sabato

Interview met de triatlonkampioen achter het snelstgroeiende sportmerk ter wereld

©On

Een stuk tuinslang onder uw sportschoen? Voor tweevoudig wereldkampioen duatlon en Zwitsers triatlonkampioen Oliver Bernhard was het na talrijke blessures een wanhoopspoging. Het bleek een geniale zet. ‘De hardloopsector heeft een revolutie nodig. Wij hebben die in handen... nu ja, voeten.’

Alsof je op een dunne luchtmatras staat te wiebelen. Ik kan de eerste sensatie van een paar Cloudflow-loopschoenen aan je voeten niet anders beschrijven. ‘Eigenlijk is dat vrij accuraat’, aldus Caspar Cappetti, een van de drie drijvende krachten achter het Zwitserse bedrijf On. ‘Onze Cloudtec-technologie bestaat uit allemaal kleine luchtkussens die zorgen voor een zachte landing en een explosieve afduw.’

Het was duatlon- en triatlon-kampioen Oliver Bernhard, de tweede van de drie oprichters, die uit pure frustratie om zijn aanhoudende knieblessure samen met een ingenieur op het idee kwam van die kussentjes. ‘Oliver had op het einde van zijn carrière geregeld last van zijn knie. En hij merkte dat het lopen op een lichte zandondergrond de pijn verzachtte’, aldus Cappetti, de voormalige manager van Bernhard die nu op vraag van de ex-atleet het On- salesteam leidt.

‘Door de luchtkussentjes stopt je voet niet bruusk, maar glijdt heel lichtjes verder, net als op zand. Tegelijk leidt de samendrukking van de luchtkussens ertoe dat je wordt afgeduwd voor je volgende stap.’

©On

Wat Cappetti als ‘luchtkussens’ bestempelt, zijn eigenlijk holle buizen die dwars onder de voet heen lopen. Een restant van het met stukken tuinslang in elkaar geknutselde prototype. Zo gaat het overigens nog steeds met de prototypes bij On. Die ontstaan niet op een computer, maar aan de knutseltafel. Een zeer mooie knutseltafel, net als de rest van het Zwitserse bedrijf, dat met smaak en een rist designklassiekers is ingericht.

Dat is de invloed van de derde man achter het sportbedrijf: David Alleman. Hij gaf zijn job als chief managing officer bij het meubelbedrijf Vitra op om bij On in het avontuur te springen. Daar is hij de marketingspecialist.

Al houdt Alleman zijn vorige passie dichtbij: het On-hoofdkantoor is tegelijk ook de Vitra-showroom in Zürich. Een showroom waar de afstand tussen de bureaus en de koffiemachine zo groot mogelijk gehouden wordt, mét douches voor wie al lopend naar het werk komt en waar je tijdens de lunchpauze een yogales kan meepikken.

Ironman

Het was juli 2010 toen de start-up van de drie dertigers de eerste On-schoen klaar had. Omdat On van bij het begin op de top van de sportwereld mikte, sprak Bernhard zijn voormalige collega-topsporters aan om zijn schoenen uit te testen. Met succes. Al na de eerste kilometers besloten heel wat atleten hun grote sponsors in te ruilen voor On.

Bij die atleten ook twee Belgische namen. En niet de minste: Frederik Van Lierde, wereldkampioen op de Ironman in 2013, en Bart Aernouts, tweede op datzelfde kampioenschap in 2018. Geen Borlées, geen Van Alphen of Thiam. Nog niet. ‘We werken volop aan versies met spikes.’

Dat de mannen iets uitzonderlijks in handen hadden, beseften ze pas toen niet nader genoemde megasportmerken interesse toonden om hun start-up over te kopen.

Caspar Cappetti, ex-atleet Oliver Bernhard en David Alleman, het trio achter On. ©On

‘We zijn nooit in de verleiding gekomen, hoor’, zegt Cappetti, die de loop-business ironisch genoeg een heel statische business noemt. ‘Er is weinig revolutionairs gebeurd met loopschoenen de afgelopen 50 jaar. De belangrijkste verandering, waarbij maximaal werd ingezet op het stabiliseren van de voet, het ‘corrigeren’ zeg maar, bleek achteraf net voor meer blessures te zorgen. Dat is een weg die wij bewust niet inslaan. Wij corrigeren niemands voeten, we ondersteunen. De revolutie bij ons zit in de gepatenteerde Cloudtec-technologie.’

Een technologie die sinds de tuinslang uiteraard de nodige verfijning heeft ondergaan. De luchtkussens werden met elkaar verbonden en kregen gangen en uitstulpingen tot ze een netwerk vormden onder de voetzool. Met dank aan de natuur deze keer.

