix moet je jezelf telkens weer opladen.’

Bernie Ecclestone
Eigenlijk wilde Christian Horner niet zoveel verantwoordelijkheid. Vanaf zijn twaalfde, toen de zelf in elkaar geknutselde gocart werd vervangen door een tweedehandse maar echte racekart, droomde hij maar van één ding: autocoureur worden. Vader Garry, een zakenman, was autosportfanaat en nam zijn zoon maar wat graag mee naar de circuits, overal in het land. Toen Christian achttien werd, evolueerde de hobby tot een soort beroep. Want Horner kon best goed aan het stuur draaien. Hij won een opleiding in de Formula Renault, klopte heel wat bekende namen en mocht een test afleggen met een F1-machine van Lotus.

Maar op zijn 25ste besefte hij dat hij tegen zijn limiet zat en wellicht nooit die nodige stap naar een hoger niveau zou kunnen zetten. Hij parkeerde zijn carrière als coureur voorgoed. ‘Je moet altijd eerlijk zijn met jezelf. Ik racete in wat toen de formule 3000 was, het kampioenschap onder formule 1, tegen jongens die later succes zouden oogsten in die formule 1. Coureurs als Juan Pablo Montoya of Nick Heidfeld. Ik besefte dat ze uit een ander hout waren gesneden.’

Een jaar eerder had Christian Horner samen met zijn vader een eigen team opgericht in die formule 3000, Arden International - Garry runt het team nog altijd. Hij zou teammanager worden, niet geschoold door de universiteit, maar door het leven. Na een seizoen of twee grossierde het team in overwinningen en vroegen andere teameigenaars of Horner geen zin had om woordvoerder te worden van het formule 3000-kampioenschap. Een hoedanigheid waarin hij rechtstreeks zou moeten onderhandelen met ene Bernie Ecclestone, toen nog de baas van de formule 1 en de kampioenschappen in het voorprogramma, zoals de formule 3000. ‘Ik denk dat Ecclestone snel doorhad dat ik gedreven was, én ambitieus’, zegt Horner. ‘Op een dag zei hij: ‘Waarom doe je niet iets in de formule 1?’

©Getty Images

Bodemloos fortuin
Ecclestone suggereerde verscheidene opties voor Horner. Tot die laatste in contact kwam met Dietrich Mateschitz, de Oostenrijkse miljardair en medeoprichter van het energiedrankje Red Bull. Mateschitz had het formule 1-team van Jaguar overgenomen, de infrastructuur in Milton Keynes incluis, en vroeg Horner om de tent te runnen. ‘Toen ik hier aankwam, hadden ze al een hele rij managers versleten’, herinnert Horner zich. ‘Op de middag werd ik als nieuwe teambaas voorgesteld aan het personeel, dat ongetwijfeld dacht: wie is die snotneus?’

In zijn eerste jaar bij Red Bull trok Horner vooral veel nieuwe mensen aan. De beste ingenieurs, de beste strategen. Langzaam maar zeker liep de garage van Red Bull vol toppersoneel, zoals autodesigner Adrian Newey, weggeplukt bij concurrent McLaren, nog altijd beschouwd als de beste ingenieur in de formule 1. Hij tekende bij Red Bull een contract voor om en bij 8 miljoen euro per jaar, zo wordt gefluisterd.
Van 2010 tot 2013 was de combinatie van Horner, Newey, talentrijke coureurs als Sebastian Vettel en het bodemloze fortuin van Red Bull gewoon onklopbaar. Zozeer dat de formule 1 het verwijt kreeg een saaie en voorspelbare sport te zijn. Sebastian Vettel en zijn teamgenoot Mark Webber wonnen in die periode meer races dan al hun tegenstanders samen.

Volgende superster
Vandaag domineert Red Bull niet langer. Sinds 2014 is het in die rol afgelost door Mercedes en vooral ene Lewis Hamilton, die de voorbije vier seizoenen goed was voor drie wereldtitels.

Tijdens de voorbereidende testritten voor het seizoen 2018 deed Red Bull het alvast niet onaardig. Kenners gaan ervan uit dat Max Verstappen en Daniel Ricciardo ook dit jaar voor het podium zullen rijden. En als Mercedes-rijder Lewis Hamilton het in de week vóór de koers niet te bont maakt, kunnen de Red Bull-rijders zelfs winnen. ‘Lewis laat niemand onverschillig’, vindt Horner. ‘Je hebt hem graag of net niet. Maar hij is een fantastische coureur, zeer zeker.’

Heeft Mercedes Hamilton, dan heeft Red Bull Max Verstappen, het twintigjarige toptalent, half Belg en meer dan half Nederlander. Horner is ervan overtuigd dat hij met Verstappen de volgende superster van de formule 1 op stal heeft. ‘Hij kan een heel grote worden. En hij vindt het allemaal gewoontjes.’

Horner is na twaalf jaar formule 1 niet meer onder de indruk van de glamour. Maar hij houdt wel van wat hij doet en ziet de formule 1 goed evolueren, met de nieuwe eigenaars van Liberty Media, die het entertainmentgehalte willen verhogen. ‘De formule 1 bevindt zich op een kruispunt: kiezen tussen alles op technologie zetten of de klemtoon leggen op man en machine die tot het uiterste worden gedreven. Het ziet ernaar uit dat Liberty Media het tweede wil’, zegt Horner. Die even weer geniet als die elfjarige jongen in zijn zelfgemaakte gocart. ‘Ik hoop het in ieder geval. Formule 1, dat moet écht racen zijn, met coureurs als gladiatoren. Dat is pas opwindend.’

Lees verder

Advertentie
Advertentie