‘We zijn op zoek gegaan naar iets dat vergelijkbaar is met het telkens hard neerkomen van de voet op een harde ondergrond. Zo zijn we bij de schedel van de specht uitgekomen. Het voortdurende dreunen van zijn snavel tegen een boom veroorzaakt een enorme impact op zijn brein. Wij hebben onderzocht hoe de botten van een specht zijn opgebouwd om die impact op te vangen.’

Rode loper

De Zwitserse technologie, de weinig alledaagse look en de olympische prestaties van de On-schoenen wisten de voorbije jaren ook een niet-atletisch publiek aan te spreken. ‘Kort nadat de Zwitserse Nicola Spirig een zilveren medaille behaalde op de olympische triatlon in Rio de Janeiro verscheen Emmanuel Lubezki, de director of photography van ‘The Revenant’, in exact dezelfde schoenen op de rode loper na de Oscaruitreiking.

Al na de eerste testkilometers ruilden heel wat atleten hun grote sponsors in voor On.

Het werd stilaan hip om in een heel goede loopschoen rond te wandelen. Een trend die wij zeker mee op gang hebben gebracht.’

Hoewel die zichtbaarheid op hippe mensen een enorme boost betekende voor On, is het label zeer terughoudend om zich als lifestylemerk te outen. Want hoe meer je dat doet, hoe minder interessant de creatieve opinieleiders je gaan vinden. ‘Het domste wat je als sportlabel kan doen, is jezelf een lifestylelabel noemen’, zegt Cappetti vastberaden.

On, genoemd naar het gevoel dat de schoenen je geven, alsof je schakelaar plots op ‘aan’ wordt gezet, blijft dus een sportmerk in hart en nieren. ‘Dat is de reden waarom Puma nooit zo groot geworden is als Adidas. Puma heeft zich openlijk in de markt gezet als lifestylemerk, met een collectie goedkopere schoenen die niks met sport te maken hadden. Dat is een richting die wij nooit zullen uitgaan.’

Ook wandelschoen

Afgelopen zomer bouwde On een eco-berghut in de Zwitserse Alpen. Om het innovatieve karakter van het bedrijf in de verf te zetten én om zijn nieuwste product, een wandelschoen, te promoten. ©On

Een richting die On afgelopen zomer wél uitging, was die van de Zwitserse Alpen. Het merk bouwde er een hut op 2.500 meter hoogte. Een kleine hut, opgetrokken in duurzame, recycleerbare materialen opdat het bouwsel over enkele weken bij de afbraak geen enkel spoor nalaat. Een technisch huzarenstuk dat moet laten zien hoe belangrijk innovatie is voor het Zwitserse bedrijf én om een nieuw product in de kijker te zetten.

De hut is alleen bereikbaar na een fikse en steile bergwandeling. Dat de nieuwe On Cloudrock Waterproof een wandelschoen is, hoeft dan ook niet veel verdere uitleg. Want wandelen kan net zo pittig zijn als lopen. Het is een discipline waarin de Cloudtec-technologie het verschil kan maken. ‘Niet per se om zo snel mogelijk te wandelen, de ‘wolkjes’ verminderen vooral de kans op blessures. Net omdat ze de impact van al je botten, spieren en gewrichten verkleinen.’

En wandelen, zo beweert Cappetti, is voor steeds meer mensen een vorm van mindfulness, van je hoofd leegmaken en tot rust komen. ‘Dat is hardlopen trouwens ook voor dertigplussers’, weet hij uit ervaring. ‘Terwijl bij de jongere generatie het lopen vooral een manier is om ervoor te zorgen dat hun lichaam er goed uitziet. Maar wat de redenen ook mogen zijn: de recreatieve hardloopmarkt is gigantisch.’

Records verpulverd

De nieuwe Cloudrock Waterproof, een wandelschoen. ©rv

‘The proof of the pudding’ zit nog steeds ‘in the eating’. Dus ben ook ik eens een toertje gaan joggen met de Cloudtec onder mijn voeten. Plots merkte ik dat er nog veel andere sportievelingen op wolkjes lopen. Want dat is het voordeel van On: de schoenen zijn bijzonder herkenbaar. En snel.

De loopapplicatie op mijn telefoon had geen superlatieven genoeg om me mijn tussentijden te melden. Bestaande records - al moet u zich daar niet te veel bij voorstellen - werden verpulverd. Sindsdien loop ik consequent een kilometer per uur sneller dan voordien.

‘Dat het allemaal in mijn hoofd zit’, beweert de cynische echtgenoot. Maar wat dan nog? Of je nu met je voeten op wolken of met je hoofd in de wolken loopt, dat maakt toch weinig verschil? 

Lees verder

Advertentie
Advertentie